William Wilberforce

William Wilberforce (24 août 1759 – 29 juillet 1833) était un homme politique, philanthrope et abolitionniste britannique qui mena la campagne parlementaire contre la traite négrière. Le film récent, Grâce étonnante, souligne sa carrière de parlementaire, ainsi que son amitié avec le révérend John Newton, un ancien marchand d’esclaves dont la conversion l’a conduit au ministère. William Wilberforce est né à Hull, fils de Robert Wilberforce (1728-1768), un riche marchand dont le père William (1690-1776) avait fait fortune dans le commerce balte et avait été élu maire de Hull à deux reprises. Les Wilberforces étaient une vieille famille du Yorkshire, le nom provenant du village de Wilberfoss, à huit miles à l’est de York. L’aîné William est décrit comme un enfant très délicat et un peu maladur. William Wilberforce le plus jeune fréquenta la Hull Grammar School et, en 1768, à la mort de son père, fut envoyé vivre avec un oncle et une tante à St James' Place, Londres et à Wimbledon, alors un village au sud-ouest de Londres. Pendant ce temps, il a fait ses études à l’école à Putney. C’est aussi à cette époque que sa tante Hannah, sœur de John Thornton et fervente partisane de George Whitefield, influença la jeune Wilberforce vers le christianisme évangélique. Sa mère et son grand-père, préoccupés par ces influences et ses penchants vers l’évangélisme (qui, à l’époque, était considéré avec méfiance par ceux qui le considéraient comme similaire à l'« enthousiasme » méthodiste et à éviter par les anglicans respectables), le ramenèrent à Hull en 1771, où il poursuivit ses études à l’école voisine de Pocklington. Il a réussi en particulier dans la poésie anglaise et a été connu comme un bon chanteur. Wilberforce se rendit au St John’s College de Cambridge en 1776, où il s’immergea dans la ronde sociale des étudiants, et ressentit peu d’inclination à s’appliquer à des études sérieuses. Parmi ces environs, il se lie d’amitié avec le jeune William Pitt, qui deviendra un ami de longue date. Bien qu’il ait d’abord été choqué par les choses qui se passaient autour de lui, il a par la suite poursuivi lui-même un mode de vie quelque peu hédoniste, profitant de jouer aux cartes, de jouer et de boire tard dans la nuit – bien qu’il se soit abstenu de le faire à l’excès; le comportement extrême de certains de ses camarades qu’il trouvait désagréables et il ne s’est jamais livré à leurs excès sexuels. Il reçut b.a. en 1781 et M.A. en 1788.

