Douleur poétique: la vie de William Cowper

Thomson, Cowper, Scott - elle les achetait encore et encore: elle achetait chaque exemplaire, je crois, pour éviter qu'ils ne tombent entre des mains indignes; et elle aurait tous les livres qui lui disent comment admirer un vieil arbre tordu. Sens et sensibilité
William Cowper (prononcé Cooper) (20 novembre 1731 - 25 avril 1800) était un poète et hymnodiste anglais. Un des poètes les plus populaires de son temps, Cowper a changé la direction de la poésie de la nature du 18ème siècle en écrivant la vie quotidienne et des scènes de la campagne anglaise. Il souffre de périodes de dépression sévère et, bien qu'il trouve refuge dans un fervent christianisme évangélique, source de ses hymnes bien-aimés, il éprouve souvent le doute et la peur d'être voué à la damnation éternelle. Cependant, ses motivations religieuses et son association avec John Newton (qui a écrit l'hymne "Amazing Grace") ont conduit à une grande partie de la poésie pour laquelle il est le mieux connu dans l'esprit populaire. Cowper était peut-être le moraliste poétique préféré de Jane Austen. De la mention fréquente de ses œuvres dans ses lettres et romans, il est certain qu'elle connaissait bien tous ses écrits et partageait nombre de ses croyances. William Cowper est né à Great Berkhamstead, Hertfordshire, Angleterre. Après ses études à la Westminster School, il a été stagiaire auprès de M. Chapman, avocat, d'Ely Place, Holborn, afin d'être formé pour une carrière en droit. Pendant ce temps, il passa ses loisirs chez son oncle Ashley Cowper, et y tomba amoureux de sa cousine Théodora, qu'il souhaitait épouser. Mais comme James Croft, qui publia pour la première fois en 1825 les poèmes que Cowper adressa à Théodora, l'écrivit, «son père, à l'idée que l'union de personnes si proches de la parenté était inappropriée, refusa d'accéder aux vœux de sa fille et de son neveu». Ce refus a laissé Cowper désemparé. En 1763, on lui offrit un stage de journalisme à la Chambre des lords, mais il rompit sous la tension de l'examen qui approchait et connut une période de folie. À ce moment, il a tenté à trois reprises de se suicider et a été envoyé à l'asile du Dr Cotton à St. Albans pour guérison. Son poème commençant «La haine et la vengeance, mes portions éternelles» (parfois appelé «Saphiques») a été écrit à la suite de sa tentative de suicide. Après sa convalescence, il s'installe à Huntingdon avec un pasteur à la retraite nommé Morley Unwin et son épouse Mary. Cowper a grandi pour être en si bons termes avec la famille Unwin qu'il est allé vivre dans leur maison et a déménagé avec eux à Olney, où John Newton, un ancien commerçant d'esclaves qui s'était repenti et avait consacré sa vie à l'Évangile, était curé. Peu de temps après, Morley Unwin a été tué dans une chute de son cheval, mais Cowper a continué à vivre dans la maison Unwin et est devenu extrêmement attaché à Mary Unwin. À Olney, Newton a invité Cowper à contribuer à un livre de cantiques que Newton était en train de compiler. Le volume qui en résulte, connu sous le nom de Olney Hymns, ne fut publié qu'en 1779 mais comprend des hymnes tels que "Louange pour la fontaine ouverte" (commençant par "Il y a une fontaine remplie de sang") et "Lumière qui brille hors des ténèbres" (commençant "Dieu se déplace d'une manière mystérieuse ») qui restent quelques-uns des vers les plus familiers de Cowper. En 1773, Cowper, maintenant fiancé pour épouser Mme Unwin, a connu une nouvelle attaque de folie, imaginant non seulement qu'il était condamné à l'enfer éternellement, mais que Dieu lui commandait de faire le sacrifice de sa propre vie. Cette attaque a interrompu l'engagement, mais Mary Unwin a pris soin de lui avec beaucoup de dévouement, et après un an, il a recommencé à se rétablir. En 1779, après que Newton eut quitté Olney pour se rendre à Londres, Cowper commença à écrire davantage de poésie. Mary Unwin, voulant garder l'esprit occupé de Cowper, lui a suggéré d'écrire sur le sujet de The Progress of Error, et après avoir écrit sa satire de ce nom, il en écrivit sept autres. Tous ont été publiés en 1782 sous le titre Poems by William Cowper, of the Inner Temple, Esq. L'année précédant cette publication, Cowper a rencontré une veuve sophistiquée et charmante nommée Lady Austen qui a donné un nouvel élan à sa poésie. Cowper lui-même raconte la genèse de ce que certains ont considéré travail le plus substantiel, The Task, dans sa "Publicité" à l'édition originale de 1785:
"... Une dame, aimant les vers blancs, a exigé un poème de ce genre de l'auteur, et lui a donné le SOFA pour un sujet. Il a obéi; et, ayant beaucoup de loisir, a relié un autre sujet avec lui; le train de pensées auquel sa situation et sa tournure d'esprit le conduisirent, provoqua longuement, au lieu de la bagatelle qu'il avait initialement prévue, une affaire sérieuse - un volume!
Dans le même volume, Cowper a également imprimé "L'histoire de détournement de John Gilpin", un morceau notable de vers comique. Cowper et Mary Unwin ont déménagé à Weston en 1786 et peu de temps avant cela est devenu proche avec sa cousine Harriet (la soeur de Theodora), maintenant Lady Hesketh. Au cours de cette période, il a commencé ses traductions de l'Iliade et de l'Odyssée d'Homère en vers blancs, et ses versions (publiées en 1791) étaient les interprétations anglaises les plus significatives de ces poèmes épiques depuis celles d'Alexander Pope au début du siècle, bien que les critiques ultérieurs aient critiqué Cowper. Homer pour être trop dans le moule de John Milton. Mary Unwin mourut en 1796, plongeant Cowper dans une tristesse dont il ne se remit jamais complètement. Il a, cependant, continué à réviser son Homer pour une deuxième édition de sa traduction, et, en plus d'écrire le poème puissant et sombre "The Castaway", a écrit quelques traductions anglaises de vers grecs et a transformé certaines des Fables de John Gay en latin . Cowper a été saisi d'hydropisie au printemps 1800 et est décédé à East Dereham, Norfolk.

