Limeys y la cura para el escorbuto

Durante toda su vida, Jane Austen sintió afecto por la Royal Navy británica. Esto se debió al alistamiento de dos de sus hermanos, Francis y Charles. Los lectores de sus novelas encontrarán una serie de personajes navales positivos, ninguno más que el capitán Wentworth de Persuasión. Oficiales como estos habrían sido muy conscientes de los peligros del escorbuto y estarían alerta a su presencia a bordo del barco. El escorbuto es una enfermedad que resulta de una deficiencia de vitamina C. El escorbuto a menudo se presenta inicialmente con fatiga, seguida de la formación de manchas en la piel, encías esponjosas y sangrado de las membranas mucosas. Las manchas son más abundantes en los muslos y las piernas, y una persona puede verse pálida, sentirse deprimida y estar parcialmente inmovilizada. A medida que avanza el escorbuto, puede haber heridas abiertas supurantes, pérdida de dientes, piel amarilla, fiebre, neuropatía y finalmente muerte por sangrado. Página del diario de Henry Walsh Mahon que muestra los efectos del escorbuto, de su época a bordo del HM Convict Ship Barrosa. 1841/2. En una época, el escorbuto era común entre los marineros, piratas y otras personas a bordo de barcos en el mar durante más tiempo del que se podían almacenar frutas y verduras perecederas (subsistiendo en cambio solo con carnes curadas y saladas y granos secos) y por los soldados privados de estos alimentos durante períodos prolongados. Fue descrito por Hipócrates (c. 460 a. C.-c. 380 a. C.), y muchas culturas nativas conocen curas a base de hierbas para el escorbuto desde la prehistoria. El escorbuto era uno de los factores limitantes de los viajes marítimos, ya menudo mataba a un gran número de pasajeros y tripulantes en viajes de larga distancia. Esto se convirtió en un problema importante en Europa desde el comienzo de la era moderna en la Era de los Descubrimientos en el siglo XV, y continuó desempeñando un papel importante durante la Primera Guerra Mundial a principios del siglo XX. Entre 1500 y 1800, se ha estimado que el escorbuto mató al menos a dos millones marineros:
  • Jonathan Lamb escribió: "En 1499, Vasco da Gama perdió 116 de sus 170 tripulantes; en 1520, Magellan perdió 208 de 230; ... todo principalmente por escorbuto".
  • En 1593, el almirante Sir Richard Hawkins abogó por beber jugo de naranja y limón como medio para prevenir el escorbuto.
  • En 1614, John Woodall, Cirujano General de la Compañía de las Indias Orientales, publicó "The Surgion's Mate" como manual para aprendices de cirujano a bordo de los barcos de la compañía. En él describió el escorbuto como resultado de una deficiencia dietética. Su recomendación para su curación fue la comida fresca o, si no estaba disponible, naranjas, limones, limas y tamarindos.
  • Un libro de 1707 escrito a mano por la Sra. Ebot Mitchell descubierto en una casa en Hasfield, Gloucestershire, contiene una "Recp.t for the Scorvy" que consistía en extractos de varias plantas mezclados con una abundante cantidad de jugo de naranja, vino blanco o cerveza.
