James Stanier Clarke: Bibliothécaire du Prince de Galles

«Je suis très honoré que vous me croyiez capable de dessiner un ecclésiastique comme vous avez donné le croquis de ... Mais je vous assure que je suis ne pas. La partie comique du personnage à laquelle je pourrais être égale, mais pas la bonne, l'enthousiaste, le littéraire. La conversation d'un tel homme doit porter sur des sujets de science et de philosophie, dont je ne sais rien; ou doit parfois être abondante en allusions et citations qu'une femme qui, comme moi, ne connaît que sa langue maternelle, et y a très peu lu, serait totalement sans pouvoir de donner. Une éducation classique, ou du moins une connaissance très approfondie de la littérature anglaise, ancienne et moderne, me paraît tout à fait indispensable à celui qui ferait justice à votre ecclésiastique; et je pense que je peux me vanter d'être, avec toute la vanité possible, la femme la moins instruite et la moins informée qui ait jamais osé être une auteur. "Jane Austen à J. S. Clarke 11 décembre 1815

On sait peu de choses sur James Stanier Clarke, aumônier et bibliothécaire du prince de Galles. Sans sa connexion avec Jane Austen, son nom pourrait être presque entièrement perdu dans l'histoire. Pensé né vers 1765, il fut, très tôt, aumônier de la marine et curé dans une paroisse de campagne où, selon ses propres lettres, il avait à enterrer sa propre mère, un choc dont il prétend ne jamais s'être remis. Contrairement à son employeur, Clarke semble avoir été célibataire, "Friands et entièrement engagés dans la littérature - nul autre ennemi que le sien…" En tant qu'aumônier naval à bord du H.M.S. Jupiter, Clarke a accompagné la princesse Caroline de Brunswick d'Europe en Angleterre pour épouser son cousin, le prince de Galles et futur roi George IV. Ainsi commença son association avec la famille royale.

