Jane Austen et la maladie

par Margaret Mills Vers quel matériel de lecture vous tournez-vous si vous ne vous sentez pas bien? La romancière Mme Elizabeth Gaskell a écrit une lettre au début de 1865 à John Ruskin, à propos d'un de ses propres livres, dans laquelle elle disait: «chaque fois que je suis malade ou malade, je prends Cranford et - j'allais dire prendre plaisir ça (mais ce ne serait pas joli!) riez-en à nouveau! Pendant quelques mois l'été dernier, ma propre vie a été temporairement perturbée parce que j'étais «malade ou malade» et j'ai passé la plupart de mon temps à l'intérieur. Pas vraiment de difficultés, car je suis, et ai toujours été, une grande lectrice, et parfois je me tourne vers l'un de mes auteurs préférés, la divine Jane Austen. Eh bien ou pas, je ne peux pas commencer à estimer combien de fois j'ai lu les œuvres de Jane Austen au fil des ans. Mes préférés sont probablement Orgueil et préjugés et Emma, mais la raison pour laquelle je me suis installé Orgueil et préjugés car ma première sélection repose en partie sur le seul premier chapitre: l'immédiateté du paragraphe d'introduction vous plonge tout droit dans l'histoire, et j'ai toujours adoré l'humour sec de Mr Bennet, le père de ces filles «idiotes et ignorantes»! Jane Austen et la maladie J'ai aussi commencé à penser à l’attitude de Jane Austen face à la maladie dans ses livres et ses lettres. Quelle que soit la place que vous occupiez dans l'échelle sociale, 18e et début 19e siècle, la vie comportait toutes sortes de risques si vous tombiez malade, et avec des connaissances et des compétences médicales relativement limitées, la mort était simplement un fait de la vie quotidienne pour la plupart. Jane Austen semble avoir joui d'une santé assez robuste pendant la majeure partie de sa vie et, comme la plupart des choses que nous tenons pour acquises, cela a peut-être incité ce que certains commentateurs considèrent comme ses commentaires plutôt insensés sur d'autres qui n'ont pas eu cette chance. Ses lettres à sa sœur aînée et confidente bien-aimée, Cassandra, nous en donnent quelques exemples. Dans une lettre du 27e En octobre 1798, Jane écrit: «Mme Hall, de Sherbourne, a été amenée au lit hier d'un enfant mort, quelques semaines avant qu'elle ne s'y attendait, en raison d'une peur. Je suppose qu'elle a regardé son mari par hasard ». Le deuxième mariage à venir de la pauvre Lady Sondes est mentionné dans une lettre du 27e Décembre 1808 avec les mots «……. À condition qu'elle cesse maintenant d'avoir de graves maux de tête et d'être pathétique, je peux lui permettre, je peux souhait elle, pour être heureuse… ». Dans une lettre de 25e Septembre 1808 adressée à son frère marin, Frank, Jane congédie la femme de M. Edward Bridges en disant: «Ils ont passé tout l'été à Ramsgate depuis sa santé; c'est une pauvre chérie - le genre de femme qui me donne l'idée d'être déterminée à ne jamais être bien et qui aime ses spasmes et sa nervosité et les conséquences qu'ils lui donnent, mieux que toute autre chose ». Comme on dit qu'Edward Bridges avait autrefois proposé le mariage à Jane elle-même, on se demande si quelques raisins acides sont évidents dans ce commentaire! Pour être honnête, il convient de mentionner que la phrase suivante de la lettre se poursuit: «C'est une déclaration de mauvaise humeur à envoyer partout dans la Baltique!» Toute discussion sur l’attitude de Jane Austen à l’égard de la mauvaise santé ne serait pas complète sans une mention de la création de cet éternel invalide, M. Woodhouse, qui est documenté avec humour dans Emma. Il est tout à fait possible qu’il soit un amalgame d’un certain nombre de connaissances d’Austen, qui exercent un pouvoir sur les autres par ce qui est pour beaucoup de lecteurs modernes une obsession risible des maladies réelles ou inventées. Est-il un objet de pitié ou simplement un vieil hypocondriaque ennuyeux et égoïste? Certes, son obsession pour éviter les pieds mouillés et les courants d'air était plus compréhensible pour 19e lecteurs du siècle plus qu'à notre époque, mais combien d'entre nous ont rencontré un M. Woodhouse des temps modernes (ou son équivalent féminin) à un moment ou à un autre? Bien sûr, Persuasion, écrit à une époque où Austen elle-même devenait de plus en plus malade et publié à titre posthume en 1818, contient de nombreux exemples de problèmes de santé réels (ou imaginaires). La soeur d'Anne Elliot, Mary, utilise