Qui était le vrai Tom Lefroy?

«Dites à Mary que je cède M. Heartley et tous ses biens à elle pour son seul usage et bénéfice à l'avenir, et pas seulement à lui, mais à tous mes autres admirateurs dans le marché partout où elle peut les trouver, même le baiser que C. Powlett voulait me donner, car je veux me limiter à l'avenir à M. Tom Lefroy, pour qui je me fiche de six pence.
Assure-la aussi, comme dernière et incontestable preuve de l'indifférence de Warren à mon égard, qu'il a effectivement dessiné le portrait de ce monsieur pour moi, et me l'a livré sans un soupir.
Jane Austen à Cassandra le 14 janvier 1796

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Thomas Langlois Lefroy (1776-1869) était un homme politique et juge irlandais, qui a finalement accédé au poste de juge en chef d'Irlande. Il était l'un des 10 enfants nés du colonel Anthony Lefroy de Limerick et d'Anne Gardiner.

En tant que fils aîné, la famille dépendait de lui pour «se distinguer et y transporter le reste».

Cette élévation de la distinction, de fils de soldat à juge en chef d’Irlande, a été facilitée par l’oncle de Tom, Benjamin Lefroy. L'oncle Benjamin, en réalité, grand-oncle du jeune Thomas et de ses frères et sœurs, avait fait son argent dans le secteur bancaire en Italie, avant de retourner à Londres pour prendre la vie d'homme politique. Il était très préoccupé par le bien-être de sa famille et pourvoyait généreusement à l’éducation de ses proches, louant son «bon cœur, son bon esprit, son bon sens et aussi peu de choses à corriger en lui que je n’ai jamais vu dans un de son âge».

Tom est diplômé avec les plus grandes distinctions du Trinity College de Dublin en 1795 et a rapidement commencé à étudier le droit à Londres. À un moment donné, cependant, il a été décidé qu'il devrait faire une pause. Les antécédents familiaux soutiennent que de longues nuits à se pencher sur les livres avaient affaibli sa constitution et sa vue. Il était clair qu'il avait besoin de repos.

Avec un nouveau mandat commençant en janvier 1796, Tom prit plusieurs semaines de congé en décembre 1795 pour rendre visite à son oncle et sa tante, le révérend George et Anne Lefroy à Ashe, à près de 60 miles de là. Madame Lefroy 

C'est là que ce jeune étudiant en droit a marqué l'histoire, car non loin d'Ashe, à Steventon, vivait la famille Austen. Leur fille cadette, Jane, était une grande favorite de la tante Anne de Tom, bien que près de 30 ans les séparent en âge.

Anne Brydges Lefroy était, de toute évidence, une belle femme qui détenait de grands pouvoirs de persuasion sur ses enfants et amis, et en retour était respectée et aimée par beaucoup. Elle était à bien des égards Lady Russell pour Anne Elliot de la jeune Jane Austen.

Bien qu'il soit clair que de nombreux des lettres manquent, le récit de cette réunion que nous avons est dû au fait que la plus chère amie et sœur aînée de Jane Austen, Cassandra, était au moment de la visite de Tom, rendant visite à son propre fiancé, Thomas Fowle. Elle était absente pendant toute la visite de Lefroy à Ashe et n’a en fait jamais rencontré cet homme qui aurait pu être son beau-frère. Seules deux lettres survivent de cette période de la vie de Jane Austen, mais elles sont inestimables pour le chercheur qui cherche des informations sur ce seul intérêt amoureux connu qui a évidemment façonné la vision de Jane sur l'amour et la vie.

Beaucoup ont soutenu que le ton de ces lettres ne ressemblait pas à celui d'une femme profondément amoureuse. Il est important de considérer, cependant, que Jane, mais âgée de 20 ans à l'époque, s'attendait sans doute à ce qu'elles soient lues ou du moins partagées avec la famille Fowle, chez qui Cassandra résidait. Elle souhaitait peut-être moins s'exprimer que ce qu'elle ressentait pour éviter d'être embarrassée avec ses amis. On sait également qu’après la mort de Jane, Cassandra a impitoyablement purgé ses lettres, de peur que celles qui semblaient trop personnelles ne tombent entre de mauvaises mains. Nous ne saurons jamais quelles étaient les lettres manquantes que Jane a écrites à sa sœur. Il n'est pas improbable que deux jeunes gens séduisants se rencontrent et apprécient la compagnie de l'autre. Quelques années plus tôt, la cousine de Jane, la sage du monde Eliza de Fuillide, avait décrit Cassandra et Jane comme «des beautés parfaites [qui] bien sûr gagnent les cœurs par douzaine».

