Madame LaTournelle et l'école de l'abbaye

Mme Goddard était la maîtresse d'une école - pas d'un séminaire, ou d'un établissement, ou de toute chose qui professait, dans de longues phrases d'absurdités raffinées, de combiner des acquis libéraux avec une morale élégante, sur de nouveaux principes et de nouveaux systèmes - et où les jeunes filles pour un salaire énorme pourraient être vissées de santé et de vanité - mais un véritable pensionnat honnête et à l'ancienne, où une quantité raisonnable de réalisations était vendue à un prix raisonnable, et où les filles pourraient être envoyées être à l'écart et se bousculer dans un peu d'éducation, sans aucun danger de revenir des prodiges. Emma
La gentillesse de Jane Austen, Fanny Catherine Lefroy, parle d'une école à Reading, à laquelle, à une date antérieure, ses tantes Cassandra et Jane ont été envoyées. L'école jouxtait les vestiges de l'ancienne abbaye de Reading et s'appelait l'école de l'abbaye. «Cette école de Reading», écrit Mlle Lefroy, «était plutôt libre et facile à en juger par le récit de Mme Sherwood quand elle y était quelques années plus tard (que les Austens), et quand plusieurs émigrés français étaient parmi ses maîtres. À l'époque de Cassandra et Jane, les filles ne semblent pas avoir été gardées très strictement, car elles et leur cousine, Jane Cooper, ont été autorisées à accepter une invitation à dîner dans une auberge avec leurs frères respectifs, Edward Austen et Edward Cooper. " Nous semblons voir les visages joyeux des cinq jeunes gens et entendre leur bavardage enthousiaste alors qu'ils étaient assis à table dans le salon de l'auberge à l'ancienne en profitant de leur festin de vacances! Jane était très jeune à cette époque, car elle a été envoyée à l'école
«non pas parce qu'on la croyait assez âgée pour profiter beaucoup de l'instruction qui y était donnée, mais parce qu'elle aurait été malheureuse (à la maison) sans sa sœur; sa mère observait que 'si Cassandra allait se faire couper la tête, Jane insiste pour partager son destin. '"
L'école de l'abbaye, nous nous demandons-nous, a-t-elle servi de modèle à l'école de Mme Goddard en Emma? Mme Goddard "était un genre de femme simplement maternelle", nous dit-on, dont l'école n'était "pas un séminaire, ou un établissement, ou quoi que ce soit qui professait, dans de longues phrases d'absurdités raffinées, de combiner des connaissances libérales avec une morale élégante sur de nouvelles principes et de nouveaux systèmes, et où les jeunes filles, pour un salaire énorme, pourraient être vissées de santé et de vanité; mais un véritable pensionnat à l'ancienne et honnête, où une quantité raisonnable de réalisations était vendue à un prix raisonnable, et où les filles pourraient être envoyées à l'écart et se bousculer dans un peu d'éducation sans aucun danger de devenir des prodiges. " Mme Goddard "avait une maison et un jardin spacieux, donnait aux enfants une nourriture saine en abondance, les laissait courir beaucoup en été et, en hiver, habillait leurs engelures de ses propres mains". Mme Sherwood (alors Mlle Butt), qui est allée à l'école de lecture en 1790, quelques années après que Jane Austen l'ait quittée, nous dit que "la plus grande partie de la maison était entourée d'un beau jardin à l'ancienne, où le les jeunes filles étaient autorisées à se promener sous les grands arbres lors des chaudes soirées d'été. " Autour de deux parties de ce jardin se trouvait un talus artificiel, du haut duquel elle dit: «Nous avons contemplé certaines magnifiques ruines, comme je suppose, de l'église commencée par Henri Ier et consacrée par Becket en 1125». L'abbaye elle-même se composait en partie des restes d'un ancien bâtiment, autrefois la demeure des moines bénédictins, et «la troisième par la taille et la richesse de toutes les abbayes anglaises», et en partie par des ajouts faits à la structure à des temps plus modernes. Mme Sherwood parle d'une «porte antique avec des pièces au-dessus de son arc, et avec de vastes escaliers de chaque côté, dont les balustrades étaient à l'origine dorées». Cette porte «se tenait sans les murs du jardin, donnant sur le Forbury, ou vert ouvert, qui appartenait à la ville, et où les garçons du Dr Valpy jouaient après les heures de classe». Nous avons eu la chance de découvrir une ancienne estampe de cette même «porte antique», qui montre également une partie de l'école elle-même. Au-delà du Forbury, «s'élevait la tour de la belle vieille église de Saint-Nicolas», tandis qu'à proximité se trouvait «le coin en saillie de Friar Street» et les «vieilles boutiques irrégulières du marché». L'abbaye, avec son histoire passée et ses reliques de grandeur ancienne, a dû être une charmante demeure pour