Elizabeth Fry: reformadora de la prisión

¡Oh, no, no! (Exclamó Sophia). No puedo ir a Newgate; no podré soportar la vista de mi Augustus en un confinamiento tan cruel; mis sentimientos están suficientemente conmocionados por la recital de su angustia, pero contemplarla dominará mi sensibilidad ". Jane Austen, Amor y amistad
Elizabeth (Betsy) Fry (21 de mayo de 1780-12 de octubre de 1845), de soltera Camilla, fue un reformador de prisiones inglés, reformador social y, como cuáquero, un filántropo cristiano. A veces se la ha llamado el "ángel de las prisiones". Fry fue una de las principales fuerzas impulsoras de la nueva legislación para hacer más humano el trato a los prisioneros, y sus esfuerzos la apoyó el monarca reinante. Desde 2001, ha aparecido en el billete de £ 5 del Banco de Inglaterra. Elizabeth (Betsy) Gurney nació en Gurney Court, cerca de Magdalen Street, Norwich, Norfolk, Inglaterra en una familia cuáquera. El hogar de su familia cuando era niña era Earlham Hall, que ahora es parte de la Universidad de East Anglia. Su padre, John Gurney, era socio del banco de Gurney. Su madre, Catherine, era parte de la familia Barclay, quienes se encontraban entre los fundadores de Barclays Bank. Su madre murió cuando Elizabeth tenía solo doce años. Como una de las niñas mayores de la familia, Elizabeth era en parte responsable del cuidado y la educación de los niños más pequeños, incluido su hermano Joseph John Gurney, un filántropo. Una de sus hermanas fue Louisa Gurney Hoare (1784–1836), escritora sobre educación. A la edad de 18 años, la joven Elizabeth se sintió profundamente conmovida por la predicación de William Savery, un cuáquero estadounidense. Motivada por sus palabras, se interesó por los pobres, los enfermos y los presos. Recogió ropa vieja para los pobres, visitó a los enfermos de su vecindario y comenzó una escuela dominical en la casa de verano para enseñar a leer a los niños. Conoció a Joseph Fry (1777–1861), banquero y también cuáquero, cuando tenía veinte años. Se casaron el 19 de agosto de 1800 en Norwich Goat Lane Friends Meeting House y se mudaron a St Mildred's Court en la City de Londres. Elizabeth Fry fue registrada como Ministra de la Sociedad Religiosa de Amigos en 1811. Joseph y Elizabeth Fry vivieron en Plashet House en East Ham entre 1809 y 1829, luego se mudaron a Upton Lane en Forest Gate. Tuvieron once hijos, cinco hijos y seis hijas. Impulsado por un amigo de la familia, Stephen Grellet, Fry visitó la prisión de Newgate en 1813. Las condiciones que vio allí la horrorizaron. La sección de mujeres estaba abarrotada de mujeres y niños, algunos de los cuales ni siquiera habían recibido un juicio. Cocinaban y lavaban sus propios platos en las pequeñas celdas en las que dormían sobre paja. Elizabeth Fry escribió en el libro Prisiones en Escocia y el norte de Inglaterra que en realidad pasaba las noches en algunas de las cárceles e invitaba a la nobleza a que viniera y se quedara para ver por sí mismos las condiciones en las que vivían los presos. Su amabilidad la ayudó a ganarse la amistad de los presos y comenzaron a tratar de mejorar sus condiciones por sí mismos. Regresó al día siguiente con comida y ropa para algunos de los presos. No pudo continuar con su trabajo durante casi cuatro años debido a dificultades dentro de la familia Fry, incluidas las dificultades financieras en el banco Fry. Fry regresó en 1816 y finalmente pudo fundar una escuela en la prisión para los niños que fueron encarcelados con sus padres. Comenzó un sistema de supervisión y pidió a las mujeres que cosieran y leyeran la Biblia. En 1817 ayudó a fundar el Asociación para la Reforma de las Prisioneras en Newgate. Esto llevó a la eventual creación de la Sociedad Británica de Damas para la Promoción de la Reforma de las Prisioneras, ampliamente descrita por biógrafos e historiadores como constituyendo la primera organización de mujeres "nacional" en Gran Bretaña. Thomas Fowell Buxton, el cuñado de Fry, fue elegido para el Parlamento por Weymouth y comenzó a promover su trabajo entre sus compañeros diputados. En 1818, Fry prestó testimonio ante un comité de la Cámara de los Comunes sobre las condiciones prevalecientes en las cárceles británicas, convirtiéndose en la primera mujer en presentar pruebas en el Parlamento. Elizabeth Fry también ayudó a las personas sin hogar, estableciendo un "refugio nocturno" en Londres después de ver el cuerpo de un niño en el invierno de 1819/1820. En 1824, durante una visita a Brighton, instituyó la Brighton District Visiting Society. La sociedad hizo arreglos para que los voluntarios visitaran los hogares de los pobres y les brindaran ayuda y consuelo. El plan tuvo éxito y se repitió en otros distritos y ciudades de Gran Bretaña. Después de que su esposo quebró en 1828, el hermano de Fry se convirtió en su administrador comercial y benefactor. Gracias a él, su trabajo continuó y se expandió. En 1840, Fry abrió una escuela de formación para enfermeras. Su programa inspiró a Florence Nightingale, quien llevó a un equipo de enfermeras de Fry para ayudar a los soldados heridos en la Guerra de Crimea. Fry se hizo muy conocido en la sociedad. Algunas personas la criticaron por tener un papel tan influyente como mujer. Otros alegaron que estaba descuidando sus deberes como esposa y madre para llevar a cabo su labor humanitaria. Uno de sus admiradores fue la reina Victoria, quien le concedió una audiencia varias veces y contribuyó con dinero a su causa. Otro admirador fue Robert Peel, quien aprobó varias leyes para promover su causa, incluida la Ley de cárceles de 1823 (desafortunadamente, esta ley no tuvo mucha aplicación como la mayoría de las leyes de este tipo en ese momento). Tras su muerte en 1845, una reunión presidida por el alcalde de Londres resolvió que sería apropiado "fundar un asilo para perpetuar la memoria de la señora Fry y promover los objetivos benévolos a los que había dedicado su vida". Se compró una hermosa casa adosada del siglo XVIII en 195 Mare Street, en el distrito londinense de Hackney y el primer refugio de Elizabeth Fry abrió sus puertas en 1849. La financiación provino de suscripciones de varias empresas de la ciudad y particulares, complementadas con los ingresos de los presos. lavanderia y costura. Esta formación era una parte importante del trabajo del refugio. En 1924, el refugio se fusionó con Manor House Refuge for the Destitute, en Dalston en Hackney, convirtiéndose en un albergue para niñas en libertad condicional por delitos menores. El albergue pronto se trasladó a un local más grande en Highbury, Islington y luego, en 1958, a Reading, donde permanece hoy. Elizabeth Fry murió de un derrame cerebral en Ramsgate, Inglaterra, el 12 de octubre de 1845. Sus restos fueron enterrados en el cementerio de los Amigos en Barking. En esta ocasión, los marineros de la Guardia Costera de Ramsgate ondearon su bandera a media asta con respecto a la Sra. Fry; una práctica reservada oficialmente para la muerte de un monarca gobernante. Más de mil personas permanecieron en silencio durante el entierro.
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