Prince Frederick, duc d'York et Albany

Le prince Frederick, duc d'York et Albany (Frederick Augustus; 16 août 1763-5 janvier 1827) était membre de la famille royale hanovrienne et britannique, le deuxième enfant aîné et deuxième fils, de Le roi George III. De la mort de son père en 1820 jusqu'à sa propre mort en 1827, il était l'héritier présomptif de son frère aîné, le roi George IV, tant au Royaume-Uni qu'au Royaume de Hanovre. En tant que jeune officier militaire inexpérimenté, il a présidé la campagne infructueuse contre les forces de la France aux Pays-Bas, pendant le conflit qui a suivi la Révolution française. Plus tard, en tant que commandant en chef de l'armée britannique, il a réparé ses premiers revers militaires à la fin des années 1790 en réorganisant avec brio les forces de son pays, en mettant en place des réformes administratives qui ont permis aux Britanniques de vaincre les troupes de crack de Napoléon. Il a également fondé le célèbre collège militaire du Royaume-Uni, Sandhurst, qui promouvait la formation professionnelle et fondée sur le mérite des futurs officiers.

Jeunesse

Le prince Frederick Augustus, ou le duc d'York tel qu'il est devenu plus tard, appartenait à la maison de Hanovre. Il est né le 16 août 1763, au Palais Saint-James, à Londres. Son père était le monarque britannique régnant, le roi George III. Sa mère était Reine Charlotte (née princesse de Mecklenburg-Strelitz). Le 27 février 1764, alors que le prince Frédéric avait six mois, son père obtint son élection comme prince-évêque d'Osnabrück dans l'actuelle Basse-Saxe. Il a reçu ce titre parce que les princes-électeurs de Hanovre (qui comprenait son père) avaient le droit de sélectionner tous les autres détenteurs de ce titre (en alternance avec l'empereur romain germanique), auquel des revenus considérables s'accumulaient, et le roi a apparemment décidé que le titre est resté dans la famille le plus longtemps possible. À seulement 196 jours, il est donc répertorié dans le livre Guinness des records comme le plus jeune évêque de l'histoire. Il a été investi comme Chevalier de l'Ordre très honorable du Bath en 1767 et comme Chevalier de l'Ordre de la Jarretière le 19 juin 1771. Même s'il était le deuxième fils, Frédéric était préféré à son frère aîné Le prince de Galles. George III décida que son deuxième fils poursuivrait une carrière militaire et le fit classer colonel en 1780. De 1781 à 1787, le prince Frederick vécut à Hanovre, où il buvait et forniquait immodérément tout en trouvant encore le temps d'assister sérieusement aux manœuvres de l'Autrichien et Armées prussiennes et a étudié (avec ses jeunes frères, le prince Edward, le prince Ernest, le prince Auguste et le prince Adolphus) à l'Université de Göttingen. Il fut nommé colonel du 2nd Horse Grenadier Guards (maintenant 2nd Life Guards) en 1782, et promu major-général et nommé colonel des Coldstream Guards en 1784.

La vie dans l'armée

Frederick fut créé duc d'York et d'Albany et comte d'Ulster le 27 novembre 1784 et devint membre du Conseil privé. Il conserva l'évêché d'Osnabrück jusqu'en 1803, date à laquelle, au cours de la sécularisation précédant la dissolution du Saint Empire romain, l'évêché fut incorporé à Hanovre. À l'été 1787, des articles de journaux américains annonçaient qu'un complot gouvernemental était en cours pour inviter le prince Frederick à devenir le «roi des États-Unis». À son retour en Grande-Bretagne, le duc prit son siège à la Chambre des lords, où, le 15 décembre 1788, pendant la crise de la régence, il s'opposa au Regency Bill de William Pitt dans un discours censé avoir été provoqué par le prince de Galles. En 1795, le duc d'York prit le commandement de l'armée britannique régulière, y compris l'Ordnance Corps, la milice et les volontaires, et déclara immédiatement "qu'aucun officier ne devrait jamais être soumis aux mêmes inconvénients sous lesquels il avait travaillé", réfléchissant aux campagnes des Pays-Bas de 1793-94. La participation du duc d'York à l'invasion anglo-russe de la Hollande du Nord en 1799 lui fit une forte impression, et il fut la personne la plus responsable de l'armée britannique pour instituer des réformes qui créèrent la force qui plus tard put servir dans le Guerre péninsulaire, ainsi que les préparatifs de l'invasion française prévue du Royaume-Uni en 1803. Le duc d'York était le fils préféré de son père. Il resta cependant quelque peu dans l'ombre de son frère aîné tape-à-l'œil, George, prince de Galles, surtout après que ce dernier soit devenu prince régent en raison de l'incapacité mentale du roi. Cependant, les deux frères ont continué à entretenir une relation chaleureuse. Ils avaient de nombreux intérêts en commun et ils aimaient tous deux satisfaire leurs désirs physiques; mais d'une manière générale, le duc d'York adopta une approche plus diligente pour s'acquitter de ses devoirs publics que le prince régent. Le 72e régiment d'infanterie fut renommé 72e régiment d'infanterie (duc d'Albany's Own Highlanders) le 19 décembre 1823.

