La proposition de mariage de Harris Bigg-Wither - Un mystère permanent?

Quelle était la véritable histoire derrière la proposition de Jane Austen et Harris Bigg-Wither? Saurons nous un jour?

Proposition de Harris Bigg-Wither À la fin de l'automne 1802, Jane et Cassandra Austen, alors vivant à Bath, allèrent vivre avec leurs bonnes amies, Catherine et Alethea Bigg à Manydown Park, non loin de Steventon. La visite a été bien accueillie par les deux sœurs Austen, mais elle s'est mal terminée; quelques jours ont amené le retour de Jane et Cassandra à la maison de leur frère au Steventon Rectory en larmes, suppliant James, leur frère ecclésiastique, de les ramener immédiatement à Bath. Il est alors devenu évident que Harris Bigg-Wither, le fils de la maison et frère de Catherine et Alethea, avait proposé le mariage à Jane. Il avait été accepté, mais le lendemain matin, il avait été rejeté, car Jane avait changé d'avis du jour au lendemain. Quelle était la raison de l'acceptation initiale par Jane de la proposition de Bigg-Wither, suivie de sa rétractation le jour suivant? Certes, il semble probable que la proposition l'ait prise au dépourvu. Était-ce parce qu'elle réalisait à quel point tout mariage pouvait être malheureux sans au moins une certaine attirance pour son futur mari? La prise de conscience que le mariage et la maternité pourraient signifier la fin de sa carrière d'écrivain l'a-t-elle influencée? Jane Austen pourrait être assez directe sur ce côté de la vie conjugale, décrivant une fois sa belle-sœur, Elizabeth, qui a donné naissance à 11 enfants, comme un «pauvre animal». Dans une de ses lettres à sa sœur Cassandra, elle parle d'une connaissance, Mme Deedes, qui a récemment donné naissance à une fille, et commente qu'elle recommande maintenant à M. et Mme D. le régime des chambres séparées! Était-ce simplement un commentaire spirituel pour l’amusement de Cassandra ou reflétait-il ses véritables sentiments que la maternité pourrait effectivement mettre fin à sa propre vie littéraire? Nous pouvons également spéculer si, en 1802, Jane sentit qu'elle était sur le point de s'introduire dans le monde littéraire, et que le mariage avec le jeune homme (selon certains) sans prétention, plutôt socialement inepte, pourrait mettre un terme à cette ambition? Ou y avait-il une autre raison? Bigg-Wither était de toute évidence plus jeune de 6 ans que Jane, et il est intéressant de se demander si cela avait une incidence sur ses «doutes». Dans Fierté et préjugés l'insensé Mr Collins a quelques années de moins que sa future épouse Charlotte Lucas, qui a atteint l'âge de 27 ans sans être marié! Il est également intéressant de se demander si Jane aurait pu se rendre compte qu'elle avait encore des sentiments pour un autre homme qu'elle avait rencontré quelques années auparavant (Tom Lefroy), ou peut-être que le contraste était trop grand avec un autre jeune homme qu'elle avait rencontré et avec qui une attirance mutuelle. avait été formé avant sa mort subite? Était-elle si surprise par la proposition de Bigg-Wither qu’elle a donné son consentement sans penser à ce qu’elle disait? Nous ne le saurons peut-être jamais avec certitude, mais quand nous lirons le chapitre 59 de Orgueil et préjugés nous apprenons comment, dans l'intimité de la chambre, Lizzy Bennet «a ouvert son cœur à sa sœur Jane» sur son attachement à Darcy. Je ne peux m'empêcher de me demander si cette scène, où Jane Bennet s'exclame avec horreur à l'idée même que sa sœur adorée épouse cet homme, reflète en quelque sorte ce qui s'est passé entre Jane et sa bien-aimée Cassandra après la proposition de Bigg-Wither. Est-ce la réaction de Cassandra cette nuit-là, alors qu’ils étaient tous les deux seuls dans leur chambre, qui a aidé à changer d’avis de Jane quant à son mariage avec Bigg-Wither? Bien sûr, ni Jane ni Cassandra n’ont laissé de disque à notre connaissance, mais le cri angoissé de Jane Bennet «Oh Lizzy! Faites n'importe quoi plutôt que de vous marier sans affection ». peut nous donner une idée de ce qui s’est réellement passé. Contrairement au personnage de Lizzy Bennet dans Fierté et préjugéscependant, Jane Austen n’a pas été en mesure de donner ses propres «assurances solennelles d’attachement» à sa sœur. Fanny Austen Knight KnatchbullCertes, si nous lisons les lettres d'avertissement que Jane écrivit plus tard à ses nièces Fanny Knight et Anna Lefroy au sujet de leurs engagements romantiques, il semble clair qu'elle conseille l'opportunité de beaucoup de réflexion sur le sujet avant toute proposition de mariage et acceptation éventuelles. Au chapitre 7 de Emma, le dialogue que Jane donne à Emma Woodhouse en conseillant Harriet Smith sur la demande en mariage de Robert Martin est assez explicite: Emma parle du devoir d’une femme à un moment donné et dit: «Si elle peut hésiter à dire« oui », elle devrait dire« non »directement. Ce n’est pas un état dans lequel on peut entrer en toute sécurité avec des sentiments douteux, avec un demi-cœur ». Était-ce la voix amère de l'expérience qui parlait et Jane regrettait-elle toujours profondément ce qu'elle avait fait? C'est peut-être un témoignage de la force de l'affection et du respect des filles Bigg pour les sœurs Austen que leur amitié mutuelle s'est finalement remise de ce choc et a continué à être proche et chaleureuse. Quelles ont été les implications du rejet par Jane Austen d'une proposition de Harris Bigg-Wither qui avait tant à recommander? Elle ne devait être que trop consciente que le mariage avec ce jeune homme confortablement installé aurait été avantageux d'un point de vue mondain. Elle aurait gagné un logement sédentaire et une sécurité financière bienvenue, la seule chance réelle pour une femme célibataire de mener une vie active et indépendante et les avantages qui en découlent pour sa sœur et ses parents. De plus, cela aurait soulagé les frères Austen de la nécessité de soutenir financièrement et de loger leurs sœurs célibataires à la mort de leurs parents. Nous ne pouvons que spéculer sur la vraie raison pour laquelle Jane Austen a rétracté sa promesse, mais nous pouvons être sûrs que cela l'a profondément affectée. Nous ne pouvons également que spéculer sur les pensées du révérend et de Mme George Austen.

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Article écrit par Margaret Mills
Juillet 2019

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