Emma l'Imaginiste

La portée et les limites de l'imagination Envoûtée, Emma Woodhouse écoute le récit époustouflant du sauvetage d'Harriet Smith contre les gitans par Frank Churchill:
Un linguiste, un grammairien, même un mathématicien aurait-il pu voir ce qu'elle a fait, avoir été témoin de leur apparition ensemble et entendu leur histoire, sans avoir le sentiment que les circonstances avaient agi pour les rendre particulièrement intéressants l'un pour l'autre? Combien plus un imaginiste comme elle doit-il être en feu de spéculation et de prévoyance! Surtout avec un tel travail d'anticipation que son esprit avait déjà fait.
«Imaginiste.» Le mot a été inventé par Jane Austen selon le dictionnaire anglais d'Oxford. L'excès d'imagination ou l'abus de celui-ci sont des concepts qui reviennent partout dans Emma. Tout comme nous avons remarqué une opposition de sens et de sensibilité chez Austen, nous trouvons un contraste entre «imagination» ou «fantaisie» et jugement. Un tel contraste était courant pour les écrivains du dix-huitième siècle. Dans Quelques mots de Jane Austen, Stuart Tave définit l'opposition large:
Le jugement fait des distinctions soigneuses en travaillant généralement avec patience et étude, séparant les faits des erreurs, discernant des relations justes et distinguant les convenances. Il s'intéresse à la détermination de la vérité. L'imaginaire, moins soucieux des différences réelles, varie largement et se déplace rapidement, voit des similitudes ou fait ses propres combinaisons et unités agréables, guidé par ses sentiments. Il est intéressé à trouver du plaisir.
Pour Samuel Johnson, l'un des écrivains qu'Austen admirait le plus, l'imagination était en effet méchante, perverse, pécheur et corrompu et il a prié contre elle. Il y voyait une maladie de l'intellect qui pouvait parfois conduire à la folie. Il n'y a rien de plus sombre en Emma bien sûr, étant donné qu'elle n'a que vingt et un ans et qu'elle peut être corrigée par une figure Johnsonienne telle que M. Knightley. Son imagination a cependant de graves conséquences. Le danger pour l'héroïne d'Austen est que «l'imagination remodèle le monde et le moi aux désirs de l'esprit». Pour Emma, ​​cependant, cette faculté est très chère, et c'est une faculté pour laquelle elle cherche constamment un objet parce qu'elle lui procure beaucoup de plaisir: «Cette partie très chère d'Emma, ​​sa fantaisie, a reçu une offre amusante. (Volume 2, chapitre 8). Immédiatement après avoir rencontré Harriet Smith, sa joie est évidente:
Ses premières tentatives d'utilité visaient à découvrir qui étaient les parents, mais Harriet ne pouvait pas le dire. Elle était prête à tout dire en son pouvoir, mais sur ce sujet les questions étaient vaines. Emma était obligée de penser à ce qu'elle aimait - mais elle ne pouvait jamais croire que dans la même situation, elle n'aurait pas dû découvrir la vérité. (Volume 1, chapitre 4).
Nous ne pouvons manquer d'être frappés par l'ironie des mots «obligé» et «vérité» car nous comprenons que l'imagination est l'obligation qu'elle aime assumer et que la vérité est bien sûr celle qu'elle aurait remodelée à ses propres fins. Elle essaie d'améliorer l'esprit d'Harriet mais bientôt elle trouve «beaucoup plus agréable de laisser son imagination aller et de travailler à la fortune d'Harriet que de travailler pour élargir sa compréhension ou l'exercer sur des faits sobres. (Volume l Chapitre 9). C'est exactement ce que Knightley avait prédit: «Elle ne se soumettra jamais à quoi que ce soit exigeant de l'industrie, de la patience et une soumission de la fantaisie à la compréhension. (Volume I, chapitre 5). Lorsque les faits ne peuvent être embellis, elle les invente comme lorsqu'elle dessine la scène douillette d'Elton montrant la ressemblance d'Harriet à sa famille:
Non, ma chère petite Harriet modeste, comptez-y, le tableau ne sera dans Bond Street que juste avant qu'il ne monte à cheval demain. C'est son compagnon tout ce soir, son réconfort, sa joie. Il ouvre ses créations à sa famille, il vous présente parmi eux, il diffuse à travers la fête ces sentiments les plus agréables de notre nature, une curiosité avide et une prépossession chaleureuse. Que leur imagination est gaie, animée, méfiante, si occupée! (Volume 1, chapitre 7).
Emma a créé tout un monde et Harriet sourit. Ce plaisir d'imaginer est contagieux, semble-t-il, car Emma, ​​Harriet et même la famille d'Elton semblent en être prises! Le plaisir qu'il apporte permet à l'imagination de se nourrir d'elle-même comme quand Emma se laisse aller à sa fantaisie en pensant à Frank Churchill:
... et aussi agréable qu'il fût, elle pouvait encore imaginer qu'il avait des défauts; et plus loin, tout en pensant tant à lui et, comme elle était assise à dessiner ou à travailler, formant mille schémas amusants pour le progrès et la fin de leur attachement, rêvant de dialogues intéressants, et inventant des lettres élégantes, conclusion de toute déclaration imaginaire de son côté était qu'elle le refusait. (Volume 2, chapitre 13).
