Horace Walpole: auteur de régence, historien, antiquaire et politicien

Horace Walpole par Joshua Reynolds, 1756
Horatio Walpole, 4e comte d'Orford (24 septembre 1717-2 mars 1797) était un historien d'art anglais, homme de lettres, antiquaire et politicien whig. On se souvient maintenant largement de lui pour Strawberry Hill, la maison qu'il a construite à Twickenham, au sud-ouest de Londres, où il a fait revivre le style gothique quelques décennies avant ses successeurs victoriens, et pour son roman gothique, Le château d'Otrante. Avec ce livre, sa réputation littéraire repose sur son Des lettres, qui présentent un intérêt social et politique significatif. Walpole est né à Londres, le plus jeune fils du Premier ministre britannique Sir Robert Walpole et de son épouse Catherine. Comme son père, il a reçu une éducation précoce à Bexley, il a également fait ses études à Eton College et au King's College de Cambridge. Les premiers amis de Walpole étaient probablement ses cousins ​​Francis et Henry Conway, auxquels Walpole s'est fortement attaché, en particulier Henry. A Eton, il forme avec Charles Lyttelton et George Montagu le «Triumvirat», une confédération d'écoliers. Plus important encore, un autre groupe d'amis surnommé la «Quadruple Alliance»: Walpole, Thomas Gray, Richard West et Thomas Ashton. À Cambridge, Walpole fut sous l'influence de Conyers Middleton, un théologien peu orthodoxe. Walpole a fini par accepter la nature sceptique de l'attitude de Middleton envers certaines doctrines chrétiennes essentielles pour le reste de sa vie, y compris une haine de la superstition et du sectarisme. Walpole a cessé de résider à Cambridge à la fin de 1738 et est parti sans diplôme. En 1737, la mère de Walpole mourut. Selon un biographe, son amour pour sa mère "était l'émotion la plus puissante de toute sa vie ... toute son histoire psychologique en était dominée". Walpole n'avait pas de relations sérieuses avec les femmes; il a été appelé "un célibataire naturel".  Le père de Walpole lui a assuré trois sinécures qui lui ont procuré un revenu: en 1737, il a été nommé inspecteur des importations et des exportations à la douane, qu'il a démissionné pour devenir huissier de l'Échiquier, ce qui lui a donné au début £ 3900 par an mais ce augmenté au fil des ans. À l'âge adulte, il devint contrôleur du Pipe and Clerk of the Estreats, ce qui lui rapporta un revenu de 300 £ par an. En 1744, Walpole écrivit dans une lettre à Conway que ces bureaux lui donnaient près de 2 000 livres par an; après 1745, date à laquelle il fut nommé percepteur des douanes, ses revenus totaux provenant de ces bureaux s'élevaient à environ 3 400 livres par an. Horace Walpole par Rosalba Carriera, vers 1741. Walpole a fait le Grand Tour avec Gray, mais comme Walpole l'a rappelé plus tard: «Nous n'étions pas arrivés à Calais avant que Gray ne soit insatisfait, car j'étais un garçon, et lui, bien qu'infiniment plus un homme, ne suffisait pas à faire la part des choses. ".  Ils ont quitté Douvres le 29 mars et sont arrivés à Calais plus tard dans la journée. Ils ont ensuite traversé Boulogne, Amiens et Saint-Denis pour arriver à Paris le 4 avril. Ici, ils ont rencontré de nombreux Anglais aristocratiques.  Début juin, ils quittent Paris pour Reims, puis en septembre pour Dijon, Lyon, Dauphiné, Savoie, Aix-les-Bains, Genève, puis de retour à Lyon. En octobre, ils partirent pour l'Italie, arrivant à Turin en novembre, puis se rendant à Gênes, Plaisance, Parme, Reggio, Modène, Bologne, et en décembre arrivant à Florence. Ici, il a noué une amitié avec Horace Mann, un assistant du ministre britannique à la Cour de Toscane. Ici, il a écrit le Épître de Florence à Thomas Ashton, Esq., Tuteur du comte de Plymouth, un mélange d'histoire Whig et des enseignements de Middleton. En février 1740, Walpole et Gray partent pour Rome avec l'intention d'assister au conclave papal à la mort du pape Clément XII (ce qu'ils n'ont jamais vu). Lors d'occasions sociales à Rome, il a vu le vieux prétendant James Francis Edward Stuart et ses deux fils, Charles Edward Stuart et Henry Stuart, bien qu'il n'y ait aucune trace de leur conversation. Portrait de John Giles Eccardt, 1747–1748. Il est largement connu pour son Elegy Written in a Country Churchyard, publié en 1751. Walpole et Gray retournèrent à Florence en juillet. Cependant Gray n'aimait pas l'oisiveté de Florence par rapport aux activités éducatives à Rome, et une animosité grandit entre eux, menant finalement à la fin de leur amitié. Sur le chemin du retour en Angleterre, ils ont eu une dispute furieuse, même si on ne sait pas de quoi il s'agissait. Gray est allé à Venise, laissant Walpole à Reggio. Plus tard, Walpole admit que la faute était principalement de lui-même: «J'étais trop jeune, trop friand de mes propres divertissements, non, je n'en doute pas, trop enivré par l'indulgence, la vanité et l'insolence de ma situation, en tant que Le fils du Premier ministre, de ne pas avoir été inattentif et insensible aux sentiments de celui que je pensais au-dessous de moi; d'un, je rougis de le dire, que je savais m'être obligé; de celui que la présomption et la folie m'ont peut-être fait supérieur puis par endroits, même si j'ai depuis senti mon infériorité infinie envers lui ».

