Les effets des malheurs de la famille sur la mort de Jane Austen

Par Caroline Kerr Taylor La mort de Jane Austen 2017 marque le 200e anniversaire de la mort de Jane Austen. Elle est l’une des géantes littéraires les plus populaires au monde. Ce fut une perte tragique qu'elle mourut à 41 ans, alors que son étoile gagnait du terrain dans les firmaments littéraires. Nous ne saurons jamais avec certitude la cause exacte de sa mort. La communauté médicale a conjecturé la maladie d'Addison, une insuffisance surrénalienne ou une forme de cancer comme le lymphome. Chacune de ces maladies aurait été exacerbée par de longues périodes de stress extrême. Bien qu'elle ait connu beaucoup de succès littéraires au cours de ses dernières années, il y a beaucoup de preuves qu'elles étaient également remplies d'insécurité et d'inquiétude. La famille était le centre du monde de Jane. Comme elle ne s'est jamais mariée, elle a vécu toute sa vie dans le cercle familial. George Austen, le père de Jane, était membre du clergé et avait fait ses études à Oxford. Leur famille faisait partie de la société distinguée locale; cependant, financièrement, ils étaient à peine dans les limites de la société polie. Les femmes de sa classe ne travaillaient pas. Jane et sa sœur Cassandra, en tant que femmes célibataires, ont continué à vivre avec leurs parents. Alors que le lien le plus proche et le plus profond de Jane était avec sa seule sœur Cassandra, elle entretenait également une relation étroite avec ses frères. En grandissant, les garçons ont quitté la maison, ont fait carrière et ont élevé leur propre famille. Cependant, ils ont gardé un lien étroit avec la famille élargie avec les visites entre familles et la correspondance lorsqu'ils sont séparés. George Austen a pris sa retraite en 1800 et a donné la paroisse de Steventon à leur fils aîné James. Les Austens, avec leurs filles, ont ensuite déménagé à Bath. Ici, ils ont loué divers logements temporaires. Après avoir vécu dans une grande maison à la campagne, ce n'était pas un ajustement facile. M. Austen est décédé subitement en 1805, laissant sa femme et ses filles avec un maigre revenu. La rente ministérielle de M. Austen a cessé et l’Église n’a offert aucune aide aux conjoints ou enfants survivants. Les frères sont intervenus pour aider. James, Henry et Frank ont ​​donné 50 £ par an. Edward a donné 100 £ supplémentaires. Plus tard, après des années de déménagement entre les logements de Bath et de passer du temps avec divers membres de la famille, les femmes Austen, ainsi que la chère amie Martha Lloyd, se sont vu offrir une maison à elles. Cela est le résultat d'un 19e pratique du siècle. Si un couple riche n'avait pas d'héritier, il adoptait souvent un enfant issu de la famille élargie afin que ses biens restent dans la famille et que son nom soit conservé. Edward Austen, le troisième frère de Jane, a été adopté par les cousins ​​Thomas et Catherine Knight. Aussi difficile que soit la décision, le révérend et Mme Austen y ont vu une énorme opportunité pour leur fils. Edward a hérité de deux grands domaines, un dans le Kent et un dans le Hampshire. Chawton Cottage, sur son domaine du Hampshire, a reçu le loyer des femmes Austen. Imaginez leur plaisir, après des années d'emballage et de déballage, d'avoir un chez-soi permanent. Les frères ont continué leur aide financière à leur mère et à leurs sœurs. Les années à Chawton ont été les années d'écriture les plus productives de Jane. Elle a retravaillé Sens et sensibilité, orgueil et préjugés et Abbaye de Northanger. Elle a écrit Mansfield Park, Emma et Persuasion. Austen a offert les premiers exemplaires de ses livres à ses frères et sœurs et s'est adressée à la famille pour leurs commentaires et leurs réponses. Il est malheureux qu'au cours des trois dernières années de sa vie, sa famille bien-aimée ait commencé à éprouver de graves problèmes financiers. La première difficulté financière survient lorsque Edward Austen-Knight reçut une ordonnance du tribunal en octobre 1814 par la famille Hinton-Baverstock de Chawton Lodge dans le Hampshire. Il a déclaré que l'acte libérant le domaine de Chawton au début du 19e siècle avait été mal rédigé. Ils prétendaient être les héritiers légitimes des propriétés du Hampshire. S'ils gagnaient leur cause, Edward aurait perdu les deux tiers de ses propriétés et de sa richesse. Cela signifiait également que les femmes Austen perdraient leur maison. Vivre pendant des années sous le nuage de perdre éventuellement leur maison aurait provoqué beaucoup de troubles émotionnels. Le fait que les Hinton-Baverstocks soient des voisins vivant à proximité a également créé une situation sociale délicate. En fin de compte, Edward leur a donné 15 000 £ pour abandonner leur action en justice. Ce n’est qu’en 1818, après la mort de Jane, que l’affaire fut enfin réglée. Une autre séquence d'événements pénibles a affecté la famille Austin élargie. Henry est devenu banquier et agent de l'armée après avoir servi dans la milice d'Oxford. Il a très bien fait pendant un certain nombre d'années. Cependant, avec la fin des guerres napoléoniennes, l'économie d'après-guerre était sur une spirale descendante. Les industries liées à la guerre n'étaient plus nécessaires. Moins de soldats signifiaient que les agents payeurs comme Henry voyaient des réductions drastiques de leurs