Début de la carrière et de la conversion parlimentaires

Alors qu’il était encore à l’université, ayant peu d’intérêt à retourner s’impliquer dans l’entreprise familiale, Wilberforce décida de se faire élire au Parlement et se tait aux élections générales de 1780. En septembre 1780, à l’âge de vingt et un ans, il fut élu député de Hull, dépensant jusqu’à £9 000 pour s’assurer qu’il recevait les votes nécessaires, comme c’était la coutume de l’époque. En tant que conservateur indépendant, il était un opposant à l’administration du Nord, partageant le sentiment général de mécontentement à l’égard du gouvernement. Il a pris part à des débats sur la construction navale et la contrebande, et a renouvelé son amitié avec le futur premier ministre William Pitt le plus jeune, avec qui il a souvent rencontré dans la galerie de la Chambre des communes, et ils ont formé une amitié durable, avec Edward James Eliot (plus tard pour devenir le beau-frère de Pitt), un autre contemporain de Cambridge. À l’automne 1783, Pitt, Wilberforce et Eliot voyagent ensemble en France. Ils sont restés à Rheims pour améliorer leur Français, et ont été présentés au roi et à la reine à Fontainebleau. Pitt devint premier ministre en décembre 1783 et Wilberforce devint un partisan clé de son gouvernement minoritaire. Lorsque le Parlement fut dissous au printemps 1784, Wilberforce fut bientôt reconnu comme un partisan de Pitt et candidat aux élections générales de 1784. Le 6 avril, lorsque les Whigs furent défaits, il fut de retour comme député du Yorkshire à l’âge de vingt-quatre ans. En 1784, Wilberforce entreprend une tournée en Europe qui changera sa vie et, finalement, toute sa carrière future. En octobre, il voyagea avec son ami Isaac Milner, qui avait été fellow du Queens' College de Cambridge l’année où Wilberforce a augmenté pour la première fois. Ils sont allés en compagnie de sa mère et de sa sœur, à l’Français Riviera, où ils ont passé un certain temps. Cependant, il dut revenir temporairement en février 1785, afin de soutenir les réformes parlementaires de Pitt. Milner l’accompagna à la fois en Angleterre et lors du voyage de retour, et ils 1995 1997 1996 1996 1996, et plus tard pour étudier le Nouveau Testament. Ils ont pu rejoindre la fête à Gênes, en Italie, où ils ont poursuivi leur tournée à Spa, en Suisse. On pense que c’était le début du voyage spirituel de Wilberforce, et il a commencé à se lever tôt pour lire la Bible et prier, ainsi que pour tenir un journal privé personnel. Il résolut d’engager sa vie future et son œuvre entièrement au service de Dieu. John Newton, le plus grand ecclésiastique anglican évangélique de l’époque et recteur de St Mary Woolnoth dans la ville de Londres, fut l’une des personnes à qui il demanda conseil. Tous ceux qu’il a reçus des conseils, y compris Pitt, lui ont conseillé de rester en politique.