Walpole s'est ensuite rendu à Venise, Gênes, Antibes, Toulon, Marseille, Aix, Montpellier, Toulouse, Orléans, Paris. Il atterrit finalement à Douvres le 12 septembre 1741, atteignant Londres le 14.

Aux élections générales de 1741, Walpole fut élu député whig de Callington, Cornwall. Il a occupé ce siège pendant treize ans, bien qu'il n'ait jamais visité Callington. Walpole est entré au Parlement peu de temps avant la chute de son père du pouvoir: en décembre 1741, l'opposition a remporté son premier vote majoritaire aux Communes pendant vingt ans. En janvier 1742, le gouvernement de Walpole luttait toujours au Parlement, bien qu'à la fin du mois, Horace et d'autres membres de la famille avaient réussi à exhorter le Premier ministre à démissionner après une défaite parlementaire. Walpole a prononcé son premier discours le 19 mars contre le succès de la motion visant à créer un comité secret pour enquêter sur les dix dernières années de Sir Robert Walpole en tant que Premier ministre. Pendant les trois années suivantes, Walpole passa la plupart de son temps avec son père dans sa maison de campagne Houghton Hall à Norfolk. Son père mourut en 1745 et laissa à Walpole le reste du bail de sa maison d'Arlington Street, Londres; 5 000 £ en espèces; et le bureau du percepteur des douanes (d'une valeur de 1 000 livres par an). Cependant, il était mort dans une dette, dont le total se situait entre 40 000 £ et 50 000 £.

À la fin de 1745, Walpole et Gray reprirent leur amitié. Cette même année aussi, le soulèvement jacobite a commencé. La position de Walpole était le fruit du soutien de son père à la dynastie hanovrienne et il savait qu'il était en danger, en disant: "Maintenant vient le garçon du prétendant, et promet tous mes appartements confortables à l'Échiquier et à la Custom House à un pair irlandais désespéré, qui choisit de retirer sa fierté et sa pauvreté de quelque grande vieille galerie non meublée de Saint-Germain. Pourquoi vraiment, monsieur Montagu, ce n'est pas agréable! Je n'aimerai pas à merveille être un patient fidèle dans un manteau usé et frissonnant dans une antichambre à Hanovre, ou réduit à enseigner le latin et l'anglais aux jeunes princes de Copenhague ".

Les jardins de Strawberry Hill. La création architecturale durable de Walpole est Strawberry Hill, la maison qu'il a construite à Twickenham, au sud-ouest de Londres, dans laquelle il a ravivé le style gothique plusieurs décennies avant ses successeurs victoriens et qui à l'époque surplombait la Tamise. Cette décoction néo-gothique fantaisiste a lancé une nouvelle tendance architecturale. Walpole était membre du Parlement de l'un des nombreux arrondissements pourris, Castle Rising, consistant en des propriétés sous-jacentes dans quatre villages près de Kings Lynn, Norfolk, de 1754 à 1757. À son domicile, il a accroché une copie du mandat pour l'exécution de Charles I avec l'inscription "Major Charta" et j'ai écrit sur "le moins mauvais de tous les meurtres, celui d'un roi". En 1756, il écrivait:
Je sens que de la prostitution du patriotisme, de l'art des ministres qui ont eu l'adresse pour exalter le semblant en déprimant la réalité de la royauté, et du penchant de l'éducation de la jeune noblesse, qui frôle les maximes françaises et à un esprit militaire, non, de l'ascendant que la noblesse elle-même acquiert chaque jour dans ce pays, de toutes ces réflexions, je suis sensible, que la prérogative et le pouvoir ont été extrêmement fortifiés ces derniers temps dans le cercle du palais; et bien que les ministres fluctuants exercent tour à tour le dépôt, pourtant il est là; et chaque fois qu'un prince du dessein et de l'esprit s'assiéra dans la chaise royale, il trouvera une banque, un trésor de pouvoir, qu'il peut abandonner le plus fatalement contre cette constitution. [Je suis] un républicain tranquille, qui n'aime pas voir l'ombre de la monarchie, comme le fantôme de Banquo, remplir la chaire vide de l'État, afin que l'ambitieux, le meurtrier, le tyran n'y aspirent pas; bref, qui approuve le nom d'un roi, quand il exclut l'essence.
