Un regard plus attentif sur Catherine Knight

Je suis très obligé à Mme Knight d'avoir une telle preuve de l'intérêt qu'elle porte à moi, et elle peut en compter que j'épouserai M. Papillon, quelle que soit sa réticence ou la mienne. Je lui dois bien plus qu'un sacrifice aussi insignifiant. Jane Austen à Cassandra le 9 décembre 1808
  Catherine Knatchbull Knight, l’épouse de Thomas Knight, est surtout connue des Janeites comme la mère adoptive du frère de Jane Austen Edward; L'héritage d'Edward des domaines Knight lui a valu, entre autres propriétés, la propriété de Chawton Cottage, qu'il a pu offrir à sa mère et à ses sœurs comme maison, et dans lequel Jane a écrit et révisé ses romans pour publication. La plupart des biographies ne la voient pas comme une grande influence sur la vie et l’écriture de Jane Austen, bien qu’elle s’intéresse clairement aux dames Austen et aux écrits publiés par Jane Austen. La relation de Mme Knight avec les sœurs Austen fait une apparition dans une lettre écrite par Dame Knatchbull, née Fanny Knight, la fille aînée d’Edward et la nièce préférée de Jane Austen, à sa petite sœur:
Oui mon amour, il est bien vrai que tante Jane de diverses circonstances n'était pas aussi raffinée qu'elle aurait dû l'être par son talent, et si elle avait vécu cinquante ans plus tard, elle aurait été à bien des égards plus adaptée à nos goûts plus raffinés. Ils n'étaient pas riches et les gens autour desquels ils se mélangeaient principalement, n'étaient pas du tout de race élevée, ou en bref rien de plus que médiocre et ils étaient bien sûr supérieurs en pouvoirs mentaux et en cultivation étaient au même niveau en ce qui concerne le raffinement. - mais je pense que plus tard dans la vie, leurs rapports sexuels avec Mme Knight (qui était très affectueuse et gentille avec eux) les ont améliorés tous les deux et tante Jane était trop intelligente pour ne pas mettre de côté tous les signes possibles de `` banalité '' (si une telle expression est permis) et apprend à être plus raffinée au moins dans les rapports sexuels avec les gens en général. Les deux tantes (Cassandra et Jane) ont été élevées dans l'ignorance la plus complète du monde et de ses manières (je veux dire de la mode, etc.) et si ce n'était pas pour le mariage de Papa qui les a amenés dans le Kent, et la gentillesse de Mme Knight, qui avait l'habitude d'avoir l'une ou l'autre des sœurs chez elle, elles auraient été, bien que non moins intelligentes et agréables en elles-mêmes, bien en deçà de la bonne société et de ses manières. Si vous détestez tout cela, je vous demande pardon, mais je l'ai senti au bout de ma plume et il a choisi de venir et de dire la vérité.