Campagne d’abolition

En 1787, Sir Charles Middleton et Lady Middleton ont présenté Wilberforce dans leur maison de Teston, dans le Kent, au groupe grandissant faisant campagne contre la traite des esclaves. Wilberforce, contraint par sa forte foi chrétienne, fut persuadé de devenir chef de la campagne parlementaire du Comité pour l'abolition de la traite des esclaves. Après des mois de planification, le 12 mai 1789, il prononça son premier grand discours sur le thème de l'abolition à la Chambre des communes, dans lequel il expliqua que le commerce était moralement répréhensible et une question de justice naturelle. S'appuyant sur les preuves de Thomas Clarkson, il a décrit en détail les conditions épouvantables dans lesquelles les esclaves ont voyagé depuis l'Afrique dans le passage du milieu, et a fait valoir que l'abolition du commerce apporterait également une amélioration aux conditions des esclaves existants dans les Antilles. Il a avancé douze propositions d'abolition, largement basées sur l'Essai de Clarkson sur l'impolicy of the African Slave Trade, qui avait été imprimé en grand nombre et largement diffusé. Cependant, Wilberforce était opposé à l'extension du droit de vote aux réformateurs de la classe ouvrière, encouragés par les droits de l'homme de Thomas Paine à demander le vote. Wilberforce a dirigé la création de la Société pour la suppression du vice et l'encouragement de la religion pour freiner l'aspiration politique et le soutien à la Révolution française. En janvier 1790, Wilberforce réussit à obtenir l'approbation d'un comité parlementaire spécial chargé d'étudier la traite des esclaves et d'examiner la grande quantité de preuves qu'il proposa. En avril 1791, Wilberforce présenta le premier projet de loi parlementaire pour abolir la traite des esclaves, qui fut facilement défait par 163 voix contre 88. Alors que Wilberforce continuait de porter la question de la traite des esclaves devant le Parlement, Clarkson continua de voyager et d'écrire. Entre eux, Clarkson et Wilberforce étaient chargés de générer et de soutenir un mouvement national qui a mobilisé l'opinion publique comme jamais auparavant. Ce fut le début d'une longue campagne parlementaire, au cours de laquelle Wilberforce introduisit une motion en faveur de l'abolition lors de chaque session parlementaire ultérieure. Il saisit toutes les occasions possibles pour porter le sujet de la traite des esclaves devant la Chambre des communes et proposa à nouveau des projets de loi pour son abolition en avril 1792 et février 1793. Le Parlement refusa cependant d'adopter le projet de loi. William Wilberforce était considéré comme une énigme par certains de ses contemporains: un homme populaire mais petit et maladif dont l'énergie et la détermination d'une seule main ont finalement aidé à surmonter le puissant lobby pro-esclavagiste au Parlement et à contraindre l'abolition de la traite des esclaves. James Boswell (1740–1795), le biographe officiel de Samuel Johnson (qui avait assisté au dîner quand on lui avait suggéré de défendre la cause), a plus tard été témoin de l'éloquence de Wilberforce à la Chambre des communes, et a noté:
"J'ai vu ce qui ressemblait à de simples crevettes monter sur la table; mais en écoutant, il a grandi et grandi, jusqu'à ce que la crevette devienne une baleine."
Le déclenchement de la guerre avec la France en 1793 a effectivement empêché un examen plus sérieux car l'humeur du public était concentrée sur la crise nationale et la menace d'invasion, bien que Wilberforce persistait dans ses efforts pour faire débattre le sujet, et apporta de nouvelles motions en février 1795. , Février 1796 et mai 1797. Le 15 avril 1797, il rencontra Barbara Ann Spooner (1777–1847), fille aînée d'Isaac Spooner d'Elmdon Hall, Warwickshire, un banquier. Quinze jours après leur première rencontre, William avait proposé. Le couple s'est marié à Bath, Somerset le 30 mai 1797 dans les six semaines suivant leur première rencontre. [9] Leurs enfants étaient William Wilberforce (né en 1798), Barbara (né en 1799), Elizabeth (né en 1801), Robert Isaac Wilberforce (né en 1802), Samuel Wilberforce (né en 1805) et Henry William Wilberforce (né en 1807). En 1788, la loi de Sir William Dolben avait été adoptée, qui limitait la capacité de transport d'esclaves sur les navires qui traversaient l'Atlantique. Cependant, ce n'est qu'en 1799 que la loi sur la réglementation de la traite des esclaves a été adoptée pour réduire davantage la surpopulation des navires négriers. L'attitude du public à l'égard de l'esclavage et de la traite des esclaves a commencé à changer, et les premières années du XIXe siècle ont vu de meilleures perspectives d'abolition. Cependant, ce n'est qu'en 1804 que Wilberforce a eu le moindre espoir de proposer un projet de loi. Cette année-là, son projet de loi a effectivement passé toutes ses étapes à la Chambre des communes en juin. Malheureusement, il était trop tard au cours de la session parlementaire pour terminer son passage à la Chambre des lords. Wilberforce a dû le réintroduire lors de la session de 1805, et à cette occasion, il a été rejeté en deuxième lecture. Wilberforce a commencé à collaborer davantage avec les Whigs et les abolitionnistes de ce parti. Il apporta un soutien général à l'administration Grenville-Fox de février 1806 après la mort de William Pitt le jeune. Wilberforce et Charles James Fox ont ainsi mené la campagne à la Chambre des communes, tandis que Lord Grenville a défendu la cause à la Chambre des lords. Un changement de tactique, qui impliquait l'introduction d'un projet de loi interdisant aux sujets britanniques d'aider ou de participer à la traite des esclaves dans les colonies françaises, a été suggéré par l'avocat maritime James Stephen au début de 1806. C'était une décision intelligente, car la majorité des navires étaient, en fait, battant maintenant des drapeaux américains, bien que pilotés par des équipages britanniques et naviguant au départ de Liverpool. La nouvelle loi sur le commerce extérieur des esclaves a été rapidement adoptée et la tactique s'est avérée efficace. La nouvelle législation a effectivement interdit les deux tiers de la traite des esclaves britanniques. Cela a été en partie rendu possible par la victoire de Lord Nelson à la bataille de Trafalgar, qui avait donné à la Grande-Bretagne la puissance maritime pour garantir l'application de toute interdiction. La mort de Fox en septembre 1806 fut un coup dur pour les abolitionnistes. Wilberforce a de nouveau été réélu pour le Yorkshire après que Grenville eut appelé à des élections générales. Lui et Clarkson avaient rassemblé un grand nombre de preuves contre la traite des esclaves au cours des deux décennies précédentes. Wilberforce a passé la dernière partie de l'année après l'élection à rédiger une lettre sur l'abolition de la traite des esclaves, qui était un essai d'excuse résumant ces preuves. Après sa publication le 31 janvier 1807, il constitua la base de la phase finale de la campagne. Lord Grenville avait présenté un projet de loi sur l'abolition à la Chambre des lords et prononcé un discours passionné, au cours duquel il critiqua ses collègues pour «n'avoir pas aboli le commerce depuis longtemps» et affirma que le commerce était «contraire aux principes de justice, humanité et politique saine. " Lors d'un vote final, le projet de loi a été adopté à la Chambre des lords par une marge étonnamment importante de 41 voix contre 20. Sentant une percée attendue depuis longtemps, Charles Gray (maintenant vicomte Howick) a proposé une deuxième lecture à la Chambre des communes le 23 février. Alors que des hommages étaient rendus à Wilberforce, qui avait travaillé pour la cause au cours des vingt années précédentes, le projet de loi fut adopté par 283 voix contre 16. La loi sur la traite des esclaves reçut la sanction royale le 25 mars 1807.

