Fanny Austen Knight (Knatchbull)

Vous êtes inimitable, irrésistible. Tu es le bonheur de ma vie. Ces lettres, ces lettres amusantes, comme vous les avez récemment envoyées! une telle description de votre drôle de petit cœur! une si belle démonstration de ce que fait l'imagination. Vous valez votre pesant d'or, ou même de la nouvelle monnaie d'argent. Jane Austen à Fanny Knight le 20 février 1816
Jane Austen avait dix-sept ans en 1793 lorsque sa nièce, Fanny Cahterine Knight, est née. L'enfant aîné du frère de Jane, Edward Austen (plus tard Knight), Jane adorait Fanny et la considérait comme "presque une autre sœur ... [Je] n'aurais pas pu supposer qu'une nièce aurait jamais été autant pour moi. Elle est tout à fait selon son propre cœur ... »Edward (1767-1852) fut adopté au début des années 1780 par de riches cousins ​​sans enfants des Austens, Thomas et Catherine Knight. Il a été envoyé par eux sur le "grand tour" de l'Europe continentale en 1786-1788, et a finalement hérité de leur domaine de Godmersham, Kent, et a pris le nom de famille de "Knight". En 1791, il épousa Elizabeth Bridges. Deux ans plus tard, le couple a accueilli leur premier enfant, Fanny. Malheureusement pour l'heureux couple, Elizabeth est décédée alors que Fanny n'avait pas encore seize ans (peu après son onzième accouchement). Les tantes de Fanny, Cassandra et Jane, qui étaient autrefois des visiteurs occasionnels, ont maintenant joué un rôle beaucoup plus impliqué et maternel dans la vie de leurs nièces et neveux. Cassandra, en particulier, a passé des mois à la fois dans le domaine familial, Godmersham, s'occupant des besoins de ses jeunes chefs, tandis que son frère pleurait la perte de sa femme. Pour Jane, le sort de la jeune Fanny était particulièrement inquiétant, car elle considérait son nouveau rôle dans la famille:
La très chère Fanny doit maintenant se considérer comme sa principale source de réconfort, sa plus chère amie; comme l'être qui va lui fournir progressivement, dans la mesure du possible, ce qu'il a perdu. Cette considération l'élèvera et l'encouragera. Adieu. Jane Austen à Cassandra le 15 octobre 1808
Fanny avait toujours été particulièrement chère à Jane et plusieurs morceaux de la Juvenilia de Jane Austen lui étaient dédiés dans son enfance. Les deux ont partagé une amitié étroite pendant la vie de Jane et plusieurs des des lettres écrit entre les deux d'entre eux survivent à ce jour. Fanny semble avoir cherché à sa tante la sagesse et les conseils qu'elle ne pouvait pas demander à sa mère, en particulier dans le domaine de l'amour et de la cour. Certaines de ces lettres ont plus à dire sur le sujet que tout autre morceau de correspondance d'Austen. Est-il possible que Jane ait écrit avec la sagesse de quelqu'un qui avait aimé et perdu? Peu de temps après la mort de sa femme, Edward hérita d'une maison et d'une propriété à Chawton et put offrir le chalet voisin à sa mère et à ses sœurs. Cette proximité avec la famille qu'ils aimaient tant ne devait que renforcer l'intimité des deux. Malheureusement, Jane n'a jamais vécu pour voir Fanny mariée à l'un des jeunes hommes dont ils ont discuté. En 1820, trois ans après la mort de sa tante, Fanny épousa Sir Edward Knatchbull, 9e baronnet, veuf de plusieurs années de plus qu'elle-même, avec six enfants. Cela semble avoir été un mariage équitable et Fanny a produit neuf autres enfants pour le baronnet. En tant que lady Knatchbull, elle a vécu une vie longue et bien remplie, mourant en 1882 à l'âge de 89 ans. Ce pour quoi elle est peut-être la plus célèbre (ou infâme!), Ce sont ses souvenirs, plus tard dans la vie, de sa tante Jane. Les membres de la famille recueillaient des informations sur Jane Austen pour les inclure dans une biographie qui sera bientôt écrite. Fanny, écrivant à sa sœur Margaret, se souvient:
[Jane] n'était pas aussi raffinée qu'elle aurait dû l'être par son talent. . . Ils [les Austens] n'étaient pas riches et les gens autour desquels ils se mélangeaient principalement, n'étaient pas tous de grande race, ou en bref rien de plus que médiocres et ils étaient bien sûr supérieurs en pouvoirs mentaux et en cultivation étaient au même niveau. comme le raffinement va. . . Tante Jane était trop intelligente pour ne pas mettre de côté tous les signes possibles de «banalité» (si une telle expression est autorisée) et apprendre à être plus raffinée. . . Les deux tantes [Cassandra et Jane] ont été élevées dans l’ignorance la plus complète du monde et de ses habitudes (je veux dire en ce qui concerne la mode, etc.) . . ils auraient été, bien qu’ils ne soient pas moins intelligents et agréables en eux-mêmes, très inférieurs à la bonne société et à ses manières.
Des mots durs, en effet, ingrats même, et il est facile de voir pourquoi les Janeites du monde entier ont du mal à lui pardonner. Pourtant, Vic, de Le monde de Jane Austen», résume bien:« Alors que Jane est morte jeune, Fanny a vécu jusqu'à un grand âge. Nous connaissons la lettre infâme de Fanny au sujet de sa tante écrite à sa sœur cadette Marianne en 1869, plus de 50 ans après la mort de Jane, qui n'a pas montré la même degré d'affection exubérante comme le montraient les lettres de Jane envers sa nièce. Mais les mots de Fanny ont été écrits alors qu'elle était une vieille femme influencée par les sensibilités victoriennes. En réalité, la relation entre Jane et sa nièce était à la fois aimante et complexe, car Fanny se souvient sur de nombreuses occasions ses nombreuses promenades avec sa tante Jane et des conversations très intéressantes et de délicieux matins. "*
Pour plus d'informations sur Fanny Knight Knatchbull, lisez, Almost Another Sister, de Margaret Wilson (1998) Il y a une excellente critique du livre de l'auteur Marilyn Sachs dans la revue en ligne JASNA Persuasions, intitulée Nièce ingrate d’Austen.

1 commentaire

Outraged “Janeites the world ’round” seem to be grossly misunderstanding Fanny’s letter for some reason. These words are not “harsh” or “ungrateful”, so far as I can tell. Aficionados of Jane Austen should certainly be in a position to understand that “refinement” in 19th-century British “society” parlance referred to a set of customs and behaviors particular to some social classes (but not others). One dictionary gives the general definition of “cultured elegance in behavior or manner”. Those who didn’t grow up with some particular style of such “cultured [i.e., artificial] elegance” naturally weren’t accustomed to acting in that so-called “refined” manner. If a close relative says that Jane Austen did not really grow up with this particular manner of “fashion &c”, but instead chose consciously to “teach herself” that style, how can anyone today contradict this observation without other evidence — much less be outraged at the supposed “insult”? Here is what the “infamous” letter from Fanny actually says about her aunt’s characteristics: talented; superior in mental powers and cultivation; clever; agreeable. If JA truly “would have been… below par as to good Society & its ways” without an effort to the contrary, that is no strike against her in my book; and I strongly suspect that JA herself might have heartily approved of her niece’s description! (Remember Jane’s own famous comment about “pictures of perfection”, for example.) Honesty is certainly not ingratitude, much less when it comes to something as arbitrary and (often) silly as societal fashions of “refinement.” Perhaps many of Austen’s fans have not actually read her very carefully?

shuvyah 26 juillet 2020

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