Un portrait * réalisé de Tom Lefroy en 1796 montre un jeune homme sérieux aux cheveux clairs typiques de la famille. Son nez proéminent et ses yeux bleus profonds présentent certainement une image d'ensemble d'un «jeune homme très gentil, beau et agréable».

Aimer danser [est] un certain pas vers tomber amoureux -Orgueil et préjugés

Tom et Jane se sont rencontrés pour la première fois à la mi-décembre. Comme c'était la saison de Noël, des bals avaient lieu fréquemment et Jane et cette jeune étudiante irlandaise se rencontraient souvent et dansaient souvent. Jane a même taquiné sa sœur sur la fréquence à laquelle ils se levaient ensemble et comment ils ont enseigné aux autres couples une leçon sur «être particulier». Les deux ont trouvé beaucoup de points communs, partageant des opinions et des livres. Leur relation était étroite, comme en témoigne le fait qu'il lui a prêté Tom Jones, un roman étonnamment racé, peu susceptible d’être trouvé sur les étagères de la bibliothèque de son père ecclésiastique.

D'autres, aussi, pensaient qu'ils étaient un couple, comme en témoigne une connaissance dessinant une photo de Tom pour que Jane la garde. Des visites ont été échangées chez les uns et les autres et cette relation éclair s'est terminée après quatre semaines, Jane s'attendant plutôt à recevoir une offre de mariage de Tom. Une telle offre a-t-elle été faite? On a tendance à penser que non. Bien qu'elle refuse catégoriquement de l'accepter dans sa lettre (à moins qu'il ne se débarrasse de sa blouse blanche), sa dernière phrase dans la même lettre trahit son attitude cavalière: «Enfin le jour est venu où je vais flirter ma dernière avec Tom Lefroy , et quand vous recevrez cela, ce sera fini. Mes larmes coulent alors que j'écris à l'idée mélancolique.

Tom est retourné à la maison de son oncle à Londres et à ses études. Beaucoup de lecteurs persistent à penser qu’Anne Lefroy l’a renvoyé pour éviter un match imprudent de la part de Tom. Certes, il aurait été dans son intérêt de bien se marier. Anna Austen Lefroy, belle-fille d’Anne Lefroy et nièce de Jane Austen, réfute cette théorie. Bien que seule parmi ses parents, elle écrivit, en 1869,

Je suis la seule personne qui a aucune foi dans la tradition ... mais quand je suis venu entendre encore et encore, de ceux qui étaient assez vieux pour se souvenir, comment la Mère avait détesté Tom Lefroy parce qu'il s'était comporté si mal avec Jane Austen, avec parfois le poids supplémentaire de la condamnation du Père, que pourrais-je penser alors? Ou que faire maintenant, sauf pour rendre un verdict. . . [de] «dans des circonstances atténuantes» - Comme - Premièrement, la jeunesse des Parties - deuxièmement, que Mme Lefroy, charmante femme qu'elle était, chaleureuse dans ses sentiments, était aussi partiale dans ses jugements - Troisièmement - que pour d'autres causes , trop longtemps pour commencer, elle ne partit pas invraisemblablement avec un préjugé contre le gentleman, et se serait méfiée s'il n'y avait pas eu Jane Austen dans l'affaire. La seule chose certaine est que, jusqu'à la dernière année de sa vie, elle est restée dans les mémoires comme l'objet de sa jeune admiration -

Le blâme était peut-être celui de Tom. Avant même qu'il ait quitté la campagne, des rumeurs d'engagement envers un autre se répandaient. Il est vrai qu'au printemps suivant, en 1797, il était fiancé à Mary Paul, la sœur d'un camarade d'université. Cette alliance était-elle en place avant qu'il ne rencontre Jane Austen? Jane a-t-elle intégré cet angle Sens et sensibilité quand elle l'a réécrit des années plus tard, permettant à Edward Ferrars d'être piégé par un engagement de jeunesse tout en tombant amoureux d'Elinor Dashwood? Les romantiques peuvent avoir du mal à pardonner à l'homme qui a aimé et quitté notre auteur préféré, brisant son cœur, peut-être pour toujours - et pourtant, nous devons lui aussi lui en être reconnaissants. Il est évident que Jane connaissait l'amour et pouvait écrire avec autorité sur l'amour. Bien qu'elle ne l'admette jamais dans les lettres que nous avons, il semble clair qu'elle aimait Tom Lefroy, et lorsqu'on l'interroge sur Jane, à l'âge de 94 ans, Tom a également admis aimer Jane, bien qu'il l'a qualifié en l'appelant un «Amour enfantin».