Parlementaire

Wilberforce était l'un des députés les plus réguliers à assister à la Chambre des communes et a siégé à de nombreux comités parlementaires. Il était un militant persévérant pour la réforme parlementaire et attaquait constamment le système dans lequel les députés étaient élus, qui était devenu corrompu. Et, au fil du temps, il est venu à être considéré comme le gardien de la conscience de la nation, dans la mesure où un discours était attendu de lui sur presque tous les mouvements. À une occasion, Richard Sheridan, en entendant une rumeur selon laquelle Wilberforce se retirait de la politique, l'a arrêté et a protesté. votre retraite est une perte publique. "

Autres campagnes

Bien que le plus connu pour son travail en faveur de l'abolition de l'esclavage, Wilberforce était également préoccupé par d'autres questions de réforme sociale. Il a écrit dans ses journaux personnels: «Dieu Tout-Puissant m'a présenté deux grands objets, la suppression de la traite des esclaves et la réforme des mœurs». C'est à la suggestion de Wilberforce, avec l'évêque Porteus et d'autres hommes d'église, que l'archevêque de Canterbury a demandé au roi George III de publier sa proclamation pour le découragement du vice en 1787, qu'il considérait comme un remède à ce qu'il considérait comme la marée d'immoralité et de vice. Cela devint la Society for Suppression of Vice en 1802, qui conduisit à l'amende et à l'emprisonnement de nombreuses personnes, y compris des militants de la liberté d'expression comme Richard Carlile, pour avoir distribué les œuvres de Thomas Paine et d'autres réformateurs laïques.

La British East India Company avait été créée pour donner aux Britanniques une part dans le commerce des épices des Indes orientales. En 1793, Wilberforce a utilisé le renouvellement de sa charte pour suggérer l'ajout de clauses permettant à l'entreprise d'employer des professeurs religieux dans le but «d'introduire la lumière chrétienne en Inde». Ce plan a échoué et les clauses ont été omises, initialement en raison du lobbying des dirigeants de la société, qui craignaient que leurs intérêts commerciaux ne soient lésés si la législation proposée aboutissait à des affrontements religieux. Wilberforce a essayé à nouveau en 1813 lorsque la charte a été renouvelée. À l'aide de pétitions publiques et de diverses statistiques, il réussit cette fois à persuader la Chambre des communes d'inclure les articles pertinents et la Charte Act 1813 fut adoptée. Son travail a ainsi permis au travail missionnaire de devenir en partie une condition de la charte renouvelée. (Bien que profondément préoccupé par le pays, Wilberforce lui-même n'était jamais allé en Inde.) Finalement, cela aboutit à la fondation de l'évêché de Calcutta. Wilberforce a également été membre fondateur de la Church Missionary Society (rebaptisée depuis Church Mission Society), ainsi que de la Society for the Prevention of Cruelty to Animals (aujourd'hui Royal Society for the Prevention of Cruelty to Animals). Il a également apporté son soutien à des projets locaux et a été trésorier d'une école caritative voisine alors qu'il vivait à Wimbledon. Malgré son rôle dans la fin de la traite des esclaves, Wilberforce était opposé aux droits des travailleurs de s'organiser pour de meilleurs salaires, conditions et horaires de travail. En 1799, il rédigea le Combination Act, qui supprima l'activité syndicale dans tout le Royaume-Uni.

