Spencer Perceval: l'un des premiers ministres oubliés de Grande-Bretagne

Spencer Perceval: l'un des premiers ministres oubliés de Grande-Bretagne

Bien que Jane Austen ne le mentionne pas dans ses lettres publiées, en effet elle mentionne rarement la politique ou l'actualité ... elle a vécu l'un des événements les plus choquants de l'histoire de la Chambre des communes lorsque, en 1812, le premier ministre a été assassiné dans le hall même de la maison. Spencer Perceval, bien que pas particulièrement aimé avant son meurtre, a été estimé après sa mort comme le seul Premier ministre à avoir été tué en fonction. Nul doute que tout le monde en parlait à l'époque. Spencer Perceval, KC (1er novembre 1762 - 11 mai 1812) était un homme d'État britannique et premier lord du Trésor, faisant de lui le premier ministre. Il est le seul Premier ministre britannique à avoir été assassiné. Il est le seul solliciteur général ou procureur général à avoir été premier ministre. Le plus jeune fils d'un comte irlandais, Perceval a fait ses études au Harrow and Trinity College, à Cambridge. Il a étudié le droit au Lincoln’s Inn, a exercé comme avocat sur le Midland Circuit et est devenu King’s Counsel, avant de se lancer en politique à l’âge de 33 ans en tant que député de Northampton. Adepte de William Pitt, Perceval s'est toujours décrit comme un «ami de M. Pitt» plutôt que comme un conservateur. Perceval était opposé à l'émancipation catholique et à la réforme du Parlement; il a soutenu la guerre contre Napoléon et l'abolition de la traite des esclaves. Il était opposé à la chasse, au jeu et à l'adultère, ne buvait pas autant que la plupart des députés, donnait généreusement à la charité et aimait passer du temps avec ses douze enfants. Après une entrée tardive en politique, sa montée au pouvoir fut rapide; il fut solliciteur puis procureur général au ministère d'Addington, chancelier de l'Échiquier et chef de la Chambre des communes au ministère de Portland, et devint Premier ministre en octobre 1809. À la tête d'un ministère faible, Perceval fit face à plusieurs crises pendant son mandat, y compris une enquête sur la désastreuse expédition Walcheren, la folie du roi George III, la dépression économique et les émeutes luddites. Il a survécu à ces crises, a poursuivi avec succès la guerre de la péninsule face au défaitisme de l'opposition et a obtenu le soutien du prince régent. Sa position semblait plus solide au printemps de 1812, lorsqu'un homme ayant un grief contre le gouvernement l'a abattu dans le hall de la Chambre des communes. Bien que Perceval fût un septième fils et ait eu quatre frères aînés qui ont survécu à l'âge adulte, le comte d'Egmont est revenu à l'un de ses arrière-petits-fils au début du 20e siècle et reste entre les mains de ses descendants.

Enfance et éducation

Spencer Perceval était le septième fils de John Perceval, 2e comte d'Egmont; il était le deuxième fils du deuxième mariage du comte. Sa mère, Catherine Compton, la baronne Arden, était une petite-fille du 4e comte de Northampton. Spencer était un nom de famille Compton; Le grand oncle de Catherine Compton, Spencer Compton, premier comte de Wilmington, avait été premier ministre. Son père, conseiller politique de Frederick, prince de Galles et du roi George III, a brièvement servi dans le cabinet en tant que premier lord de l’amirauté et la petite enfance de Perceval a été passée à Charlton House, que son père avait prise pour être près des quais de Woolwich. Le père de Perceval est mort quand il avait huit ans. Perceval est allé à Harrow, où il était un élève discipliné et travailleur. C'est à Harrow qu'il a développé un intérêt pour l'anglicanisme évangélique et a formé ce qui devait être une amitié à vie avec Dudley Ryder. Après cinq ans à Harrow, il suivit son frère aîné Charles au Trinity College de Cambridge, où il remporta le prix de la déclamation en anglais et obtint son diplôme en 1782.

