Wentworth fait ses os: la bataille de Saint-Domingue: 4 février 1806

Wentworth fait ses os: la bataille de Saint-Domingue: 4 février 1806

Dans le volume I, chapitre IV de Persuasion, Jane Austen mentionne que le capitaine Wentworth avait été «nommé commandant à la suite de l'action au large de Saint-Domingue, et qu'il n'avait pas été immédiatement employé, était venu dans le Somersetshire, à l'été 1806» (26), où il a rencontré et courtisé la charmante jeune deuxième fille. de Sir Walter Elliot. Une référence alléchante; le public contemporain pour qui Jane écrivait allait bien sûr tout savoir sur cette bataille, mais qu'en est-il des Janeites modernes, lisant le roman près de deux siècles plus tard et se demandant comment cette action obscure se situe entre Trafalgar et Waterloo? Capt. Wentworth dans la version 1995 de PersuasionLa légion de biographes de Jane Austen a déjà enregistré que son frère Francis Austen avait participé à la bataille de Saint-Domingue le 6 février 1806 en tant que capitaine du HMS Canopus, un navire de ligne de 80 canons sous le commandement du vice-amiral Sir John Duckworth. Nous avons le Canopus ' les entrées du journal de bord, qui décrivent la bataille avec la concision militaire; nous avons également la lettre de Frank à sa fiancée Mary Gibson, l'assurant de sa sécurité et donnant un compte rendu plus descriptif de l'action. L'érudition austénienne s'arrête généralement là, si elle fait la moindre mention de la participation de Frank à la bataille; un exercice frustrant pour le Janeite à la recherche d'informations sur la carrière fictive de Wentworth. La bataille de Saint-Domingue n'est mentionnée qu'en passant dans les histoires navales, tandis que la bataille de Trafalgar, qui n'a eu lieu que quelques mois auparavant, a des livres entiers écrits à son sujet et est célébrée à ce jour. Il est compréhensible qu'un lecteur puisse considérer la bataille de Saint-Domingue comme relativement sans importance et revenir à l'histoire sans plus d'explications. Cependant, si l'on considère la bataille dans le contexte des événements environnants de son temps, l'importance de l'action peut être mieux comprise, tout comme l'état d'esprit du jeune commandant confiant Frederick Wentworth à l'été de six. Un traité de paix entre la France et l'Angleterre fut signé à Amiens le 25 mars 1802, mais la paix avait été difficile et de courte durée, et les Britanniques déclarèrent la guerre à la France et à son dictateur, Napoléon Bonaparte, le 16 mai 1803. Napoléon avait prévu de envahit la Grande-Bretagne avant même le traité de paix (Parkinson 91), et quand il se couronna empereur de France en décembre 1804 et commença à masser des troupes dans les villes balnéaires le long de la Manche, les Britanniques mobilisèrent leurs forces navales pour empêcher le plan de l'empereur de réussir. Ils organisèrent des compagnies de «barrières de mer», sorte de milice navale, et Frank Austen reçut le commandement d'un groupe protégeant la côte près de Ramsgate en juillet 1803 (Nokes 261). Amiral Lord Horatio NelsonLa flotte de la Manche et la flotte méditerranéenne avaient le blocus français, et quelques sorties offensives de la flotte de la mer du Nord maintenaient les Français sous contrôle (Parkinson 93). William Pitt, le Premier ministre, a fait des alliances avec la Russie, l'Autriche et la Suède, une alliance appelée la troisième coalition, tandis que l'Espagne a choisi de rester neutre, bien qu'elle ait résisté aux pressions pour prendre une position active contre la France. Selon C. Northcote Parkinson, "Napoléon en vint à se rendre compte que ses ennemis se rassemblaient contre lui. La coalition a mis du temps à s'organiser mais Napoléon a reconnu son danger et a conclu que son invasion de la Grande-Bretagne devait avoir lieu en 1805 si elle devait avoir lieu à Il ne pouvait pas compter sur la victoire navale mais il a commencé à rêver de plans élaborés par lesquels la flotte britannique pourrait être trompée et attirée loin de sa position de but. " (96) Le plan de Napoléon était de faire échapper deux escadrons aux blocus et de naviguer pour les Antilles; les Britanniques, craignant la perturbation française de leur commerce lucratif dans les îles sucrières, suivraient naturellement. Lorsque les navires français atteignaient la Martinique, ils se rendaient au rendez-vous et retournaient rapidement à la Manche, qui ne serait plus défendue. Avec ce plan à l'esprit, le contre-amiral Villeneuve partit de Toulon le 30 mars 1805 en direction du détroit