Laissant de côté les opinions de Janeites sur l'état d'esprit de Lady Knatchbull lorsque cette lettre a été écrite, on peut retirer les commentaires sur Mme Knight - qu'elle aimait et aimait bien Jane et Cassandra Austen. Les mentions de Mme Knight dans les lettres de Jane le confirment, et indiquent également que l’affection était revenue et sa gentillesse très appréciée. Catherine Knatchbull a épousé Thomas Knight II en 1779, à l'époque où son portrait a été peint par George Romney, la montrant comme une femme belle et élégante. Deux ans plus tard, son mari a hérité des domaines de son père, notamment des biens et des maisons à Godmersham, Chawton et Steventon. Son père, le révérend Wadham Knatchbull, était un fils cadet de Sir Edward Knatchbull, 4e baronnet. (Fanny Knight, petite-fille adoptive de Catherine, a épousé Sir Edward Knatchbull, 9e baronnet, cousin de Catherine et arrière-petit-fils du 4e Bt .; leur fils, élevé à la pairie comme Lord Brabourne, a édité la première édition des lettres de Jane Austen, la plupart des qui ont été hérités par sa mère et découverts après sa mort.) Dans le cadre de leur tournée de mariage, les Chevaliers ont visité Steventon, où ils ont fait la connaissance du jeune Edward Austen. Edward a été invité à rendre visite aux chevaliers pendant ses vacances, et en 1783, lorsqu'il est devenu clair que les chevaliers seraient sans enfants, ils ont officiellement adopté Edward, âgé de 16 ans, comme leur héritier, comme le montre la silhouette à gauche (cliquez pour une version plus grande). Selon Deirdre Le Faye, M. Knight est appuyé sur la chaise Jane de sa sœur, et Mme Knight est la dame de l’autre côté de la table, tournée pour voir M. Austen présenter Edward. Edward est resté à Steventon jusqu'en 1786; les Chevaliers ont alors envoyé Edward sur le Grand Tour, et il est allé vivre avec les Chevaliers en 1790. M. Knight est décédé en 1794; trois ans plus tard, Mme Knight céda le contrôle du domaine à Edward, ne laissant qu'un revenu de 2000 £ pour elle-même et une petite maison appelée White Friars à Canterbury, à proximité, où elle vivrait. Quand ce plan a été proposé pour la première fois à Edward, il a protesté qu'elle ne pouvait pas abandonner autant, et a refusé de lui permettre de réduire sa situation «pour nous enrichir». La réponse de Mme Knight était toute de générosité.
Si quelque chose était voulu, mon très cher Edward, pour confirmer ma résolution concernant le plan que je propose d'exécuter, votre lettre aurait cet effet; il est impossible pour quiconque d'exprimer sa gratitude et son affection en des termes plus agréables et gratifiants que vous avez choisis, et du fond de mon cœur, je crois que vous êtes parfaitement sincère lorsque vous m'assurez que votre bonheur est mieux assuré en me voyant dans la pleine jouissance de tout ce qui peut contribuer à mon aisance et mon confort, et ce bonheur, mon cher Edward, sera le vôtre en accédant à mes souhaits. Depuis le moment où ma partialité pour vous a incité M. Knight à vous traiter comme notre enfant adoptif, j'ai ressenti pour vous la tendresse d'une mère, et jamais vous ne vous êtes apparu plus digne d'affection qu'à ce moment; récompenser votre mérite, donc, et vous mettre dans une situation où vos nombreuses excellentes qualités seront mobilisées et rendues utiles au voisinage, est le plus cher souhait de mon cœur. Beaucoup de circonstances attachées aux grandes possessions foncières, très gratifiantes pour un homme, me sont entièrement perdues à présent; mais quand je vous verrai en jouissance, je sentirai, si possible, ma gratitude envers mon mari bien-aimé redoublée, d'avoir mis entre mes mains le pouvoir de donner le bonheur à quelqu'un qui m'est si cher.
Bien qu’une telle générosité ne puisse être reproduite pour tous les membres de la famille Austen, Mme Knight, comme l’a écrit Fanny, s’intéressa aux dames Austen, surtout après la mort de M. Austen; mais dès 1791, Mme Knight semblait s'intéresser au moins à l'intellect de Jane, sinon aussi à son écriture juvénile. Dans son Histoire parodique de l'Angleterre, Jane défend Mary, Queen of Scots:
Oh! que doit donc cette ravissante princesse dont le seul ami était alors le duc de Norfolk, et dont les seuls sont maintenant M. Whitaker, Mme Lefroy, Mme Knight et moi-même. . . .