Carrière juridique et mariage

En tant que deuxième fils d'un deuxième mariage, et avec une allocation de seulement 200 £ par an, Perceval faisait face à la perspective de devoir faire son propre chemin dans la vie. Il choisit le droit comme profession, étudia à Lincoln's Inn et fut admis au barreau en 1786. La mère de Perceval était décédée en 1783, et Perceval et son frère Charles, maintenant Lord Arden, louèrent une maison à Charlton, où ils tombèrent amour avec deux sœurs qui vivaient dans l'ancienne maison d'enfance des Percevals. Le père des sœurs, Sir Thomas Spencer Wilson, a approuvé le match entre sa fille aînée Margaretta et Lord Arden, qui était riche et déjà député et seigneur de l’amirauté. Perceval, qui était à l’époque un avocat impécunieux sur le circuit de Midland, a été invité à attendre la majorité de sa fille cadette Jane dans trois ans. Lorsque Jane atteignit 21 ans en 1790, la carrière de Perceval ne prospérait toujours pas, et Sir Thomas s’opposait toujours au mariage. Ainsi, le couple s'est enfui et s'est marié sous licence spéciale à East Grinstead. Ils s'installèrent ensemble dans des logements au-dessus d'un magasin de tapis à Bedford Row, puis déménagèrent à Lindsey House, Lincoln's Inn Fields. Les liens familiaux de Perceval lui ont valu un certain nombre de postes: secrétaire adjoint de Northampton et commissaire des faillites en 1790; Arpenteur des Maltings et Greffier des Fers à la Monnaie - sinécure d'une valeur de 119 £ par an - en 1791; avocat au Conseil de l'amirauté en 1794. Il a agi comme avocat junior de la Couronne dans les poursuites contre Thomas Paine par contumace pour diffamation séditieuse (1792) et John Horne Tooke pour haute trahison (1794). Perceval a rejoint les Light Horse Volunteers en 1794 lorsque le pays était menacé d'invasion par la France. Perceval a écrit des brochures anonymes en faveur de la destitution de Warren Hastings et pour la défense de l'ordre public contre la sédition. Ces brochures le portèrent à l'attention de William Pitt et, en 1795, on lui offrit la nomination de secrétaire en chef pour l'Irlande. Il a décliné l'offre. Il pouvait gagner plus en tant qu'avocat et avait besoin de cet argent pour subvenir aux besoins de sa famille grandissante. En 1796, il devint conseiller du roi et avait un revenu d’environ 1 000 livres par an.

Début de la carrière politique 1796-1801

En 1796, l’oncle de Perceval, le 8e comte de Northampton, mourut. Le cousin de Perceval, qui était député de Northampton, a succédé au comté et a pris sa place à la Chambre des lords. Perceval a été invité à se présenter aux élections à sa place. Lors de l'élection partielle de mai, il a été élu sans opposition, mais des semaines plus tard, il a dû défendre son siège lors d'une élection générale très disputée. Northampton avait un électorat d'environ un millier - chaque homme au foyer qui ne recevait pas de secours avait un vote - et la ville avait une forte tradition radicale. Perceval représentait l'intérêt de Castle Ashby, Edward Bouverie pour les Whigs et William Walcot pour la société. Après un comte contesté, Perceval et Bouverie furent renvoyés. Perceval a représenté Northampton jusqu'à sa mort 16 ans plus tard, et est le seul député de Northampton à avoir occupé le poste de Premier ministre. 1796 était sa première et dernière élection contestée; aux élections générales de 1802, 1806 et 1807, Perceval et Bouverie furent renvoyés sans opposition. Lorsque Perceval prit son siège à la Chambre des communes en septembre 1796, ses opinions politiques étaient déjà formées. "Il était pour la constitution et Pitt; il était contre Fox et la France", écrivait son biographe Denis Gray. Au cours de la session de 1796–1797, il prononça plusieurs discours, lisant toujours des notes. Ses compétences de prise de parole en public avaient été perfectionnées à la société de débat Crown and Rolls lorsqu'il était étudiant en droit. Après avoir pris son siège à la Chambre des communes, Perceval a poursuivi sa pratique du droit, les députés ne recevant pas de salaire et la Chambre ne siégeant qu'une partie de l'année. Pendant les vacances parlementaires de l'été 1797, il était avocat principal de la Couronne dans la poursuite de John Binns pour sédition. Binns, défendu par Samuel Romilly, a été déclaré non coupable. Les honoraires de sa pratique juridique ont permis à Perceval de contracter un bail sur une maison de campagne, Belsize House à Hampstead. C'est lors de la prochaine session du Parlement, en janvier 1798, que Perceval établit sa réputation de débatteur - et ses perspectives de futur ministre - par un discours en faveur du projet de loi sur les impôts imposés (un projet de loi visant à augmenter les impôts sur les maisons, vitraux, domestiques, chevaux et voitures, pour financer la guerre contre la France). Il a profité de l'occasion pour monter une attaque contre Charles Fox et ses demandes de réforme. Pitt a décrit le discours comme l'un des meilleurs qu'il ait jamais entendu, et plus tard cette année-là, Perceval a reçu le poste de Solicitor to the Ordnance.