Walpole craignait que pendant que ses compagnons Whigs se battaient entre eux, les conservateurs gagnaient du pouvoir, dont le résultat final serait l'Angleterre livrée à une monarchie illimitée et absolue, «cette autorité, ce torrent que je devrais en vain étendre un bras faible pour endiguer. ". Au début de 1757, le vieil Horace Walpole de Wolterton mourut et fut remplacé à la pairie par son fils, qui était alors député de King's Lynn, créant ainsi un poste vacant. Les électeurs de King's Lynn ne souhaitaient pas être représentés par un étranger et voulaient plutôt quelqu'un ayant un lien avec la famille Walpole. Le nouveau Lord Orford a donc écrit à Walpole pour lui demander de se présenter au siège, disant que ses amis "étaient tous unanimes à penser que vous étiez la seule personne qui, de par votre proche affinité avec mon grand-père, dont le nom est toujours dans la plus grande vénération, vos propres capacités et qualifications personnelles connues, pourraient se trouver dans l'écart à cette occasion et empêcher l'opposition et la dépense et peut-être la disgrâce à la famille ". Au début de 1757, Walpole quitta le Parlement après avoir quitté Castle Rising jusqu'à son élection cette année-là à King's Lynn, siège qu'il occupera jusqu'à sa retraite des Communes en 1768. Walpole était un opposant de premier plan à la décision d'exécuter Amiral Byng. Le tournage de l'amiral Byng, artiste inconnu. Byng a été exécuté en 1757 pour avoir omis de tenir Fort St. Phillip. Sans siège au Parlement, Walpole a reconnu ses limites quant à l'influence politique. Il s'opposa aux récentes mesures accommodantes catholiques, écrivant à Mann en 1784: "Vous savez que j'ai toujours été opposé à la tolérance d'une religion intolérante". Il écrivit à Mann en 1785 que "comme il y a continuellement des allusions aux discours et événements parlementaires, ils me sont souvent obscurs jusqu'à ce que je les fasse expliquer; et d'ailleurs, je ne connais pas plusieurs des héros satiriques même de vue ». Ses sympathies politiques allaient aux Foxite Whigs, les successeurs des Rockingham Whigs, qui étaient eux-mêmes les successeurs du parti Whig ravivé par le père de Walpole. Il écrivit à William Mason, exposant sa philosophie politique:
J'ai agi pendant cinq et quarante ans selon les principes de la constitution telle qu'elle a été établie à la Révolution, la meilleure forme de gouvernement que je connaisse dans le monde, et qui a fait de nous un peuple libre, un peuple riche et un peuple victorieux. les gens, en diffusant la liberté, en protégeant la propriété et en encourageant le commerce; et par la combinaison de tous, nous donnant le pouvoir de résister à l'ambition de la Maison de Bourbon, et de nous mettre au niveau de ce formidable voisin. Le plan étroit de la royauté, qui avait si souvent préféré l'agrandissement de la Couronne à la dignité de présider un grand et puissant royaume libre, a jeté une source prédominante de notre puissance en aspirant à asservir l'Amérique - et compenserait maintenant cette erreur. et sa conséquence en prenant un ton despotique chez soi. Il a trouvé un outil dans le fils léger et juvénile du grand ministre qui a porté notre gloire à son plus haut degré - mais il n'aura jamais l'approbation insignifiante d'un fils vieux et usé d'un autre ministre, qui, bien que moins brillant, le maintint. pays dans la jouissance des vingt années les plus heureuses que l'Angleterre ait jamais connues.