La loterie nationale

Lorsque les amis de Wilberforce se sont réunis à Battersea Rise après la deuxième lecture du projet de loi pour l’abolition de l’esclavage avait adopté les Communes à une large majorité, Wilberforce s’est tourné vers Thornton et a dit: « Eh bien, Henry! Qu’allons-nous abolir maintenant? Thornton répondit solennellement : « À la loterie, je crois. » Finalement, grâce aux efforts de ce groupe, la Loterie s’en est prise, mais la « réforme des manières » de Wilberforce a adopté bien plus que cela. Il suffit de comparer l’image de la société du XVIIIe siècle telle qu’elle a été donnée au début de cet essai avec la sobriété et les normes morales élevées du début de l’Angleterre victorienne pour se rendre compte qu’une grande transformation avait eu lieu, et avait eu lieu dans un délai encore plus court que ce qui est généralement reconnu. En 1829, François Place, qui n’était pas un ami de la religion évangélique, écrivit : « Je suis certain que je ne risque rien quand j’affirme que plus de bien a été fait au peuple au cours des trente dernières années qu’au cours des trois siècles précédents ; qu’au cours de cette période, ils sont devenus plus sages, meilleurs, plus frugaux, plus honnêtes, plus respectables, plus vertueux qu’ils ne l’ont jamais été auparavant. Pour cette transformation Wesley était en partie responsable, et Wilberforce et ses amis ont construit sur les fondations de Wesley, apportant leur influence à porter dans les cercles que les méthodistes ne pouvaient jamais espérer atteindre.

Wilberforce était un critique virulent de la Loterie Nationale de son époque. En 1817, il décrit la loterie d’État comme « un péché national ». À la suite de la campagne de divers membres de la secte Clapham, y compris William Wilberforce, la loterie fut terminée par le gouvernement en 1826.

Émancipation des esclaves

Wilberforce poursuivit son travail après 1807. Son souci de l’esclavage l’a amené à fonder l’Institution africaine, qui était dédiée à l’amélioration de la condition des esclaves aux Antilles. Il a également joué un rôle déterminant dans le développement du projet sierra-léonais, qui était consacré à l’objectif final d’intégrer le christianisme en Afrique de l’Ouest. La position de Wilberforce en tant que principal évangélique au parlement a été reconnue. Il était maintenant le plus grand membre de la secte clapham, avec son meilleur ami et cousin Henry Thornton et Edward Eliot. Parce que la plupart du groupe avait des convictions chrétiennes évangéliques, ils ont été surnommés « les saints ».