Solliciteur et procureur général 1801-1806

Pitt a démissionné en 1801 lorsque le roi et le cabinet se sont opposés à son projet de loi d'émancipation catholique. Comme Perceval partageait les vues du roi sur l’émancipation catholique, il ne se sentait pas obligé de suivre Pitt dans l’opposition et sa carrière continua de prospérer sous l’administration de Henry Addington. Il a été nommé solliciteur général en 1801 et procureur général l'année suivante. Perceval n'était pas d'accord avec la politique générale d'Addington (en particulier sur la politique étrangère), et se limitait à des discours sur des questions juridiques. Il a conservé le poste de procureur général quand Addington a démissionné et Pitt a formé son deuxième ministère en 1804. En tant que procureur général Perceval a été impliqué dans la poursuite des radicaux Edward Despard et William Cobbett, mais était également responsable de décisions plus libérales sur les syndicats, et pour améliorer les conditions des condamnés transportés en Nouvelle-Galles du Sud. Pitt mourut en janvier 1806. Perceval portait l’emblème à ses funérailles et, bien qu’il ait peu d’argent à épargner (il avait maintenant onze enfants), il contribua 1 000 £ à un fonds destiné à rembourser les dettes de Pitt. Il a démissionné de son poste de procureur général, refusant de servir dans le ministère de Lord Grenville pour «Tous les talents», car il incluait Fox. Au lieu de cela, il est devenu le chef de l'opposition pittite à la Chambre des communes. Pendant sa période d’opposition, les compétences juridiques de Perceval ont été mises à profit pour défendre la princesse Caroline, ex-épouse du prince de Galles, au cours de la «délicate enquête». La princesse avait été accusée d'avoir donné naissance à un enfant illégitime et le prince de Galles a ordonné une enquête, dans l'espoir d'obtenir des preuves d'un divorce. L'enquête gouvernementale a conclu que l'accusation principale était fausse (l'enfant en question avait été adoptée par la princesse) mais critiquait le comportement de la princesse. L'opposition a jailli à sa défense et Perceval est devenu son conseiller, rédigeant une lettre de 156 pages dans son soutien au roi George III. Connu sous le nom de "The Book", il a été décrit par le biographe de Perceval comme "la dernière et la plus grande production de sa carrière juridique". Lorsque le roi refusa de laisser Caroline retourner à la cour, Perceval menaça la publication du livre. Mais le ministère de Grenville est tombé - encore une fois sur une divergence d'opinion avec le roi sur la question catholique - avant que le livre puisse être distribué et, en tant que membre du nouveau gouvernement, Perceval rédigea un procès-verbal du cabinet acquittant Caroline de tous les chefs d'accusation et recommandant son retour à tribunal. Il a eu un feu de joie du livre à Lindsey House et de grandes sommes d'argent du gouvernement ont été dépensées pour racheter des copies errantes, mais quelques-uns sont restés en liberté et "The Book" a été publié peu de temps après sa mort.