de Gibraltar. "Arrivé à Cadix, l'amiral français a levé le blocus de Cadix, a ajouté six navires espagnols et un français à son escadron, a traversé l'Atlantique et a annoncé actuellement son arrivée à la Martinique avec 18 voiles de ligne." (Parkinson 99) Malheureusement l'homologue de Villeneuve, le contre-amiral Ganteaume, n'a pas pu briser le blocus de Brest, ayant reçu l'ordre de Napoléon de ne pas engager la flotte britannique (Glover 39). Cependant, l'action de Villeneuve avait incité l'amiral Lord Nelson à prendre 10 voiles de ligne et à chasser l'escadre française à travers l'Atlantique, seulement pour découvrir quand ils sont arrivés aux Antilles que les navires français avaient fait demi-tour et sont rentrés en France. L'un des navires sous le commandement de Nelson était le navire de Frank Austen, leCanopus, que Nelson avait capturé aux Français sur le Nil (le navire avait alors été nomméLe Franklin après Benjamin Franklin) et qui portait le commandant en second de Nelson, l'amiral Louis. (Honan 216) Découragé par son échec à arrêter Villeneuve, Nelson a pris une courte permission à terre à son retour en Angleterre, mais a bientôt reçu l'ordre de revenir à son commandement. Lorsqu'il atteignit Cadix le 28 septembre 1805, Nelson trouva la flotte nécessaire de fournitures et expédiaCanopus à Gibraltar pour l'eau et les magasins; Nelson a assuré à l'amiral Louis, qui ne voulait pas rater la bataille désormais inévitable, qu'il leur restait suffisamment de temps pour se rendre à Gibraltar et revenir avant que la flotte ennemie combinée ne passe à l'action (Nokes 293). HMS Ganges, construit en 1819 comme une reproduction du HMS Canopus.Cependant, Nelson a mal calculé; le 14 septembre, Napoléon avait ordonné à Villeneuve «de sortir de Cadix, de passer Gibraltar, de prendre l'escadre de Carthagène et de transporter les troupes françaises à Naples». (Glover 101) Pendant queCanopus était sur le chemin du retour à Cadix le 19 octobre, la flotte combinée (française et espagnole), dirigée par l'amiral Villeneuve, a quitté Cadix et a navigué vers le cap Trafalgar avec une flotte composée de 33 voiles de ligne, 5 frégates et 2 corvettes. Deux jours plus tard, Nelson a donné des ordres pour le fameux signal, «l'Angleterre s'attend à ce que chacun fasse son devoir», et la flotte britannique, légèrement désavantagée avec 27 voiles de ligne, quatre frégates, une goélette et un cutter, a navigué vers l'ennemi, dirigé par le vaisseau amiral de NelsonLa victoire. À la fin de l'action, la flotte combinée n'avait plus que 11 voiles de ligne. Les autres ont été soit capturés par les Britanniques, soit détruits, et l'amiral Villeneuve a été fait prisonnier. Cependant, les Britanniques avaient perdu Nelson, abattu par la balle de mousquet d'un tireur d'élite français. Quatre voiles français de ligne, commandés par le contre-amiral Dumanoir, s'échappent vers le sud. Ils n'ont pas pu naviguer pour Toulon en raison de la présence deCanopus et les autres navires britanniques revenant de Gibraltar, ils ont donc navigué vers le nord et ont rencontré la frégatePhénix. Ils ont poursuivi la frégate, ce qui les a ramenés à l'escadre britannique bloquant Ferrol sous le commandement du capitaine Sir Richard Strachan, qui a engagé et finalement capturé les quatre navires français. Les Français avaient 730 tués ou blessés dans l'action tandis que les Britanniques n'avaient que 135 victimes. (Parkinson 114) La décimation de la flotte signifie que Napoléon est contraint d'abandonner son plan d'envahir l'Angleterre pour le moment, alors il décide d'essayer de perturber le commerce britannique aux Antilles, commerce qui a aidé à financer l'effort de guerre britannique. Deux escadrons français, commandés par le contre-amiral Willaumez et le vice-amiral Leissegues, purent briser le blocus de Brest et s'embarquer pour les Antilles. Lorsque la nouvelle des opérations de Leissegues parvint au vice-amiral sir John Duckworth, qui, avec six voiles de ligne et deux frégates, bloquait Cadix, il a navigué avec six voiles de ligne pour Madère. Il a finalement rattrapé l'escadre française au large de Saint-Domingue aux Antilles. Ici, les cinq navires français ont tous été capturés ou conduits à terre, seuls les plus petits navires s'échappant. Il y a eu à nouveau de lourdes pertes, plus de 1 500 hommes en tout, dont plus de 500 à bord du navire amiral à trois pontsImpérial." (Parkinson 114)

La bataille de Saint-Domingue La bataille de Saint-Domingue. En feu, les navires français Diomède et Impérial.