En 1734, el médico de Leiden Johann Bachstrom publicó un libro sobre el escorbuto en Ýüìó que afirmó que "el escorbuto se debe únicamente a una abstinencia total de alimentos vegetales frescos y verduras; que es la única causa principal de la enfermedad" e instó al uso de frutas y verduras frescas como cura. En 1740, se agregó jugo de cítricos (generalmente jugo de limón o lima) a la receta de la ración diaria tradicional de ron diluido conocido como grog para reducir la suciedad del agua. Aunque no sabían el motivo en ese momento, los marineros del almirante Edward Vernon estaban más sanos que el resto de la marina debido a las dosis diarias de vitamina C que recibían sus marineros. Sin embargo, no fue hasta 1747 que James Lind demostró formalmente que el escorbuto podría tratarse complementando la dieta con cítricos, en el primer ensayo clínico de la historia. En 1753, Lind publicó Un Tratado del Escorbuto, en el que explicó los detalles de su ensayo clínico, pero ocupó sólo unos pocos párrafos en una obra que era larga y compleja y tenía poco impacto. De hecho, el propio Lind nunca promovió activamente el jugo de limón como una sola 'cura'. Compartió la opinión médica en el momento en que el escorbuto tenía múltiples causas - trabajo duro notable, agua mala y el consumo de carne de sal en una atmósfera húmeda que inhibía la transpiración saludable y la excreción normal - y por lo tanto requería múltiples soluciones. También fue desviado por las posibilidades de producir un 'rob' concentrado de jugo de limón hirviéndolo. Desafortunadamente, este proceso destruyó la vitamina C y no tuvo éxito. Durante el siglo XVIII, el escorbuto mató a más marineros británicos que a la acción enemiga. Fue principalmente por escorbuto que George Anson, en su célebre viaje de 1740-1744, perdió casi dos tercios de su tripulación (1300 de 2000) en los primeros diez meses del viaje. La Royal Navy alistó a 184.899 marineros durante la Guerra de los Siete Años; 133.708 de ellos estaban "desaparecidos" o murieron por enfermedad, y el escorbuto fue la principal causa. HMS Endeavour frente a la costa de New Holland, por Samuel Atkins c. 1794. Aunque a lo largo de este período los marineros y cirujanos navales estaban cada vez más convencidos de que los cítricos podían curar el escorbuto, los médicos de formación clásica que dirigían el establecimiento médico descartaron esta evidencia como mera anécdota que no se ajustaba a las teorías actuales de la enfermedad. Consideraron que el escorbuto era una enfermedad de putrefacción interna provocada por una digestión defectuosa causada por la dieta naval. Aunque esta idea básica recibió diferentes énfncias por los teóricos sucesivos, los remedios que defendían (y que la marina aceptó) equivalían a poco más que el consumo de "bebidas gaseosas" para activar el sistema digestivo, el más extremo de los cuales fue el consumo regular de 'elixir de vitriol' – ácido sulfúrico tomado con licores y agua de cebada y atado con especias. En 1764, apareció una nueva variante. Abogada por el Dr. David McBride y Sir John Pringle, Cirujano General del Ejército y más tarde Presidente de la Royal Society, esta idea fue que el escorbuto fue el resultado de la falta de "aire fijo" en los tejidos que podría prevenirse bebiendo infusiones de malta y mosto cuya fermentación dentro del cuerpo estimularía la digestión y restauraría los gases faltantes. Estas ideas recibieron un respaldo amplio e influyente, cuando James Cook partió para circunnavegar el mundo (1768-1771) en HM Bark Esfuerzo, la malta y el mosto fueron los primeros en la lista de los remedios que se le ordenó investigar. Los otros eran cerveza, crout agrio y el 'rob' de Lind. La lista no incluía limones. Cook no perdió a un solo hombre por escorbuto, y su informe se debió a la malta y el mosto, aunque ahora está claro que la razón de la salud de sus tripulaciones en este y otros viajes fue el régimen de Limpieza de barcos de Cook, impuesto por estricta disciplina, así como la reposición frecuente de alimentos frescos y cosas verdes. Otra regla implementada por Cook fue su prohibición del consumo de grasa fregada de las sartenes de cobre del barco, entonces una práctica común en la Marina. En contacto con el aire el cobre formó compuestos que oxidaron catalíticamente la vitamina C, destruyendo su eficacia. La primera gran expedición de larga distancia que no experimentó prácticamente ningún escorbuto fue la del oficial naval español Alessandro Malaspina, 1789-1794. El médico de Malaspina, Pedro González, estaba convencido de que las naranjas y limones frescos eran esenciales para prevenir el escorbuto. Sólo se produjo un brote, durante un viaje de 56 días a través del mar abierto. Cinco