l'enfant Jane Austen, et peut-être ne lui a-t-elle pas suggéré plus tard dans sa vie certaines des caractéristiques de Abbaye de Northanger? L'école était dirigée par une Mme Latournelle (son prénom était Sarah Hackitt), une Anglaise, mais veuve d'un Français. Elle avait d'abord commencé à travailler comme professeur de français, cependant, Dierdre LaFaye, dans son livre récent Jane Austen, un dossier de famille, note qu '«elle ne pouvait pas parler un mot de français, mais partout où elle avait l'occasion de se présenter, elle parlait de pièces de théâtre et de comédie, d'anecdotes dans les espaces verts et de la vie privée des acteurs... juste pour donner des vêtements pour le lavage, faire du thé, commander le dîner et, en fait, faire le travail de la femme de ménage. " On en sait peu sur elle. Mme Sherwood nous dit que Mme Latournelle "était une personne de la vieille école - une personne robuste à peine moins de soixante-dix ans, mais très active, même si elle avait une jambe en liège. Elle n'avait jamais été vue ou connue pour avoir changé sa mode. robe. Son mouchoir de mousseline blanche était toujours épinglé avec le même nombre d'épingles, son tablier de mousseline pendait toujours de la même forme; elle portait toujours les mêmes manches courtes, poignets et volants, avec un nœud de poitrine pour répondre à l'arc de sa casquette. , les deux étant plats avec deux extrémités crantées. " «Mme Latournelle m'a reçu», écrit-elle, lors de sa première arrivée à l'école, «dans un salon lambrissé, le lambris un peu terni, tandis que la pièce était suspendue avec des morceaux de chenille représentant des tombes et des saules pleureurs. le travail se tenait dans un coin, et il y avait plusieurs miniatures sur la haute cheminée. " Mme Sherwood décrit son séjour dans cette école comme «très heureux», faisant remarquer que «de par la facilité et la vivacité du mode de vie», il «lui avait été particulièrement agréable». Avant son départ, l'école était passée entre les mains d'un monsieur et d'une madame Saint-Quintin (le premier étant un émigré français), tandis que madame Latournelle était principalement leur gouvernante. Quelques années plus tard, Monsieur et Madame St. Quintin déménagent à Londres et ouvrent un pensionnat à Hans Place. Là, Mlle Mitford est allée comme élève en 1798. Beaucoup des traditions de l'école de lecture ont été maintenues à Londres. Mme Sherwood parle des divertissements théâtraux avec lesquels les termes de l'école se terminaient à son époque, et peut-être ceux-ci ont été introduits encore plus tôt. Les Austens, en tant que famille, aimaient jouer et y excellaient; et si Cassandra et Jane, quand elles étaient à l'école, auraient été trop jeunes pour prendre la direction de telles affaires, elles y auraient volontiers participé. On lit dans Miss Mitford's Life: «Avant que les élèves ne rentrent chez eux à Pâques ou à Noël, il y avait soit un ballet, lorsque les côtés de la salle de classe étaient équipés de berceaux, dans lequel les petites filles, qui devaient danser, étaient assises. , et d'où ils sortaient au signal de M. Duval, le maître de danse, vêtu en sylphes ou en bergères, de sauter ou de glisser à travers les mouvements mazy, sur la musique de son kit; ou il y avait un spectacle dramatique, comme quand la salle a été convertie en théâtre pour la représentation de «Search after Happiness» de Hannah More; et un maître d'élocution a assisté aux répétitions et a instruit les acteurs dans leurs rôles. " À une occasion, Mlle Mitford a dû réciter le prologue, mais avant de le faire, il a été jugé nécessaire par le maître de danse qu'elle fasse une révérence élaborée - une révérence qui devrait comprendre dans son naufrage respectueux, tournant en demi-cercle et se relevant à nouveau, tout le public. Cette manœuvre se répéta encore et encore à la dernière répétition générale sous les instructions vociférantes de M. Duval, l'élève aspirant secrètement à s'évader, quand soudain apparut sur la scène le professeur d'élocution, «un pédant aigre de la croissance d'Oxford», qui dénonça la révérence aussi ridicule. Sur quoi une scène s'est ensuivie entre les messieurs un peu comme celle dans le "Bourgeois Gentilhomme" entre le Maître de Philosophic et le Maître de Danse - qui s'est heureusement terminée par un verdict que la révérence élaborée devrait être abolie et que trois courts virages du corps devraient être donné à sa place.
De: Jane Austen: ses maisons et ses amis (John Lane The Bodley Head, 1923) par Constance Hill. Plus d'informations sur le temps des Austen à l'école de l'abbaye peuvent être trouvées dans Jane Austen: un dossier familial par Dierdre LeFaye et William Austen-Leigh (Cambridge University Press; 2003).