Citations familières de Cowper

Dieu se déplace d'une manière mystérieuse, Ses merveilles à accomplir; Il plante ses pas dans la mer, et chevauche la tempête. Olney Hymns (1779) - `` La lumière qui brille dans les ténèbres '' Il y a une fontaine remplie de sang Tiré des veines d'EMMANUEL; Et les pécheurs, plongés sous ce déluge, ont perdu toutes leurs taches coupables. Olney Hymns (1779) - 'Louange pour la fontaine ouverte' Oh! pour une marche plus proche avec DIEU, Un cadre calme et céleste; Une lumière pour briller sur la route qui me conduit à l'Agneau! Olney Hymns (1779) - 'Marcher avec Dieu' Dieu a créé le pays et l'homme a créé la ville. La tâche (1785) - 'Le canapé' (Livre I, ligne 749) Il y a un plaisir dans les douleurs poétiques que seuls les poètes connaissent. La tâche (1785) - `` La montre '' (Livre II, lignes 285-6) La variété est l'épice même de la vie, qui lui donne toute sa saveur. La tâche (1785) - `` La montre '' (Livre II, lignes 606-7) Je suis le monarque de tout ce que j'observe, Mon droit n'y est pas à contester; Du centre tout autour de la mer, je suis le seigneur de la volaille et de la brute. 'Versets censés être écrits par Alexander Selkirk' (1782), lignes 1-4 Aucune voix ne devinait la tempête apaisée, Aucune lumière propice ne brillait; Quand, arrachés à toute aide efficace, Nous pérîmes, chacun seul; Mais moi sous une mer plus agitée, Et je me suis enfoncé dans des gouffres plus profonds que lui. "The Castaway" (1799), lignes 61-66
Texte extrait de Wikipédia. L'encyclopédie libre.

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