En 1799, peu de temps après sa nomination comme aumônier royal, Clarke, avec John MacArthur (secrétaire de l'amiral Lord Hood, commandant en chef de la flotte méditerranéenne de 1793 à 1795) fonda The Naval Chronicle. Cela faisait moins d’un an depuis la défaite de Nelson de la flotte française à la bataille du Nil et avec le sort de l’Angleterre toujours entre les mains de la marine, l’intérêt public était au plus haut. Clarke et MacArthur étaient bien placés pour cultiver des contacts à la fois sociaux et navals. Le magazine, qui présentait des informations à jour sur la marine et des articles sur l'histoire maritime, a été un succès. Leur éditeur, Bunney and Gold, s'est spécialisé dans les livres et cartes nautiques et a commencé ce qui allait devenir une publication mensuelle pour les vingt prochaines années. Parallèlement à ses fonctions de bibliothécaire et d'aumônier, James a trouvé le temps d'écrire. En 1803, il publie Les progrès de la découverte maritime, suivi en 1809 par La vie de l'amiral Lord Nelson, KB, qu'il a co-écrit avec John MacArthur. Plus tard, en 1816, il a édité La vie de Jacques II. Selon les experts, l'original de ce travail a été compilé après la mort de James par un ou plusieurs de ses secrétaires sur la base des propres mémoires de James. Il est le plus fiable pour les années avant 1660 et pour les années 1678 à 1685. En 1815, Jane Austen séjournait avec son frère Henry Austen à Londres, s'occupant des détails de publication de son quatrième livre, Emma. À un moment donné au cours de sa visite, Henry Austen est tombé gravement malade. Il a été soigné par un médecin de la société qui a également attendu la famille royale. À un moment donné, le médecin a découvert que la sœur qui attendait son patient n’était autre que l’auteur anonyme d’un des romans préférés du prince, Orgueil et préjugés. Après avoir porté la nouvelle à la famille royale à Carlton House, Jane a reçu la désormais célèbre invitation du secrétaire du prince à visiter la maison et les bibliothèques. Assurée par Clarke qu'elle recevrait toute l'attention possible, Jane visita Carlton House le 13 novembre 1815. Aucune trace connue de cette visite n'a survécu, mais la tournée était le début d'une correspondance entre Clarke et Austen. Une amitié reconnue existait entre les deux bien que Clarke ait semblé avoir travaillé sous quelques fausses impressions de l'auteur telles que [Elle] ne connaît que sa langue maternelle (Austen parlait couramment le français) et [elle] a très peu lu. Pour sa part, «Jane a trouvé M. Clarke non seulement un gentleman très courtois, mais aussi un admirateur très chaleureux de ses talents.» * L’accueil que cette chaleureuse admiration a pu prouver est discutable. Jane était connue pour être une partisan de l'ex-épouse du prince, Caroline de Brunswick, déclarant en 1813: «Je la soutiendrai aussi longtemps que possible, parce qu'elle est une femme et parce que je déteste son mari.» Lorsque sa visite de novembre fut suivie d'une suggestion de dédier son prochain travail au prince, elle fut sans aucun doute consternée. Une telle marque de faveur royale ne devait pas être écartée, mais l'honneur de dédier son «enfant chéri» à un tel homme devait sembler presque insultant. La suite correspondance affiche la volonté d’Austen de clarifier les exigences de cette faveur. Clarke n’a pas perdu de temps non seulement pour offrir ses assurances de l’honneur du prince en lui faisant consacrer le travail, mais aussi pour présenter ses propres nombreuses suggestions pour son travail. Pour un auteur qui s'efforçait de préserver sa vie privée, de telles intrusions dans son travail devaient être frustrantes. Pourtant, Austen l'a supporté avec une bonne humeur typique, se retirant dans son ancien style de parodie autodérivante, à la fois dans ses réponses à ses suggestions et en incorporant ces suggestions dans son Plan d'un roman. La difficulté d'Austen avec la dédicace et les détails de l'organisation d'une édition spécialement reliée du roman à présenter à Son Altesse l'a amenée en contact de plus en plus grand avec son éditeur, John Murray, qui lui a donné de nombreux conseils, lui a prêté plusieurs livres et a grandement contribué à son "Commodité et amusement." La dernière lettre de James Stanier Clarke de Jane Austen date de 1816. Il mourut en 1834. Tels pourraient être les seuls détails connus de sa vie, si ce n’était pour un amateur de livres rares Richard Wheeler. En 1955, il a trouvé un volume mince dans un magasin d'antiquités. Les mots «Sacred To Friendship» et les initiales J.S.C. En ouvrant la couverture, Wheeler a trouvé plus d'une centaine de vers, dessins, aquarelles et autographes de célébrités telles que William Cowper, les romanciers Charlotte Smith et Anna Seward et le peintre George Romney. Alors que de nombreux dessins sont des copies d'œuvres d'art célèbres, il y avait, parmi eux, des aquarelles de deux femmes sans nom. Wheeler a demandé à la Tate Gallery de l'aider à identifier les deux femmes. La première était facilement reconnaissable comme la princesse Caroline de Brunswick. Comme Clarke était un proche connu de la famille, il n'est pas surprenant que ce portrait ait survécu parmi ses œuvres. Ce que cela prouve, c'est qu'il était un maître miniaturiste, créant des images qui sont des représentations claires, plus de cent ans après avoir été peintes. Le deuxième portrait est peut-être la découverte la plus passionnante du livre. Wheeler est maintenant convaincu que l'image, représentant une femme en mousseline blanche et datée de 1815, est sans conteste Jane Austen. Le portrait n'est pas vérifié par la National Portrait Gallery, qui revendique la propriété du seul portrait authentifié de Jane Austen, peint par sa sœur Cassandra. Pourtant, beaucoup trouvent le portrait de Cassandra insatisfaisant. Wheeler a fait étudier sa photo par des physionomistes, qui identifient le modèle dans le croquis de Cassandra comme la même personne apparaissant dans l'aquarelle de Clarke. Il a également parcouru les lettres de Jane Austen cherchant à vérifier les vêtements portés dans le portrait. Visible sous le châle des sujets est une robe blanche à manches longues avec une bordure noire. Le 9 mars 1814, Jane Austen écrivit de Londres à Cassandra: "Je porte ma robe de gaze aujourd'hui, des manches longues et tout… et [j'ai] un ruban de satin noir tressé autour du haut." Certes, la robe est habillée, mais une personne honorée d'une visite privée de la résidence du prince ne porterait-elle pas sa plus belle robe? Est-il possible que nous ayons effectivement une trace de la visite de Jane Austen à Carlton House? Nous ne le saurons peut-être jamais, mais le Les indices sont alléchants. Vous pouvez acheter le Portrait de Jane Austen de James Stanier Clarke dans notre boutique en ligne. Cliquez ici.

*James Edward Austen Leigh, biographe original d’Austen

 

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