marineros cayeron con síntomas, uno en serio. Después de tres días en Guam los cinco estaban sanos de nuevo. El gran imperio español y muchos puertos de escala facilitaron la adquisición de fruta fresca. Aunque hacia finales de siglo las teorías de McBride estaban siendo desafiadas, el establecimiento médico en Gran Bretaña se mantuvo convencido de la idea de que el escorbuto era una enfermedad de la "putrefacción" interna y la Junta de Enfermos y Heridos, dirigida por administradores, se sintió obligada a seguir sus consejos dentro de la Royal Navy sin embargo la opinión - fortalecida por la experiencia de primera mano del uso de jugo de limón en el sitio de Gibraltar y durante la expedición del Almirante Rodney al Caribe - se había convencido cada vez más de su Eficacia. Esto fue reforzado por los escritos de expertos como Gilbert Blane y Thomas Trotter y por los informes de comandantes navales emergentes. Ilustración taxonómica detallada por Franz Eugen Köhler, 1897. Con la llegada de la guerra en 1793, la necesidad de eliminar el escorbuto adquirió una nueva urgencia. Pero la primera iniciativa no vino del establecimiento médico, sino de los almirantes. Ordenado para dirigir una expedición contra Mauricio, el contraalmirante Gardner no estaba interesado en el mosto, la malta y el elixir de vitriolo que todavía se estaban emitiendo a los buques de la Royal Navy, y exigió que se le suministraran limones para contrarrestar el escorbuto en el viaje. Miembros de la Junta de Enfermos y Heridos, recientemente aumentados por dos cirujanos navales prácticos, apoyaron la solicitud y el Almirantazgo ordenó que se hiciera. Sin embargo, hubo un cambio de plan de última hora. La expedición contra Mauricio fue cancelada. El 2 de mayo de 1794, sólo el HMS Suffolk y dos sloops bajo el comodoro Peter Rainier navegaron hacia el este con un convoy hacia el exterior, pero los buques de guerra estaban completamente abastecidos con jugo de limón y el azúcar con el que tenía que ser mezclado. Luego, en marzo de 1795, llegaron noticias asombrosas. Suffolk había llegado a la India después de un viaje de cuatro meses sin rastro de escorbuto y con una tripulación más sana que cuando partió. El efecto fue inmediato. Los comandantes de la flota también clamaron que se les suministrara jugo de limón y en junio el Almirantazgo reconoció que la oleada de demanda en la marina había aceptado una propuesta de la Junta de Enfermos y Heridos de que el jugo de limón y el azúcar deberían distribuirse en el futuro como una ración diaria a los tripulaciones de todos los buques de guerra. Pasaron algunos años antes de que el método de distribución se perfeccionara en todos los barcos de la flota y fuera necesario asegurar el suministro de las enormes cantidades de jugo de limón, pero para 1800, el sistema estaba en su lugar y en funcionamiento. Esto condujo a una notable mejora de la salud entre los marineros y, en consecuencia, jugó un papel fundamental en la obtención de la ventaja en las batallas navales contra enemigos que aún no habían introducido las medidas. El cirujano en jefe del ejército de Napoleón en el sitio de Alejandría (1801), El barón Dominique-Jean Larrey, escribió en sus memorias que el consumo de carne de caballo ayudó a los franceses a frenar una epidemia de escorbuto. La carne estaba cocida pero recién obtenida de caballos jóvenes comprados a los árabes y, no obstante, resultó eficaz. Esto ayudó a iniciar la tradición del consumo de carne de caballo del siglo XIX en Francia. Lauchlin Rose patentó un método utilizado para conservar el jugo de cítricos sin alcohol en 1867, creando una bebida concentrada conocida como jugo de lima de Rose. La Merchant Shipping Act establecida en el año 1867 requería que todos los barcos de la Royal Navy y la Marina Mercante proporcionaran una ración diaria de cal a los marineros para prevenir el escorbuto. El producto se volvió casi omnipresente, de ahí el término "limey", primero para los marineros británicos, luego para los inmigrantes ingleses dentro de las antiguas colonias británicas (particularmente América, Nueva Zelanda y Sudáfrica), y finalmente, en la antigua jerga estadounidense, todos los británicos. Franz Eugen Köhler, Köhler's Medizinal-Pflanzen, 1897. La planta Cochlearia officinalis, también conocido como "Common Scorvygrass", adquirió su nombre común de la observación de que curaba el escorbuto, y se llevaba a bordo de los barcos en paquetes secos o extractos destilados. Su sabor muy amargo generalmente se disfraza con hierbas y especias; sin embargo, esto no impidió que las bebidas y los sándwiches de escorbuto se convirtieran en una moda popular en el Reino Unido hasta mediados del siglo XIX, cuando