Chancelier de l'Échiquier 1807-1809

A la démission de Grenville, le duc de Portland mit sur pied un ministère des Pittites et demanda à Perceval de devenir chancelier de l'Échiquier et chef de la Chambre des communes. Perceval aurait préféré rester procureur général ou devenir ministre de l'Intérieur et plaidé l'ignorance des affaires financières. Il a accepté de prendre le poste lorsque le salaire (inférieur à celui du ministère de l'Intérieur) a été augmenté par le duché de Lancaster. Lord Hawkesbury (plus tard Liverpool) le recommanda au roi en expliquant qu’il venait d’une vieille famille anglaise et partageait les vues du roi sur la question catholique. Le plus jeune enfant de Perceval, Ernest Augustus, est né peu après que Perceval soit devenu chancelier (la princesse Caroline était la marraine). Jane Perceval est tombée malade après la naissance et la famille a quitté la maison humide et tirée de Belsize, passant quelques mois dans la maison de Lord Teignmouth à Clapham avant de trouver une maison de campagne convenable à Ealing. Elm Grove était une maison du XVIe siècle qui avait été la demeure de l'évêque de Durham; Perceval a payé 7 500 £ pour cela en 1808 (emprunt à son frère Lord Arden et aux administrateurs de la dot de Jane) et la longue association de la famille Perceval avec Ealing a commencé. Pendant ce temps, en ville, Perceval avait déménagé de Lindsey House au 10 Downing Street, lorsque le duc de Portland est retourné à Burlington House peu de temps après être devenu Premier ministre. L’une des premières tâches de Perceval au sein du Cabinet a été d’élargir les décrets introduits par l’administration précédente et destinés à restreindre le commerce des pays neutres avec la France, en représailles à l’embargo de Napoléon sur le commerce britannique. Il était également chargé de s'assurer que le projet de loi de Wilberforce sur l'abolition de la traite des esclaves, qui n'avait toujours pas passé ses dernières étapes à la Chambre des lords lorsque le ministère de Grenville est tombé, ne «tomberait pas entre les deux ministères» et serait rejeté en un clin d'œil division. Perceval était l'un des membres fondateurs de l'Institut africain, créé en avril 1807 pour garantir l'abolition de la loi sur la traite des esclaves. En tant que chancelier de l'Échiquier, Perceval dut lever des fonds pour financer la guerre contre Napoléon. C'est ce qu'il a réussi à faire dans ses budgets de 1808 et 1809 sans augmenter les impôts, en levant des prêts à des taux raisonnables et en faisant des économies. En tant que chef de la Chambre des communes, il a dû faire face à une forte opposition, qui a défié le gouvernement sur la conduite de la guerre, l'émancipation catholique, la corruption et la réforme parlementaire. Perceval a défendu avec succès le commandant en chef de l’armée, le duc d’York, contre des accusations de corruption lorsque l’ex-maîtresse du duc, Mary Anne Clarke, a prétendu avoir vendu des commandes de l’armée à sa connaissance. Bien que le Parlement ait voté l’acquittement du duc de l’accusation principale, sa conduite a été critiquée et il a accepté le conseil de Perceval de démissionner. (Il devait être rétabli en 1811). Le ministère de Portland comptait trois futurs premiers ministres - Perceval, Lord Hawkesbury et George Canning - ainsi que deux autres grands hommes d’État du XIXe siècle: Lord Eldon et Lord Castlereagh. Mais Portland n'était pas un leader fort et sa santé était en mauvaise posture. Le pays a été plongé dans une crise politique à l'été 1809 alors que Canning complotait contre Castlereagh et que le duc de Portland démissionnait à la suite d'un accident vasculaire cérébral. Les négociations ont commencé pour trouver un nouveau Premier ministre: Canning voulait être Premier ministre ou rien, Perceval était prêt à servir sous une tierce personne, mais pas Canning. Les restes du cabinet décident d'inviter Lord Gray et Lord Grenville à former «une administration élargie et combinée» dans laquelle Perceval espérait le ministère de l'Intérieur. Mais Grenville et Gray refusèrent d’entrer en négociations et le roi accepta la recommandation du Cabinet de Perceval pour son nouveau Premier ministre. Perceval embrassa les mains du roi le 4 octobre et se mit à former son cabinet, tâche rendue plus difficile par le fait que Castlereagh et Canning s'étaient écartés de toute considération en combattant un duel (que Perceval avait tenté d'empêcher). Ayant reçu cinq refus pour le poste, il a dû devenir son propre chancelier de l'Échiquier - refusant de manière caractéristique d'accepter le salaire.