des maux imaginaires pour attirer la sympathie et éviter toute responsabilité qu'elle considère comme désagréable. Contrairement à Mary, Mme Smith, la vieille amie d’Anne, a non seulement perdu tout son argent mais souffre d’une maladie débilitante qui l’a réduite à l’invalidité. La sœur du capitaine Harville, Fanny, vient de mourir, tout comme Dick Musgrove, et Louisa Musgrove a un terrible accident tombant de quelques marches. Ce travail est assez sombre par endroits, car Austen semble trop bien conscient non seulement de la façon dont les décisions prises tôt dans la vie peuvent affecter notre avenir, mais à quelle vitesse la maladie et les accidents peuvent frapper et changer le cours de la vie de quelqu'un, peut-être pour toujours. Bien que j'aie cité quelques exemples farfelus de l'attitude de Jane à l'égard de la maladie de ceux qui ne font pas partie de la famille - et le commentaire sur Mme Hall semble si incroyablement méchant qu'il est difficile à excuser - nous devons sûrement admettre que nous avons tous, à l'occasion et en privé, fait des remarques similaires à des amis ou à la famille, et sans en savoir plus sur les personnes qu'elle mentionne, nous ne pouvons pas juger valablement s'il y avait des justifications à ses commentaires. Au sein de sa famille, nous savons que Jane n'a jamais été qu'une fille, une sœur, une tante et une cousine sympathiques et sensibles, et en tant que femmes célibataires, il était pris pour acquis que Jane et Cassandra répondraient à tous les appels à l'aide pour soigner les la famille. Le chagrin de Jane à la mort de sa belle-sœur Elizabeth, épouse de son frère Edward, était sans aucun doute bien réel, tout comme sa tristesse et sa sympathie pour Cassandra à la mort de son fiancé, Tom Fowle, aux Antilles, où il faisait le devoir d'aumônier. Nous devons également nous rappeler que la mort - en particulier la mort de ceux qui sont encore jeunes - était beaucoup plus fréquente qu'à notre époque, en grande partie en raison du manque de connaissances et de compétences médicales. Le fait que la mort prématurée était plus courante dans le 19e siècle signifiait que la mort d'êtres chers n'était en aucun cas une expérience inhabituelle pour la plupart des gens, ce qui les rendait sans doute beaucoup plus résistants à son apparition. Jane Austen et la maladie L'attitude de Jane envers sa propre dernière maladie, qui semble avoir commencé vers 1816 et se terminer mortellement en 1817, est documentée dans ses lettres à sa nièce Fanny Knight, à une gouvernante de la famille, Anne Sharpe, et à son frère Edward Austen, entre autres. . Il y a encore un débat sur la cause de sa mort: la maladie d'Addison, un problème des glandes surrénales, un lymphome et un cancer de l'estomac ont tous été suggérés. Quelle qu'en soit la cause, des preuves documentées montrent le courage et l'humour avec lesquels elle a fait face à sa propre santé et à sa mortalité, et sa gratitude pour les soins qu'elle a reçus des membres de sa famille est également une caractéristique marquante. Dans une lettre écrite à Edward deux mois avant sa mort, elle conclut: «Si jamais vous êtes malade, puissiez-vous être aussi tendrement nourri que moi. Que les mêmes apaisements bénis d'amis anxieux et compatissants soient les vôtres, et puissiez-vous posséder - comme j'ose le dire - la plus grande bénédiction de toutes, dans la conscience de ne pas être indigne de leur amour. je ne pouvait pas ressentir cela ». Comme Jane Austen elle-même, j'ai finalement été forcée de voyager loin de chez moi à la recherche d'un remède pour ce qui me faisait mal - mais dans mon cas, ce n'était pas à Winchester, c'était à seulement 8 km de mon hôpital local, d'où je rentré à la maison en bien meilleure santé, récupérant complètement une fois de retour à la maison. Mon histoire a eu une fin heureuse et j'ai eu beaucoup plus de chance que Jane, morte à ce qui est, selon les normes modernes, l'âge tragiquement précoce de 41 ans, son potentiel à nous fournir beaucoup plus de ses œuvres merveilleuses non réalisées.
Margaret Mills est professeur d'histoire et de littérature anglaise, travaillant principalement dans le secteur de l'éducation des adultes. Elle donne également des conférences à diverses organisations et diffuse des notes historiques et des critiques de livres sur une station de radio communautaire locale.
 

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