los cítricos se hicieron más disponibles. Las limas antillanas reemplazaron a los limones porque se obtenían más fácilmente de las colonias caribeñas de Gran Bretaña y se creía que eran más efectivas porque eran más ácidas, y era el ácido, no la (entonces desconocida) vitamina C lo que se creía que curaba el escorbuto. De hecho, las limas de las Indias Occidentales eran significativamente más bajas en vitamina C que los limones anteriores y además no se servían frescas sino más bien como jugo de lima, que había sido expuesta a la luz y al aire y conducida a través de tubos de cobre, todo lo cual redujo significativamente la vitamina. C. De hecho, un experimento con animales de 1918 que utilizó muestras representativas del jugo de limón de la Marina y la Marina Mercante mostró que prácticamente no tenía ningún poder antiescorbútico. La creencia de que el escorbuto era fundamentalmente una deficiencia nutricional, mejor tratada mediante el consumo de alimentos frescos, en particular cítricos frescos o carne fresca, no era universal en Gran Bretaña en el siglo XIX y principios del XX, por lo que los marineros y exploradores británicos continuaron sufriendo de escorbuto en el siglo 20. En las expediciones árticas de la Royal Navy en el siglo XIX, se creía ampliamente que el escorbuto se evitaba con una buena higiene a bordo del barco, ejercicio regular y el mantenimiento de la moral de la tripulación, en lugar de una dieta de alimentos frescos. Las expediciones de la Armada continuaron plagadas de escorbuto incluso cuando la carne fresca (no en salmuera ni en conserva) era bien conocida como un antiescorbútico práctico entre los balleneros y exploradores civiles en el Ártico. Incluso cocinar carne fresca no destruyó por completo sus propiedades antiescorbúticas, especialmente porque muchos métodos de cocción no lograron llevar toda la carne a alta temperatura. Ernest Shackleton, Scott y Edward Wilson antes de su marcha hacia el Polo Sur durante la Discovery Expedition, el 2 de noviembre de 1902. En el momento en que Robert Falcon Scott hizo su primera expedición (1901-1904) a la Antártida a principios del siglo XX, la teoría prevaleciente era que el escorbuto era causado por la "intoxicación de ptomaína", particularmente en la carne enlatinada. Afortunadamente, Scott descubrió inmediatamente que una dieta de carne fresca de las focas antárticas curaba el escorbuto antes de que ocurriera cualquier muerte. 800px-Vilhjalmur_Stefansson Vilhjalmur Stefansson, un explorador ártico que vivía entre los inuit, demostró que toda la dieta de carne que consumían no condujo a deficiencias de vitaminas. Participó en un estudio en el Hospital Bellevue de Nueva York en 1935, donde él y un compañero comió sólo carne durante un año mientras estaba bajo estrecha observación médica, pero permaneció en buena salud. Algunas expediciones antárticas, como las dos expediciones de Scott y la fiesta del Mar de Ross de Shackleton, sufrieron de escorbuto, principalmente durante los viajes en trineo interior cuando los hombres tenían acceso a una gama muy limitada de alimentos, prácticamente nada de eso fresco. El escorbuto era raro o estaba ausente cuando tenían acceso a una gama más amplia de alimentos almacenados o dependían de la carne de foca. En 1907, se descubrió el modelo de ensayo biológico necesario para aislar e identificar el factor antiscorbótico. Axel Holst y Theodor Fr'lich, dos médicos noruegos que estudiaban beriberi a bordo de las tripulaciones de los buques en la Flota Pesquera Noruega, querían que un pequeño mamífero de prueba sustituyera a las palomas utilizadas entonces en la investigación del beriberi. Alimentaron a los conejillos de indias en su dieta de prueba de granos y harina, que anteriormente había producido beriberi en sus palomas, y se sorprendieron cuando el escorbuto clásico resultó en su lugar. Esta fue una elección serendipitous de modelo. Hasta ese momento, el escorbuto no se había observado en ningún organismo aparte de los seres humanos y se había considerado una enfermedad exclusivamente humana. (Algunas aves son susceptibles al escorbuto, pero las palomas, como aves que comen semillas, más tarde se encontraron que no se ven afectadas por el escorbuto, ya que producen vitamina C.) Holst y Frolich encontraron que podían curar el escorbuto en conejillos de indias con la adición de varios alimentos y extractos frescos. Este descubrimiento de un modelo experimental animal "limpio" (fiable) para el escorbuto, que se hizo incluso antes de que se hubiera presentado la idea esencial de "vitaminas" en los alimentos, ha sido llamado la pieza más importante de investigación de la vitamina C.
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