Premier ministre 1809–1812

Le nouveau ministère ne devait pas durer. Il était particulièrement faible aux Communes, où Perceval n'avait qu'un seul membre du cabinet - le ministre de l'Intérieur Richard Ryder - et devait compter sur le soutien des députés d'arrière-ban dans le débat. Au cours de la première semaine de la nouvelle session parlementaire de janvier 1810, le gouvernement perdit quatre divisions, une sur une motion d'enquête sur la désastreuse expédition Walcheren (dans laquelle, l'été précédent, une force militaire qui avait l'intention de s'emparer d'Anvers s'était plutôt retirée après avoir perdu nombreux hommes à une épidémie sur l'île de Walcheren) et trois sur la composition du comité des finances. Le Gouvernement a survécu à l’enquête sur l’expédition de Walcheren au prix de la démission du chef de l’expédition, Lord Chatham. Le député radical Sir Francis Burdett s'était engagé à la Tour de Londres pour avoir publié une lettre dans le registre politique de William Cobbett dénonçant l'exclusion de la presse par le gouvernement de l'enquête. Il a fallu trois jours, en raison de diverses erreurs, pour exécuter le mandat d’arrêt de Burdett. La foule est descendue dans les rues pour soutenir Burdett, les troupes ont été appelées et il y a eu des pertes mortelles. En tant que chancelier, Perceval a continué à trouver les fonds pour financer la campagne de Wellington dans la péninsule ibérique, tout en contractant une dette moins élevée que ses prédécesseurs ou successeurs. Le roi George III avait célébré son 50e jubilé en 1809; à l'automne suivant, il montrait des signes d'un retour du dérangement qui avait conduit à une régence en 1788. La perspective d'une autre régence n'était pas attrayante pour Perceval, car le prince de Galles était connu pour favoriser les Whigs et n'aimait pas Perceval pour le rôle il avait joué dans la «délicate enquête». Le parlement fut ajourné à deux reprises en novembre 1810, alors que les médecins donnaient des rapports optimistes sur les chances du roi de retrouver la santé. En décembre, des comités restreints des Lords et des Communes entendirent les témoignages des médecins et Perceval écrivit finalement au prince de Galles le 19 décembre pour lui dire qu'il prévoyait le lendemain de présenter un projet de loi sur la régence. Comme pour le projet de loi de Pitt en 1788, il y aurait des restrictions: les pouvoirs du régent de créer des pairs et d'attribuer des bureaux et des pensions seraient limités pendant 12 mois, la reine serait responsable des soins du roi et la propriété privée du roi serait examinée. après par les fiduciaires. Le prince de Galles, soutenu par l'opposition, s'est opposé aux restrictions, mais Perceval a fait passer le projet de loi au Parlement. Tout le monde s'était attendu à ce que le régent change de ministre mais, étonnamment, il choisit de conserver son vieil ennemi Perceval. La raison officielle invoquée par le régent était qu’il ne souhaitait rien faire pour aggraver la maladie de son père. Le roi a signé le projet de loi sur la régence le 5 février, le régent a prêté serment royal le lendemain et le Parlement s'est officiellement ouvert pour la session de 1811. La session a été largement consacrée aux problèmes en Irlande, à la dépression économique et à la controverse sur les lingots en Angleterre (un projet de loi a été adopté pour rendre les billets de banque ayant cours légal) et aux opérations militaires dans la péninsule. Les restrictions sur la régence expirent en février 1812, le roi ne montrait toujours aucun signe de rétablissement et le prince régent décida, après une tentative infructueuse de persuader Gray et Grenville de rejoindre le gouvernement, de conserver Perceval et ses ministres. Wellesley, après des intrigues avec le prince régent, démissionna de son poste de ministre des Affaires étrangères et fut remplacé par Castlereagh. Pendant ce temps, l'opposition montait une attaque contre les décrets en conseil, qui avaient provoqué une crise dans les relations avec l'Amérique et étaient largement accusés de dépression et de chômage en Angleterre. Des émeutes avaient éclaté dans les Midlands et le Nord et avaient été durement réprimées. La motion de Henry Brougham pour un comité restreint a été rejetée dans les communes, mais, sous la pression continue des fabricants, le gouvernement a accepté de créer un comité de toute la maison examiner les décrets en conseil et leur impact sur le commerce et la fabrication. Le comité a commencé son examen des témoins au début de mai 1812.