Jane Austen avait prévu que les lecteurs pourraient ne pas aimer Emma, ​​mais la plupart des lecteurs l'aiment parce qu'elle est imparfaite et humaine. Est-ce parce qu'il y a une part d'elle trop semblable à nous? Nous laissons tous parfois notre imagination influencer notre discours et nos actions. Stuart Tave écrit: «L’imagination est« vivante »et donne une vie supplémentaire; cela donne du pouvoir sur la vie, sur les autres et sur soi-même, et Emma apprécie le pouvoir d’avoir un peu trop son propre chemin. » Emma est la plus intelligente de sa famille, elle est idolâtrée par son père et admirée de tous à Highbury. Cela explique en partie pourquoi elle est si convaincue que sa fantaisie est juste. Pour Knightley, l'imagination est un non-sens. Le chapitre 8, où Emma et M. Knightley se disputent à propos de la proposition de M. Martin à Harriet, est la représentation la plus graphique de l'opposition du «sens» contre «l'imagination» que nous avons dans le roman:
–... Un homme imagine toujours une femme prête pour quiconque le lui demande. - Nonsense! Un homme n'imagine rien de tel, mais quel est le sens de cela? Harriet Smith refuse-t-elle Robert Martin? Folie s'il en est ainsi; mais j'espère que vous vous trompez. -… Je me trompe beaucoup si votre sexe en général ne pensait pas à une telle beauté et à un tel tempérament les plus hautes prétentions qu'une femme puisse posséder. - Sur ma parole, Emma, ​​vous entendre abuser de la raison que vous avez est presque suffisante pour me faire penser aussi. Mieux vaut être dépourvu de sens que de mal l'appliquer comme vous le faites. -Elle sait ce que sont les messieurs; et rien qu'un gentleman en éducation et en manière n'a de chance avec Harriet. - Un non-sens, un non-sens errant comme jamais a été parlé! s'écria M. Knightley. «Les manières de Robert Martin ont du sens, de la sincérité et de la bonne humeur pour les recommander; et son esprit a plus de vraie gentillesse que Harriet Smith pourrait comprendre ». (Volume 1, chapitre 8).
Comme l'écrit Stuart Tave: «Le non-sens de son imagination est un abus de jugement dans lequel elle n'a pas élevé son esprit doué mais l'a follement plongé au-dessous du niveau nécessaire à la vie commune. Il est évident pour le lecteur qu'Emma a trop d'imagination mais il est intéressant de remarquer que de nombreux personnages du roman sont implicitement critiqués pour le défaut inverse, celui d'avoir un manque d'imagination. Il existe des circonstances dans lesquelles l'imagination ne peut pas fonctionner: de nombreux personnages ne peuvent pas imaginer certains types de possibilités et sont donc limités. M. Weston, après avoir abandonné son fils aux Churchill, n'avait aucune appréhension: «La tante était une femme capricieuse et gouvernait son mari entièrement; mais ce n'était pas dans la nature de M. Weston d'imaginer que n'importe quel caprice pouvait être assez fort pour affecter une personne si chère et, comme il le croyait, si méritée. (Volume 1, chapitre 2). Mme John Knightley réfléchissant au mariage de Mlle Taylor s'écrie: `` Comme elle doit vous manquer! Et chère Emma aussi! Quelle terrible perte pour vous deux! J'ai été si affligé pour toi! Je ne pouvais pas imaginer comment vous pourriez vous passer d'elle. (Volume 1, chapitre 11). Mlle Bates avait lu la lettre de Jane à sa mère et avait exprimé à haute voix son inquiétude pour la santé de Jane; plus tard, elle se souvient: «Mais je ne peux pas imaginer comment je pourrais être si prudent!» (Volume 2. Chapitre 1). M. Knightley, amoureux, oublie un rendez-vous avec M. Elton et Mme Elton scandalisés par ce manque de décorum s'exclame: «Je ne peux pas imaginer», s'écria Mme Elton (ressentant l'indignité comme une femme devrait le faire), «Je Je ne peux pas imaginer comment il a pu faire une telle chose par vous, de toutes les personnes dans le monde! (Volume 3, chapitre 16). Tous ces exemples trahissent une certaine étroitesse de la vision. Cela veut-il dire que «l'imagination» peut être un trait positif? On nous montre qu'il y a certaines choses qu'Emma ne peut imaginer et qu'elle devrait peut-être. Quand John Knightley laisse entendre qu'Elton pourrait être intéressé par elle:
«Oui,» dit M. John Knightley actuellement, avec une certaine ruse, «il semble avoir beaucoup de bonne volonté envers vous. "Moi!" répondit-elle avec un sourire étonné. «M'imaginez-vous être l'objet de M. Elton? «Une telle imagination m'a traversé, je l'avoue, Emma», et si cela ne vous est jamais venu à l'esprit auparavant, vous pouvez aussi bien la prendre en considération maintenant. (Volume 1, chapitre 13).