Mariage

Le 29 septembre 1791 à Charlottenburg, Berlin, et de nouveau le 23 novembre 1791 au palais de Buckingham, le duc d'York épousa son cousin Princesse Frederica Charlotte de Prusse, fille du roi Frédéric-Guillaume II de Prusse et d'Elisabeth Christine de Brunswick-Lunebourg. La nouvelle duchesse d'York a reçu un accueil enthousiaste à Londres, mais le mariage n'était pas heureux. Le couple se sépara rapidement et la duchesse se retira à Oatlands Park, Weybridge, où elle vécut de manière excentrique et mourut en 1820. Leur relation après la séparation semble avoir été amicale, mais il n'a jamais été question de réconciliation. Le duc et la duchesse d'York n'avaient pas d'enfants, mais la rumeur disait que le duc aurait engendré plusieurs descendants illégitimes de différentes mères au fil des ans. Parmi les enfants hors mariage du duc, on pense: le capitaine Charles Hesse (vers 1786-1832), un officier militaire britannique; Frederick George (1800–1848) et Louisa Ann (1802–1890) Vaniest; Le colonel John George Nathaniel Gibbes (1787-1873), qui a servi comme officier britannique dans les guerres napoléoniennes et est devenu percepteur des douanes pour la colonie de Nouvelle-Galles du Sud, Australie, de 1834 jusqu'à sa retraite en 1859; et le capitaine de l'armée John Molloy (1788 / 89-1867), propriétaire foncier et pionnier d'Augusta en Australie occidentale.

Flandre

En 1793, le duc d'York fut envoyé en Flandre à la tête du contingent britannique de l'armée de Cobourg destiné à l'invasion de la France, une force qui captura et occupa Valenciennes en juillet de la même année. À son retour en Grande-Bretagne l'année suivante, George III le promut au grade de maréchal et, le 3 avril 1795, le nomma commandant en chef successivement de Lord Amherst. Son deuxième commandement sur le terrain était avec l'armée envoyée pour envahir la Hollande en collaboration avec un corps d'armée russe en 1799. Sir Ralph Abercromby et l'amiral Sir Charles Mitchell, en charge de l'avant-garde, avaient réussi à capturer les navires hollandais à Den Helder. Cependant, à la suite de l'arrivée du duc d'York avec le corps principal de l'armée, un certain nombre de catastrophes ont frappé les forces alliées. Le 17 octobre, le duc signa la Convention d'Alkmaar, par laquelle l'expédition alliée se retira après avoir rendu ses prisonniers. Ces revers militaires étaient inévitables, étant donné le manque d'expérience du duc au combat en tant que commandant sur le terrain, l'état lamentable de l'armée britannique à l'époque et l'intervention de pure malchance pendant la campagne. Néanmoins, à cause de la Flandre, le prince était destiné à être injustement mis au pilori pour toujours dans la rime Le grand vieux duc d'York, ce qui va:
Le grand vieux duc d'York, Il avait dix mille hommes. Il les a fait monter jusqu'au sommet de la colline Et il les a fait redescendre. Et quand ils étaient debout, ils étaient debout. Et quand ils étaient à terre, ils étaient à terre. Et quand ils n'étaient qu'à mi-hauteur, ils n'étaient ni en haut ni en bas.

La vie plus tard

Conscient des piètres performances de l’armée britannique qu’il avait connues en Flandre, le duc d’York a procédé à de nombreuses réformes structurelles, d’entraînement et logistiques importantes pour les forces militaires britanniques pendant son service en tant que commandant en chef de l’armée au début du XIXe siècle. Ces réformes ont contribué aux succès ultérieurs de la Grande-Bretagne dans les guerres contre Napoléon. Dans ces résultats positifs, culminant avec la victoire sur Napoléon à la bataille de Waterloo, le duc fut aidé par le génie militaire du duc de Wellington, qui lui succédera finalement comme commandant en chef de l’armée. Il convient de noter que le duc démissionna un temps de son poste de commandant en chef, le 25 mars 1809, à la suite d’un scandale causé par les activités de sa dernière maîtresse, Mary Anne Clarke. Mary Anne Clarke est l’ancêtre de l’écrivaine Daphne du Maurier. Clarke a été accusé d’avoir vendu illicitement des commissions de l’armée sous l’égide du duc. Un comité spécial a été nommé par la Chambre des communes britannique pour se renseigner sur la question. Le Parlement a finalement acquitté le duc d’avoir reçu des pots-de-vin par 278 voix contre 196. Il démissionna néanmoins à cause du décompte élevé contre lui. Deux ans plus tard, le 29 mai 1811, après qu’il fut révélé que Clarke avait reçu le paiement de l’accusateur en chef déshonoré du duc, le prince Régent reconduit le duc d’York aujourd’hui disculpé comme commandant en chef. Le duc occupera ce poste pour le reste de sa vie. De plus, le prince Régent créa à son frère une Grand-Croix de chevalier de l’Ordre royal de Guelph. Le duc d’York a maintenu une résidence de campagne à Oatlands près de Weybridge, Surrey; mais il était rarement là, préférant s’immerger dans son travail administratif à Horse Guards (le quartier général de l’armée britannique) et, après des heures, dans la haute vie de Londres, avec ses tables de jeu et ses vices connexes. (Le duc était perpétuellement endetté en raison de son jeu excessif sur les cartes et les chevaux de course.) Après la mort inattendue de sa nièce, la princesse Charlotte de Galles en 1817, le duc devint le deuxième dans la lignée du trône, avec de sérieuses chances d’en hériter. Cette occasion de devenir roi s’est encore améliorée en 1820 quand il est devenu héritier présumé avec la mort de son père, les personnes âgées et malades mentaux George III. Le duc d’York mourut d’une maladie cardio-vasculaire goutteuse et apparente au domicile du duc de Rutland, sur Arlington Street, à Londres, en 1827. Son mode de vie dissipé avait sans doute conduit à sa disparition relativement précoce, lui refusant ainsi le trône. Après avoir menti dans l’État de Londres, les restes du duc furent inhumés dans la chapelle Saint-Georges, à Windsor.
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