Assassinat

À 17 h 15, le soir du 11 mai 1812, Perceval était en route pour assister à l'enquête sur les décrets en conseil. En pénétrant dans le hall de la Chambre des communes, un homme s'est avancé, a sorti un pistolet et lui a tiré une balle dans la poitrine. Perceval est tombé au sol, après avoir prononcé quelque chose qui a été entendu comme "meurtre" ou "oh mon Dieu". C'étaient ses derniers mots. Le temps qu'il ait été transporté dans une pièce voisine et calé sur une table, les pieds sur deux chaises, il était insensé, même s'il y avait encore un faible pouls. Lorsqu'un chirurgien est arrivé quelques minutes plus tard, le pouls s'était arrêté et Perceval a été déclaré mort. Au début, on craignait que le coup de feu ne signale le début d'un soulèvement, mais il est vite devenu évident que l'assassin - qui n'avait fait aucune tentative de s'échapper - était un homme avec un grief obsessionnel contre le gouvernement et avait agi seul. John Bellingham était un commerçant qui avait été injustement emprisonné en Russie et qui estimait avoir droit à une compensation du gouvernement, mais toutes ses pétitions avaient été rejetées. Le corps de Perceval a été allongé sur un canapé dans le salon de l'orateur et transporté au numéro 10 Downing Street aux premières heures du 12 mai. Le même matin, une enquête a eu lieu à la maison publique Cat and Cornpipes au coin de Downing Street et le verdict de meurtre volontaire a été rendu. Perceval laissa une veuve et douze enfants âgés de trois à vingt ans, et il y eut bientôt des rumeurs selon lesquelles il ne les avait pas laissés bien pourvus. Il n'avait que 106 £ 5s 1d en banque à sa mort. Quelques jours après sa mort, le Parlement a voté le règlement de 50 000 £ sur les enfants de Perceval, avec des rentes supplémentaires pour sa veuve et son fils aîné. Jane Perceval a épousé le lieutenant-colonel Sir Henry Carr en 1815 et est redevenue veuve six ans plus tard. Elle mourut à l'âge de 74 ans en 1844. Perceval fut inhumé le 16 mai dans le caveau d'Egmont à Charlton. À la demande de sa veuve, il s'agissait d'un enterrement privé. Les seigneurs Eldon, Liverpool et Harrowby, ainsi que Richard Ryder, étaient porteurs. La veille, Bellingham avait été jugée et, refusant de plaider la folie, a été déclarée coupable. Il a été pendu le 18 mai.

Héritage

Perceval était un homme petit, léger et très pâle, généralement vêtu de noir. Lord Eldon l'appelait "Little P". Il ne s'est jamais assis pour un portrait en taille réelle; les ressemblances sont des miniatures ou sont basées sur un masque mortuaire de Joseph Nollekens. Il est parfois considéré comme l'un des premiers ministres oubliés de Grande-Bretagne, dont on ne se souvient que pour la manière de sa mort. Bien qu'il ne soit pas considéré comme un leader inspirant, il est généralement considéré comme un homme pieux, industrieux et de principe qui, à la tête d'un gouvernement faible, a conduit le pays à travers des moments difficiles. Un député contemporain Henry Grattan, a utilisé une analogie navale pour décrire Perceval: "Ce n'est pas un navire de ligne, mais il porte de nombreux canons, est de construction étanche et est sorti par tous les temps". Le biographe moderne de Perceval, Denis Gray, le décrit comme "un héraut des Victoriens". La perception que Perceval était sans intérêt n'a pas atténué son appel personnel, cependant, comme le note Landsman: "Percival [sic] était un leader extrêmement populaire. Le juge dans l'affaire a littéralement pleuré en faisant ses remarques finales au jury." Des monuments publics à Perceval ont été érigés à Northampton, au Lincoln's Inn et à l'abbaye de Westminster. Quatre biographies sur Perceval ont été publiées: un livre sur sa vie et son administration par Charles Verulam Williams parut peu de temps après sa mort; la biographie de son petit-fils Spencer Walpole en 1894; La courte biographie de Philip Treherne en 1909; La biographie politique de Denis Gray de 500 pages en 1963. En outre, il existe deux livres sur son assassinat, l'un de Mollie Gillen et l'autre de David Hanrahan. L'assassinat de Perceval a inspiré des poèmes tels que la sympathie universelle sur l'homme d'État martyr (1812):
Telle était sa vie privée, telle sa vie publique, Que tous ceux qui différaient par des conflits polémiques, Ou partageaient leur opinion avec son plan, convenaient d'un commun accord d'aimer cet homme.
L'un des critiques les plus notés de Perceval, en particulier sur la question de l'émancipation catholique, était le clerc Sydney Smith. Dans les lettres de Peter Plymley, Smith écrit:
Si je vivais à Hampstead de viandes cuites et de bordeaux; si je marchais à l'église tous les dimanches devant onze jeunes hommes de ma propre génération, le visage lavé et les cheveux agréablement peignés; si le Tout-Puissant m'avait béni de tous les réconfort terrestres, combien je m'arrêterais terriblement avant d'envoyer la flamme et l'épée au-dessus des cabanes des paysans pauvres, courageux, généreux et au cœur ouvert d'Irlande!
L'historien américain Henry Adams a suggéré que c'était cette image de Perceval qui est restée dans l'esprit des libéraux pendant toute une génération
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