James Stanier Clarke: bibliotecario del Principe di Galles

"Sono abbastanza onorato dal fatto che tu mi ritenga capace di disegnare un pastore come quello che hai dato nel disegno di ... Ma ti assicuro che lo sono non. La parte comica del personaggio a cui potrei essere uguale, ma non il buono, l'entusiasta, il letterario. La conversazione di un tale uomo deve essere su argomenti di scienza e filosofia, di cui non so nulla; o ogni tanto deve essere abbondante di allusioni e citazioni che una donna che, come me, conosce solo la sua lingua madre, e ha letto pochissimo in quella, sarebbe totalmente priva del potere di dare. Un'educazione classica, o comunque una conoscenza molto vasta della letteratura inglese, antica e moderna, mi appare del tutto indispensabile per la persona che vorrebbe rendere giustizia al vostro sacerdote; e penso di potermi vantare di essere, con tutta la vanità possibile, la donna più ignorante e male informata che abbia mai osato essere un'autrice. "Jane Austen a J. S. Clarke, 11 dicembre 1815

Poco si sa di James Stanier Clarke, cappellano e bibliotecario del Principe di Galles. Se non fosse per il suo legame con Jane Austen, il suo nome potrebbe essere quasi completamente perso nella storia. Pensato per essere nato intorno al 1765, era, all'inizio, cappellano navale e curato in una parrocchia di campagna dove, secondo le sue stesse lettere, aveva motivo di seppellire sua madre, uno shock da cui afferma di non essersi mai ripreso. A differenza del suo datore di lavoro, Clarke sembra non essere sposata, "Appassionato e totalmente impegnato nella letteratura - nessun nemico dell'uomo ma il suo ..." Come cappellano navale a bordo della H.M.S. Giove, Clarke accompagnò la principessa Carolina di Brunswick dall'Europa all'Inghilterra per sposarsi con suo cugino, il principe di Galles e il futuro re Giorgio IV. Iniziò così la sua associazione con la famiglia reale.