En 1820, après une période de mauvaise santé et la décision de limiter ses activités publiques, Wilberforce continua à travailler pour l’émancipation éventuelle de tous les esclaves. En 1821, il demanda à Thomas Fowell Buxton de prendre la tête de la campagne aux Communes. Wilberforce publia son Appel à la religion, à la justice et à l’humanité des habitants de l’Empire britannique au nom des esclaves noirs des Antilles au début de 1823. Dans ce traité, il affirmait que la condition morale et spirituelle des esclaves découlait directement de leur esclavage. Il a affirmé que leur émancipation totale n’était pas seulement moralement et éthiquement justifiée, mais aussi une question de devoir national devant Dieu. L’année 1823 a également vu la formation de la Société pour l’atténuation et l’abolition progressive de l’esclavage (plus tard la Société anti-esclavagiste). Le 15 mai 1823, Buxton a proposé une résolution au Parlement contre l’esclavage, un débat auquel Wilberforce a participé activement. Les débats suivants suivirent les 16 mars et 11 juin 1823, au cours duquel Wilberforce fait ses derniers discours aux Communes. En 1824, Wilberforce souffre d’une grave maladie qui l’conduit à démissionner de son siège parlementaire. Il s’installe dans un petit domaine à Mill Hill, au nord de Londres, en 1826. Il a ainsi amélioré quelque peu sa santé. À sa retraite, il a continué son soutien passionné à la cause anti-esclavagiste, à laquelle il avait donné sa vie. Il entretenait une correspondance active avec son vaste cercle d’amis. En 1833, sa santé avait commencé à décliner. Il a subi une grave attaque de grippe et ne s’est jamais complètement rétabli. Le 26 juillet 1833, il entendit et se réjouissait de la nouvelle que le projet de loi pour l’abolition de l’esclavage avait finalement été adopté en troisième lecture aux Communes. Le lendemain, il s’affaiblit beaucoup et mourut tôt le matin du 29 juillet. Un mois plus tard, le Parlement a adopté la Loi sur l’abolition de l’esclavage qui a donné à tous les esclaves de l’Empire britannique leur liberté. William Wilberforce fut enterré à l’abbaye de Westminster le 3 août 1833. De nombreux députés des deux Chambres du Parlement ainsi que de nombreux membres du public ont assisté aux funérailles. Parmi les porteurs figuraient le lord chancelier et le duc de Gloucester. À Hull, 1 250 £ ont été amassés par souscription publique pour financer l’érection d’un monument à Wilberforce. La fondation du monument Wilberforce fut posée le 1er août 1834 dans (ce qui devint) le square Victoria. La colonne dorique grecque de 102 pieds (31 mètres), surmontée d’une statue de Wilberforce, a été déplacée sur son site actuel sur l’axe des Jardins de la Reine en 1935. La colonne est maintenant utilisée comme logo par le Hull College, dans le campus où se trouve le monument. Une statue à la mémoire de Wilberforce a été érigée à l'abbaye de Westminster en 1840, portant l'épitaphe: «À la mémoire de William Wilberforce (né à Hull, le 24 août 1759, mort à Londres, le 29 juillet 1833); pendant près d'un demi-siècle un membre de la Chambre des communes et, pendant six parlements pendant cette période, l'un des deux représentants du Yorkshire. À une époque et dans un pays fertiles en grands et bons hommes, il était parmi les premiers à déterminer le caractère de leur époque. car à des talents élevés et divers, à la bienveillance chaleureuse et à la candeur universelle, il ajoutait l'éloquence permanente d'une vie chrétienne. Éminent comme il l'était dans tous les départements du travail public, et chef de file dans toutes les œuvres de charité, que ce soit les besoins temporels ou spirituels de ses semblables, son nom sera jamais spécialement identifié avec ces efforts qui, par la bénédiction de Dieu, ont enlevé de l'Angleterre la culpabilité de la traite des esclaves africains, et ont préparé la voie pour l'abolition de sl avery dans chaque colonie de l'empire: dans la poursuite de ces objets il s'est appuyé, pas en vain, sur Dieu; mais, dans le progrès, il fut appelé à endurer un grand obloque et une grande opposition: il survécut cependant à toute inimitié; et le soir de ses jours, se retira de la vie publique et de l'observation publique au sein de sa famille. Pourtant, il mourut pas inaperçu ni oublié par son pays: les pairs et les communes d'Angleterre, avec le Lord Chancelier et le Président à leur tête, en procession solennelle depuis leurs maisons respectives, le portèrent à sa place convenable parmi les puissants morts autour, ici se reposer: jusqu'à ce que, par les mérites de Jésus-Christ, son seul rédempteur et sauveur, (qu'il avait voulu glorifier dans sa vie et dans ses écrits), il ressuscitera dans la résurrection des justes. " De Wikipédia l'encyclopédie en ligne.