M. Whitaker était l'auteur d'un livre qui tente de défendre Mary, reine des Écossais, et Mme Lefroy était une voisine qui était également une sorte de mentor pour Jane. Faire mention de Mme Knight dans ce contexte signifie qu'elle avait suffisamment pris en compte la jeune Jane Austen pour avoir discuté de l'histoire avec elle; aimable avis en effet pour une dame plus âgée de prendre même un jeune cousin précoce. Les lettres de Jane Austen montrent l’attention continue qu’elle et Cassandra ont reçue de Mme Knight au cours des prochaines années. Extrait de la lettre du 7 janvier 1807:
Nous sommes extrêmement heureux d’apprendre qu’Elizabeth va tellement mieux, et nous espérons que vous serez sensible à d’autres amendements en elle à votre retour de Cantorbéry. De votre visite là-bas, je dois maintenant parler «sans cesse»; cela surprend, mais me plaît davantage, et je considère que c'est une distinction très juste et honorable de votre part, et non moins au crédit de Mme Knight. Je ne doute pas que vous passiez votre temps avec elle le plus agréablement dans une conversation calme et rationnelle, et je suis si loin de penser que ses attentes à votre égard seront trompées, que ma seule crainte est que vous soyez si agréable, tant à son goût, comme pour lui faire souhaiter de vous garder avec elle pour toujours. Si tel devait être le cas, nous devions nous déplacer à Cantorbéry, que je n'aimerais pas aussi bien que Southampton.
Cette gentillesse, semble-t-il, s'étendait non seulement aux remarques et aux visites de ses jeunes cousins, mais aussi à l'aide financière. Il semble, en effet, que «Mrs. K. » était l'un des premiers mécènes de Jane Austen. Extrait de la lettre du 20 juin 1808:
… Nous nous sommes rendus chez les Frères Blancs, où Mme K. était seule dans son salon, aussi douce et gentille et amicale que d'habitude. - Elle a demandé après chaque corps, en particulier ma mère et vous-même… Ce matin m'a apporté une lettre de Mme Chevalier, contenant les frais habituels, et toute la gentillesse habituelle. Elle me demande de passer un jour ou deux avec elle cette semaine, pour rencontrer Mme C. Knatchbull, qui avec son mari vient chez W. Friars aujourd'hui - et je crois que j'irai. - J'ai consulté Edward - et je pense il sera arrangé pour que Mme JA vienne avec moi un matin, que je reste la nuit, et qu'Edward me ramène à la maison le soir suivant. - Son cadeau très agréable rendra ma situation assez facile. J'en réserverai la moitié pour ma Pelisse. . . . Mme Knight a terminé sa lettre en disant: «Donnez mon meilleur amour à Cassandra lorsque vous lui écrivez.» J'aimerai beaucoup passer une journée chez les Frères Blancs. . . . J'ai envoyé ma réponse par eux à Mme Knight, ma double acceptation de sa note et de son invitation, que j'ai écrites sans trop d'effort; car j'étais riche - et les riches sont toujours respectables, quel que soit leur style d'écriture.
Extrait de la lettre du 26 juin 1808:
Et maintenant je crois que j'ai fait toutes les réponses et communications nécessaires; et je pourrai me déporter comme je le pourrai lors de ma visite à Cantorbéry. - Ce fut une visite très agréable. Il y avait tout pour qu'il en soit ainsi; Gentillesse, conversation et variété, sans souci ni coût. . .Nous avons trouvé Mme Knight et mieux; mais de bonne heure - seulement 12 heures - nous avions à peine enlevé nos bonnets avant l'arrivée de la compagnie - Ly. Knatchbull et sa mère; et après eux succédèrent à Mme White, Mme Hughes et ses deux enfants, M. Moore, Harriot et Louisa, et John Bridges, avec des intervalles si courts entre eux qu'il était étonnant pour moi que Mme K. et J'aurais jamais dû être seul pendant dix minutes ou avoir le loisir de parler confortablement, mais nous avons eu le temps de dire un peu de tout. . . .Madame. K. a promis d'appeler Castle Square; ce sera vers la fin juillet. Cependant, elle semble avoir la perspective d'être de nouveau dans ce comté au printemps pour une période plus longue, et passera une journée avec nous si elle l'est. Vous et moi n'avons pas besoin de nous dire à quel point nous serons heureux de recevoir l'attention ou de la prêter à toute personne liée à Mme Knight. Je ne peux m'empêcher de regretter que maintenant, quand je la sens suffisamment égale pour savourer sa société, je vois si peu cette dernière.