Nel 1799, poco dopo la sua nomina a cappellano reale, Clarke, insieme a John MacArthur (segretario dell'ammiraglio Lord Hood, comandante in capo della flotta mediterranea 1793-1795) fondò The Naval Chronicle. Era passato meno di un anno dalla sconfitta di Nelson della flotta francese nella battaglia del Nilo e con il destino dell'Inghilterra ancora nelle mani della Marina, l'interesse pubblico era al massimo. Sia Clarke che MacArthur erano in una buona posizione per coltivare contatti sia sociali che navali. La rivista, che conteneva informazioni aggiornate sulla marina e articoli sulla storia marittima, è stata un successo. Il loro editore, Bunney and Gold, si specializzò in libri e carte nautiche e iniziò quella che sarebbe diventata una pubblicazione mensile per i prossimi vent'anni. Oltre ai suoi doveri di bibliotecario e cappellano, James ha trovato il tempo per scrivere. Nel 1803 pubblicò I progressi della scoperta marittima, seguito nel 1809 da La vita dell'ammiraglio Lord Nelson, KB, di cui è stato coautore con John MacArthur. Successivamente, nel 1816, ha curato La vita di Giacomo II. Secondo gli esperti, l'originale di questo lavoro è stato compilato dopo la morte di James da uno o più dei suoi segretari sulla base delle memorie di James. È più affidabile per gli anni prima del 1660 e per gli anni dal 1678 al 1685. Nel 1815, Jane Austen soggiornava con suo fratello Henry Austen a Londra, curando i dettagli di pubblicazione del suo quarto libro, Emma. Ad un certo punto durante la sua visita, Henry Austen si ammalò gravemente. È stato curato da un medico della società che ha anche servito la famiglia reale. Ad un certo punto, il dottore scoprì che la sorella che aspettava il suo paziente non era altro che l'autore anonimo di uno dei romanzi preferiti del principe, Orgoglio e pregiudizio. Dopo aver portato la notizia alla famiglia reale a Carlton House, Jane ha ricevuto l'ormai famoso invito dalla segretaria del principe a visitare la casa e le biblioteche. Assicurata da Clarke che avrebbe ricevuto ogni possibile attenzione, Jane visitò la Carlton House il 13 novembre 1815. Nessun record noto di questa visita è sopravvissuto, ma il tour fu l'inizio di una corrispondenza tra Clarke e Austen. Esisteva un'amicizia riconosciuta tra i due sebbene Clarke sembrasse aver lavorato sotto alcune impressioni errate dell'autore come [Lei] Conosce solo la sua lingua madre (Austen parlava correntemente il francese) e [lei] Ha letto molto poco. Da parte sua, "Jane ha trovato il signor Clarke non solo un gentiluomo molto cortese, ma anche un caloroso ammiratore dei suoi talenti". * Quanto sia gradita quella calorosa ammirazione è discutibile. Jane era nota per essere una sostenitrice della ex moglie del principe, Carolina di Brunswick, dichiarando nel 1813: "La sosterrò il più a lungo possibile, perché è una donna e perché odio suo marito". Quando la sua visita di novembre è stata seguita dal suggerimento di dedicare il suo prossimo lavoro al principe, è stata senza dubbio sgomenta. Un tale marchio di favore reale non doveva essere respinto, ma l'onore di dedicare il suo "caro bambino" a un uomo del genere doveva essere sembrato quasi offensivo. Il conseguente corrispondenza mostra il desiderio di Austen di chiarire i requisiti di questo favore. Clarke non perse tempo non solo nell'offrire le sue assicurazioni sull'onore del principe nell'aver dedicato il lavoro a lui, ma anche nel offrirle i suoi numerosi suggerimenti per il suo lavoro. Per un'autrice che si sforzava di mantenere la sua privacy, tali intrusioni nel suo lavoro dovevano essere state frustranti. Tuttavia, Austen lo sopportava con il tipico buon umore, ritirandosi nel suo precedente stile di parodia autoironica, sia nelle sue risposte ai suoi suggerimenti sia quando incorporava questi suggerimenti nel suo umoristico Piano di un romanzo. La difficoltà di Austen con la dedica e i dettagli di organizzare un'edizione speciale del romanzo da presentare a Sua Altezza la portò a contatti sempre maggiori con il suo editore, John Murray, che le diede ampi consigli, le prestò diversi libri e la sua "convenienza e divertimento". L'ultima lettera di James Stanier Clarke da Jane Austen è datata 1816. Morì nel 1834. Questi potrebbero essere gli unici dettagli conosciuti della sua vita, se non fosse per un amante dei libri rari Richard Wheeler. Nel 1955 ha trovato un volume sottile in un negozio di antiquariato. Sul dorso c'erano le parole "Sacro all'amicizia" e le iniziali J.S.C. All'apertura della copertina, Wheeler ha trovato oltre cento versi, disegni, acquerelli e autografi di celebrità famose come William Cowper, i romanzieri Charlotte Smith e Anna Seward e il pittore George Romney. Mentre molti dei disegni sono copie di famose opere d'arte, c'erano, tra loro, acquerelli di due donne senza nome. Wheeler ha chiesto aiuto alla Tate Gallery per identificare le due donne. La prima era facilmente riconoscibile come la principessa Carolina di Brunswick. Poiché Clarke era un noto intimo della famiglia, non sorprende che questo ritratto sopravviva tra le sue opere. Quello che prova è che era un maestro miniaturista, creando immagini che sono rappresentazioni chiare, oltre cento anni dopo essere stato dipinto. Il secondo ritratto è quella che potrebbe essere la scoperta più emozionante del libro. Wheeler è ormai convinto che l'immagine, raffigurante una donna in mussola bianca e datata 1815 sia indiscutibilmente Jane Austen. Il ritratto non è verificato dalla National Portrait Gallery, che rivendica la proprietà dell'unica somiglianza autenticata di Jane Austen, dipinta da sua sorella Cassandra. Tuttavia, molti trovano il ritratto di Cassandra insoddisfacente. Wheeler ha fatto studiare la sua immagine da fisiognomisti, che identificano il soggetto nello schizzo di Cassandra come la stessa persona che appare nell'acquerello di Clarke. Ha anche setacciato le lettere di Jane Austen cercando di verificare gli abiti indossati nel ritratto. Visibile sotto i soggetti lo scialle è un abito bianco a nevischio con finiture nere. Il 9 marzo 1814, Jane Austen scrisse da Londra a Cassandra: "Oggi indosso il mio abito di garza, maniche lunghe e tutto ... & [hanno] intrecciato nastro di raso nero intorno alla parte superiore". Certamente l'abito è elegante, ma qualcuno onorato con un tour privato della residenza del principe non indosserà il suo abito più bello? È possibile che abbiamo davvero un registro della visita di Carlton House di Jane Austen? Forse non lo sapremo mai, ma gli indizi sono allettanti. Puoi acquistare Portrait of Jane Austen di James Stanier Clarke dal nostro negozio di articoli da regalo online. Fare clic su Qui.

*James Edward Austen Leigh, biografo originale di Austen

 

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