Walpole a été horrifié par la Révolution française et a félicité Edmund Burke Réflexions sur la Révolution en France: "Chaque page montre à quel point il est sincère - un mérite merveilleux dans une brochure politique - Tous les autres écrivains du parti acte zèle pour le public, mais il ne semble jamais sortir du cœur ". Il admirait le passage pourpre du livre sur Marie-Antoinette:" Je sais que la tirade sur la reine de France est condamnée et pourtant je dois avouer que je l'admire beaucoup. Il la peint exactement comme elle m'est apparue la première fois que je l'ai vue quand Dauphiness. Elle ... a traversé la pièce comme un être aérien, toute clarté et grâce et sans paraître toucher la terre. »Après avoir entendu parler de l'exécution du roi Louis XVI, il écrivit à Lady Ossory le 29 janvier 1793:
En effet, Madame, j'écris à mon gré; il ne reste plus un mot dans mon dictionnaire qui puisse exprimer ce que je ressens. Sauvages, barbaresetc. Il restait au XVIIIe siècle éclairé à dérouter le langage et à inventer des horreurs que l'on ne retrouve dans aucun vocabulaire. Quelle langue pourrait être préparée pour peindre une nation qui devrait avouer l'athéisme, professer l'assassinat et pratiquer des massacres sur les massacres pendant quatre ans ensemble: et qui, comme s'ils avaient détruit Dieu ainsi que leur roi et établi l'incrédulité par la loi, ne symptômes de repentir! Ces monstres parlent de l'établissement d'une Constitution - elle peut être brève, et rédigée en une seule loi, "Tu renverseras chaque précepte de moralité et de justice, et tu feras tout le mal que tu peux à toute l'humanité".
Il n'a pas été impressionné par la réponse de Thomas Paine à Burke, Droits de l'homme, écrivant que c'était "si grossier, qu'on pourrait penser qu'il veut dégrader la langue autant que le gouvernement". On dit que Strawberry Hill est l'inspiration du château d'Otrante Strawberry Hill avait sa propre imprimerie qui soutenait l'activité littéraire intensive d'Horace Walpole. En 1764, n'utilisant pas sa propre presse, il publia anonymement son roman gothique, Le château d'Otrante, affirmant sur sa page de titre qu'il s'agissait d'une traduction "de l'original italien d'Onuphirio Muralto". La préface de la deuxième édition, selon James Watt, "a souvent été considérée comme un manifeste de la romance gothique moderne, déclarant que son œuvre, désormais sous-titrée" A Gothic Story ", cherchait à restaurer les qualités d'imagination et d'invention de la fiction contemporaine" . Cependant, il y a un côté ludique dans les préfaces des deux éditions et dans la narration du texte lui-même. Le roman s'ouvre avec le fils de Manfred (le prince d'Otrante) écrasé sous un casque massif qui apparaît à la suite de causes surnaturelles. Cependant, ce moment, ainsi que le reste de l'intrigue en cours, comprend un mélange d'éléments surnaturels à la fois ridicules et sublimes. L'intrigue révèle enfin comment la famille de Manfred est entachée d'une manière qui a servi de modèle aux intrigues gothiques successives. À partir de 1762, Walpole publie son Anecdotes de peinture en Angleterre, basé sur les notes manuscrites de George Vertue. Ses mémoires de la scène sociale et politique géorgienne, bien que fortement biaisées, sont une source primaire utile pour les historiens. Les nombreuses lettres de Walpole sont également utiles en tant que ressource historique. Dans l'un, datant du 28 janvier 1754, il a inventé le mot sérendipité qui, selon lui, était dérivé d'un "conte de fées idiot" qu'il avait lu, Les trois princes de Serendip. L'épigramme souvent cité, «Ce monde est une comédie pour ceux qui pensent, une tragédie pour ceux qui ressentent», est d'une lettre de Walpole à Anne, comtesse d'Ossory, le 16 août 1776. La version originale, plus complète, est apparue dans une lettre à Sir Horace Mann du 31 décembre 1769: "J'ai souvent dit, et je pense plus souvent, que ce monde est une comédie pour ceux qui pensent, une tragédie pour ceux qui ressentent - une solution de pourquoi Démocrite a ri et Héraclite a pleuré." Son père fut créé comte d'Orford en 1742. Le frère aîné d'Horace, le 2e comte d'Orford (vers 1701–1751), passa le titre à son fils, le 3e comte d'Orford (1730–1791). Lorsque le 3e comte mourut célibataire, Horace Walpole devint le 4e comte d'Orford et le titre mourut avec lui en 1797. L'énorme quantité de correspondance qu'il laissa derrière avait été publiée dans de nombreux volumes, à partir de 1798. De même, une grande collection de ses travaux, y compris des écrits historiques, ont été publiés immédiatement après sa mort.
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