Si elle s'était mariée, il est peu probable que Jane ait eu le temps ou des encouragements pour écrire et sans cette période d'éveil, sans cette perte, nous n'aurions peut-être jamais vu les romans de Jane Austen imprimés.

Il est possible de voir des aspects de Tom Lefroy et de sa relation avec Jane dans chaque héros qu'elle a créé, et en travaillant sur la vie de ses héroïnes, n'est-il pas surprenant qu'elle ait donné à chacun d'eux la fin heureuse dont elle rêvait? Nous ne pouvons pas savoir si cette nuit à Ashe était la dernière que Jane ait jamais vue de Tom. La lettre suivante qu'elle écrivit à Cassandra (août 1796) est datée de Cork Street, à Londres, où Tom vivait avec son oncle Benjamin. «Que les Austens y soient restés par hasard à cette époque, dans la rue même où habitait Tom Lefroy, aurait été une étrange coïncidence», suggère Jon Spence dans son livre, Devenir Jane. L'histoire montre qu'il n'y avait pas de pensions ni d'hôtels à Cork Street pendant cette période. "Il n'y a aucune preuve directe qu'ils sont restés avec Langlois et son neveu, mais il semble qu'ils l'ont fait." D'autres suggèrent que Jane a au moins aperçu Tom plus tard cette année-là à Bath. ** Il rendit visite à sa tante à Ashe en 1797, mais quitta le pays sans visiter les Austens. C'était clairement une période difficile pour Jane, qui a écrit à propos de cette visite à sa sœur en novembre 1798,

"Madame. Lefroy est bien venu mercredi dernier ... avec qui, malgré les interruptions de mon père et de James, j'étais assez seul pour entendre tout ce qui était intéressant, ce que vous reconnaîtrez facilement quand je vous dirai que de son neveu elle n'a rien dit du tout, et de son amie très peu. Elle ne me mentionna pas une seule fois le nom du premier, et j'étais trop fier pour me renseigner; mais après avoir demandé à mon père où il était, j'ai appris qu'il était retourné à Londres en route pour l'Irlande, où il est admis au barreau et veut pratiquer.

Thomas Lefroy a été admis au barreau irlandais en 1797, Jane le savait, mais il y devint un membre éminent, publiant une série de rapports juridiques sur les affaires de la Cour irlandaise de la chancellerie. Il épousa Mary Paul en 1799 et ils eurent sept enfants. Le fils aîné Anthony Lefroy était également député de l'ancien siège de son père à l'Université de Dublin. On pense souvent qu'une fille nommée Jane porte le nom de Jane Austen, bien qu'un candidat plus probable soit sa belle-mère, Jane Paul.

Thomas a été élu à la Chambre des communes pour le siège de l'Université de Dublin en 1830, en tant que conservateur (le parti devenant plus tard connu sous le nom de conservateur). Il devint membre du Conseil privé d'Irlande le 29 janvier 1835. Il continua de représenter l'Université jusqu'à ce qu'il soit nommé juge irlandais (avec le titre de baron de l'Échiquier) en 1841. Il fut promu juge en chef de la Cour du Banc de la Reine d'Irlande en 1852. Malgré certaines allégations au Parlement, selon lesquelles il était trop vieux pour faire le travail, Lefroy n'a démissionné de son poste de juge en chef qu'en 1866, date à laquelle, à l'âge de 90 ans, un gouvernement conservateur était en fonction pour combler Le poste à pourvoir. Il mourut en 1869.

La maison de la famille Lefroy, Manoir Carrigglas, dans le comté de Longford, en Irlande, est une imposante maison victorienne en calcaire avec des fenêtres en oriel, des pignons inclinés et des tourelles crénelées. Juste le genre d'endroit qui aurait ravi Catherine Morland. Carrigglas a été conçu en 1837 pour Thomas et sa famille par l'architecte écossais Daniel Robertson. Il reste dans la famille Lefroy à ce jour et est ouvert en saison pour des visites. * Ce portrait fait partie d'une collection privée, mais peut être trouvé dans Jane Austen’s World: The Life and Times of England's Most Popular Author. ** Jane Austen et Tom Lefroy: histoires, par Linda Robinson Walker, Persuasions, en ligne Informations biographiques empruntées à Wikipédia, l'encyclopédie gratuite en ligne. Photos de films de Devenir Jane, disponible sur DVD auprès du Boutique de cadeaux Jane Austen

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