Si clairement Jane Austen a estimé que le temps passé avec Mme Knight était plus qu'un simple devoir envers un parent gentil et généreux, mais quelque chose de bénéfique en soi, et quelque chose à apprécier. Après le départ des dames Austen à Chawton Cottage, l’intérêt de Mme Knight a continué. En octobre 1809, elle écrit à Fanny Knight,
J'ai entendu parler du Chawton Party qui avait l'air très confortable au petit-déjeuner, par un monsieur qui voyageait à leur porte dans une chaise de poste il y a environ dix jours. Votre récit de toute la famille me donne le plaisir le plus sincère, et je vous prie de leur assurer à tous combien je me sens intéressé par leur bonheur.
Apparemment, Mme Knight se sentait suffisamment intéressée par le bonheur de Jane pour suggérer un peu de jumelage avec le recteur de Chawton. Extrait de la lettre du 9 décembre 1808:
Je suis très obligé à Mme Knight d'avoir une telle preuve de l'intérêt qu'elle porte à moi, et elle peut en compter que j'épouserai M. Papillon, quelle que soit sa réticence ou la mienne. Je lui dois bien plus qu'un sacrifice aussi insignifiant.
Mme Knight a continué à s'intéresser à la carrière d'écrivain de Jane et, contrairement à certains des plus jeunes membres de la famille, a été admise au secret de sa paternité, alors qu'elle interrogeait Cassandra sur les progrès de la publication de Sense and Sensibility. Extrait de la lettre du 26 avril 1811:
Non, en effet, je ne suis jamais trop occupé pour penser à S&S. Je ne peux pas plus l'oublier qu'une mère ne peut oublier son enfant qui tète; & Je vous suis très reconnaissant de vos demandes. J’ai eu deux feuilles à corriger, mais la dernière ne nous amène qu’à la première apparition de W. (illoughby). Mme K. regrette de la manière la plus flatteuse qu'elle doive attendre le mois de mai, mais je n'ai guère d'espoir qu'elle soit sortie en juin. . . . Je suis très satisfait de l’intérêt que Mme K. porte à ce projet; & quel qu'en soit l'événement quant à mon crédit auprès d'elle, je souhaite sincèrement que sa curiosité puisse être satisfaite plus tôt qu'il n'est maintenant probable. Je pense qu'elle aimera mon Elinor, mais ne peut s'appuyer sur rien d'autre.
Bien que les sources soient rares, on peut dresser un portrait de ce genre de femme élégante et de son intérêt pour le bien-être et la vie intellectuelle de Jane Austen et de sa sœur et de sa mère.
Margaret C. Sullivan est la rédactrice en chef de AustenBlog et l'auteur de The Jane Austen Handbook: A Sensible Yet Elegant Guide to Her World. (Livres Quirk, 2007). Elle souhaite qu'elle aussi puisse avoir son portrait peint par George Romney. Sources: Austen-Leigh, William et Austen-Leigh, Richard Arthur, révisé et élargi par Deirdre Le Faye. Jane Austen: un dossier familial. Boston: G.K. Hall & Co., 1989. Fergus, janv. Jane Austen: une vie littéraire. New York: St. Martin’s Press, 1991. Lane, Maggie. La famille de Jane Austen à travers cinq générations. Londres: Robert Hale, 1984. Le Faye, Deirdre. Jane Austen (La vie des écrivains de la British Library). New York: Oxford University Press, 1998. Le Faye, Deirdre, Ed. Lettres de Jane Austen (Troisième édition). Oxford: Oxford University Press, 1995. Le Peerage.com

Ecrire un commentaire

Tous les commentaires sont modérés avant d'être publiés