Il semble que l'imagination d'Emma ne fonctionne que pour lui donner du plaisir. Cela lui fait plaisir d'exercer un contrôle sur le destin d'Harriet mais pas de devenir l'objet d'Elton. De même, lorsque l'imagination fonctionne correctement, elle est suivie d'une évaluation. M. Knightley lui-même a des soupçons sur Jane Fairfax et Frank Churchill:
Il ne pouvait pas le comprendre; mais il y avait entre eux des symptômes d'intelligence - il le pensait du moins - des symptômes d'admiration de son côté, qui, après avoir observé une fois, il ne pouvait pas se persuader de penser totalement vide de sens, de quelque manière qu'il souhaitât échapper à l'une imagination. (Volume 3 Chapitre 5).
La différence avec Emma est évidemment que cela est basé sur l'observation et mis d'abord à l'épreuve de son jugement sceptique. Emma s'amuse de ses tentatives d'imaginer:
«J'ai récemment imaginé que je voyais des symptômes d'attachement entre eux; certains regards expressifs, que je ne croyais pas censés être publics. "Oh! Vous m'amusez excessivement. Je suis ravi de constater que vous pouvez vous porter garant de laisser vagabonder votre imagination; mais cela ne fonctionnera pas - désolé de vous avoir vérifié dans votre premier essai - mais en fait cela ne fonctionnera pas. Il n'y a pas d'admiration entre eux, je vous assure; et les apparences qui vous ont attrapé sont issues de circonstances particulières; sentiments plutôt d'une nature totalement différente; il est impossible d'expliquer exactement - il y a beaucoup d'absurdités - mais la partie qui peut être communiquée, qui est le sens, est qu'ils sont aussi éloignés de tout attachement ou admiration l'un pour l'autre que deux êtres en le monde peut l'être. (Volume 3 Chapitre 5).
Il y a tellement d'assurance dans sa réponse que nous devons encore une fois l'attribuer au sentiment de pouvoir et de contrôle sur les événements qu'Emma aime avoir. Son imagination est en effet sélective. Stuart Tave écrit:
L'imagination offre une liberté à l'esprit, une activité libre et vivante, l'œil vif qui n'est pas tenu par une vision limitée, la compréhension de ce qui est autrement caché. Mais le paradoxe de l'imagination, comme Johnson l'avait compris, est qu'elle fixe son attention sur un train d'idées et gagne sa satisfaction en rejetant et en excluant ce qu'elle ne veut pas. Voyant plus, à sa manière, il voit moins, et ayant donné sa propre forme au monde, il ne peut concevoir ce qui se trouve au-delà de ses préjugés.
Je pourrais dire que l'imagination est la base de tout art et littérature. Les poètes imaginent, les ordinateurs non. L'imagination dans la vie quotidienne est saine et positive si elle est tempérée par la raison. Emma est un roman psychologique où nous voyons le fonctionnement interne d'un esprit faillible, séduit par l'imagination, très semblable au nôtre et pourtant, à la fin, assimilé à la simple vérité. C'est, selon Marilyn Butler, où réside la dernière ironie du roman:
La dernière ironie est que ce roman, le plus verbal, prononce enfin les mots comme suspects. Il a été appelé le premier et l'un des plus grands romans psychologiques. Si tel est le cas, il ne ressemble à aucun autre, car son attitude envers le fonctionnement de la conscience d'Emma est constamment critique. Bien qu'une grande partie de l'action se déroule dans la vie intérieure, le thème du roman est le scepticisme sur les qualités qui le composent - intuition, imagination, perspicacité originale. […] Emma mûrit en soumettant ses imaginations au bon sens et à l'évidence. Son intelligence n'est certainement pas considérée comme une faute, mais son incapacité à la remettre en question l'est. Le triomphe technique est d'employer le format centré sur le caractère, de placer l'action presque entièrement dans la conscience de l'héroïne, d'obtenir (comme dans la tradition subjective) la sympathie du lecteur; et en même temps, en grande partie par le biais du langage, pour invoquer la suspicion active du lecteur à l'égard de la pensée [...] spontanée, il maîtrise les aperçus subjectifs qui contribuent à faire du roman du dix-neuvième siècle ce qu'il est, et leur dénie toute validité.
Françoise Coulont-Henderson enseigne la langue et la littérature françaises dans une petite université d'arts libéraux aux États-Unis. Elle a découvert Jane Austen tard dans la vie. Vous avez apprécié cet article? Parcourez nos librairie sur janeaustengiftshop.co.uk

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