revenus. La masse salariale régimentaire gérée par Austen & Co. est passée de 112 000 £ en 1813 à 63 000 £ en 1814 et finalement à 34 000 £ en 1815. De nombreux emprunts bancaires sont devenus irrécouvrables. Tout cela a contribué à miner les banques d’Henry. La succursale d'Alton s'est effondrée à la fin de 1815. Son agence militaire et la banque de Londres ont fait faillite en mars 1816. La faillite de Henry a dévasté tout le clan Austen. Henry a tout perdu, mais d'autres membres de la famille ont également subi des pertes. Les plus importants étaient ceux de l'oncle Leigh-Perrot et d'Edward qui avaient mis respectivement 10 000 £ et 15 000 £ en garantie. Frank et James ont également perdu leurs investissements. Frank, en tant qu'homme de la marine, était déjà à moitié payé depuis la fin de la guerre. Lui et Henry n'étaient plus en mesure de donner à leur mère et à leurs sœurs les 50 £ par an pour couvrir leurs frais de subsistance. Alors que Jane avait la plupart de ses gains dans l'épargne de la Navy Fives, elle a perdu un petit montant, 13 £. Les femmes Austen avaient toujours leur maison bien qu'il y ait eu l'inquiétude constante alors que le procès Hinton-Baverstock était en cours. Henry avait une relation spéciale avec Jane. Alors que Cassandra a été la première à être au courant de ses romans au fur et à mesure de leur rédaction, c'est Henry qui a assuré la liaison avec ses éditeurs. Le 19e siècle était un monde d’homme. C'est Henry qui a trouvé ses éditeurs et qui a mis en avant l'argent sur les premiers livres pris en consignation. Jane a passé de longues périodes chez Henry à Londres pour corriger les pages imprimées de son éditeur avant d’aller sous presse. Avec les faillites, Henry a perdu sa maison de Londres et Jane a dû faire envoyer les preuves à Chawton pour correction. Ces problèmes financiers auraient causé une grande détresse à tous les membres de la famille soudée. Alors que le monde des affaires d’Henry s’effondrait, Charles, le plus jeune des frères Austen, était en difficulté. Charles, comme Frank, était un homme de carrière dans la marine. À la fin des guerres napoléoniennes, Charles, en tant que capitaine du Phénix, fut chargé de débarrasser l'archipel grec des pirates. À la fin de février 1816, par mauvais temps, son navire fut irrémédiablement endommagé près de Smyrne (aujourd'hui Izmir). Il n’ya pas eu de morts et les marchandises du navire ont été sauvées. Charles, cependant, a été traduit en cour martiale. La nouvelle du naufrage serait parvenue à Chawton au moment de la faillite d’Henry. En avril, Charles a été acquitté. Le blâme est tombé sur les pilotes grecs qui guidaient le navire à l'époque. Bien que son nom ait été effacé, le fait qu’il ait perdu un navire a joué contre lui. Il n'a reçu aucun autre commandement pendant dix ans. Avec une famille grandissante, il a eu du mal financièrement à joindre les deux bouts. La famille élargie, y compris Jane, aurait été profondément inquiète pour Charles. Il aimait sa mère et ses sœurs mais n'a jamais été en mesure de les aider financièrement car il a lutté contre la pauvreté pendant la majeure partie de sa vie adulte. Un dernier chapitre angoissant de ces trois dernières années fut la mort du frère de Mme Austen, James Leigh-Perrot, en mars 1817. Comme son frère Edward, l'oncle de Jane avait hérité d'une grande maison et de sommes substantielles d'argent de parents éloignés sans enfants. Les Leigh-Perrot appréciaient les enfants Austen et avaient parlé de les inclure dans leurs testaments. Mme Austen comptait sur un soutien financier de son frère à sa mort. Malheureusement, il a tout laissé à sa femme pour sa vie. Mme Austen a été profondément bouleversée par cette nouvelle et Jane a eu une rechute de sa santé lorsqu'elle a appris le revers. Ces événements si proches les uns des autres auraient provoqué une profonde anxiété. Ces circonstances familiales auraient créé un sentiment constant et implacable d'insécurité. Il est donc raisonnable de supposer que la maladie de Jane et sa mort prématurée ont peut-être été exacerbées par les divers malheurs de la famille, ce qui a gravement affecté son bien-être physique et émotionnel.
Caroline Kerr Taylor a déjà contribué au magazine en ligne avec l'article La renommée et la fortune de Jane Austen: de temps en temps. Elle a rédigé de nombreux ouvrages pédagogiques en tant qu'éditeur à Creative Teaching Press, Cypress, Californie. Après avoir vécu quelques années à l'étranger en Nouvelle-Zélande, elle vit maintenant à Newport Beach, en Californie, et aime l'écriture indépendante.

1 commentaire

The timing of this interesting article is appropriate for me, as I had just done a study for our local JASNA group of the last years of Jane’s life. I too was so struck by this concentration of financial anxieties in Jane’s life during her last 18 months. I had never quite realized this before, and am glad this aspect is getting a wider audience. One fact I had missed was Charles’ court-martial so I am pleased to learn this additional fact. I really feel that these worries did hasten Jane’s decline,, and perhaps her amazing output (Persuasion, NA’s revision and the unfinished Sandition) towards the end were her hope to help shore up the family’s and her own depleted finances.

joanar 26 juillet 2020

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