La description officielle de l'action par Frank est rapportée par Nokes: «« Cinq minutes avant sept », écrivit Frank dans son journal,« les navires ennemis sont en ligne ». À dix heures et quart, il nota:Superbe a commencé à tirer sur la camionnette ennemie ». À dix heures et demie, il était lui-même en action; 'a ouvert le feu sur le premier navire dans la ligne ennemie ... avec une bordée amenée ses mâts par le plateau ... dix minutes à onze, le navire démâté a heurté ... Engagé avec le trois-ponts ... dix minutes à douze heures, lui a donné un bordé de ratissage qui a fait tomber son mât d'artimon ... »(299) La lettre de Frank à Mary Gibson était un peu plus descriptive:« (H) est le premier bordé du Canopus 'a abaissé les trois mâts de notre adversaire aussitôt, et vers la fin des affaires, nous avons également eu la satisfaction de donner au trois-ponts un chatouillement qui a frappé tout le monde.ses bâtons loin. »(Tucker 173-174) Le capitaine Francis William Austen, 1794 miniature. Avec l'aimable autorisation du propriétaire. Toute reproduction interdite.Canopus est retourné à Plymouth au début de mai, sur quoi "Lloyd's Patriotic Fund a offert à (Frank) un vase en argent d'une valeur de 100 livres en souvenir de Saint-Domingue, et il a également reçu une médaille d'or en quittant leCanopus. Cette acquisition d'honneurs et de prix en argent l'a évidemment encouragé à penser qu'il pouvait désormais se permettre d'épouser Mary Gibson, et c'est ainsi que la date du 24 juillet a été choisie. "(Austen-Leigh 137) Il n'était pas rare que les premiers lieutenants des navires impliqués dans une action réussie pour recevoir une promotion, et quelques années plus tard, lorsque Jane Austen a créé son officier de marine fictif, elle s'est appuyée sur les expériences de son frère. Le commandant Frederick Wentworth, qui avait été promu mais n'avait pas encore reçu de commandement, se dirigea vers Somerset pour passer l'été de l'an six et poursuivre sa propre romance. Entre Trafalgar, la capture des quatre navires échappés par Strachan et la bataille de Saint-Domingue, la marine française a été gravement paralysée. Seuls 32 navires du la ligne est restée, même si les Français étaient occupés à construire 21 autres, et pouvaient capturer ou s'allier avec d'autres pays et utiliser leurs marines.Mais la diminution de la puissance navale française signifiait que la crainte d'une invasion imminente de l'Angleterre était pa st, ainsi que d'établir la proéminence de la Royal Navy; il est facile de voir pourquoi le capitaine Francis Austen a reçu des médailles et des prix à la suite de sa participation à l'action, et pourquoi un jeune lieutenant compétent qui a pris part à l'action a été promu au grade de commandant.

***

Margaret C. Sullivan est la webmestre deTilneys et trappes etLe culte de Da Man et a une fascination enfantine pour les grands navires en bois et les hommes qui les naviguent. Portrait miniature du capitaine Francis Austen, avec l'aimable autorisation du propriétaire. Toute autre reproduction est interdite. BIBLIOGRAPHIE Austen, Jane.Persuasion. Ed. par R.W. Chapman. Oxford: Oxford University Press, 1923. Austen-Leigh, William et Richard Arthur.Jane Austen, Une histoire de famille. Révisé et élargi par Deirdre LeFaye. Boston: G.K. Hall & Co., 1989. Glover, Michael.Les guerres napoléoniennes: une histoire illustrée 1792-1815. New York: Hippocrene Books, Inc., 1979. Honan, Park.Jane Austen: sa vie. New York: St. Martin's Press, 1996. Nokes, David.Jane Austen: Une vie. New York: Farrar, Straus et Giroux, 1997. Parkinson, C. Northcote.Règles de la Bretagne: l'âge classique de l'histoire navale, 1793-1815. Alan Sutton Publishing Limited, 1994. Tucker, George Holbert.Une histoire de la famille de Jane Austen. Éditions Sutton, 1998. Vous avez apprécié cet article? Visitez notre boutique de cadeaux et évadez-vous dans le monde de Jane Austen pour plus de recettes Regency.