Younger Sons dans l’Angleterre de Jane Austen

Cet article d’invité est écrit par Rory Muir - chercheur invité à l’Université d’Adélaïde et expert renommé de l’histoire britannique. Vous pouvez acheter une copie signée de son livre, Gentleman of Uncertain Fortune, dans la boutique de cadeaux en ligne Jane Austen.  

Younger Sons dans l’Angleterre de Jane Austen

Comme beaucoup de gens, j’ai lu les romans de Jane Austen pour la première fois à la mi-adolescence alors que j’étais encore à l’école, et je suis tombé amoureux de leur acuité, de leur esprit et de leur émotion. J'ai été intrigué par leur représentation de la société britannique du début du XIXe siècle, avec ses distinctions minutieuses de classe et de statut indiquant des degrés de bonne reproduction ou de vulgarité, et j'ai apprécié la façon dont Austen a montré que même ses héros et ses héroïnes étaient imparfaits, ou du moins se comportaient. mal à l'occasion, sans sacrifier notre sympathie pour eux. Je m'intéressais également au début du XIXe siècle d'une manière différente. Quand j'étais encore à l’école primaire, j’étais devenu fasciné par la bataille de Waterloo et cela s’était élargi pour couvrir toutes les campagnes de Napoléon et la nature de la guerre napoléonienne. Cet intérêt pour l’histoire militaire s’est poursuivi à l’université et a conduit à son tour à un doctorat, puis à un certain nombre de livres sur le rôle de la Grande-Bretagne dans la guerre contre Napoléon et les campagnes de Wellington en particulier. J'ai édité une collection de lettres confidentielles d'Alexander Gordon, l'un des ADC de Wellington, qui ont donné un nouvel aperçu du fonctionnement de Wellington, et j'ai écrit une vie complète en deux volumes de Wellington qui a été publiée en 2013 et 2015. Ce livre m'a pris quinze ans et au moment où je l'ai terminé, j'avais besoin d'un changement, mais j'aimais toujours la période et je voulais continuer à écrire. Alexander Gordon et Wellington étaient tous deux des fils plus jeunes dont les pères sont morts quand ils étaient très jeunes. Ni l'un ni l'autre n'héritaient assez pour vivre, et ils dépendaient de leurs frères aînés - qui héritaient de grands domaines - pour les aider dans leur carrière. J'ai été frappé par l'injustice évidente de ceci: qu'un frère hériterait d'une succession qui lui donnait un revenu de 16000 £ ou 17000 £ tandis que l'autre n'obtiendrait que 2000 £ de capital (ce qui pourrait produire 100 £ de revenu), et que tout le monde a admis que c'était parfaitement normal et raisonnable. La conséquence de cela était que les plus jeunes fils et les jeunes frères devaient sortir et se frayer un chemin dans le monde même lorsque leur père était un riche seigneur. Mais comment le fils cadet d'un seigneur, ou d'un gentilhomme indépendant, pouvait-il gagner de l'argent dans Regency England? Supposons que M. et Mme Bennet, dans Orgueil et préjugés, aient eu cinq fils, et non cinq filles, comment les plus jeunes se seraient-ils fait une place? Et d'ailleurs, comment se sont comportés les propres frères de Jane Austen? Je connaissais déjà la réponse approximative à la question. Que relativement peu de carrières étaient ouvertes aux jeunes hommes de bonne famille sans perte de statut social: ils pouvaient devenir officiers dans l'armée ou la marine; ou des ecclésiastiques; ou des avocats. La médecine était un peu plus douteuse, mais les médecins étaient souvent considérés comme des gentlemen, et les chirurgiens-apothicaires n'étaient plus les barbiers-chirurgiens grossiers du passé. Certains jeunes hommes pourraient suivre un lien familial dans le commerce (et certaines entreprises commerciales, telles que la banque, étaient socialement acceptables), tandis que d'autres étaient envoyés en Inde ou dans d'autres colonies dans l'espoir - plutôt désespéré - qu'ils feraient fortune. et rendre un nabab riche. Mais ce n'était rien de plus qu'une ébauche, et personne ne semblait être allé plus loin. Que signifiait devenir officier dans l'armée, ou avocat ou pasteur? Quelles perspectives de succès mondain ou de bonheur ces carrières offrent-elles? Quel genre de vie apporteraient-ils? Quand j'ai creusé un peu plus, j'ai trouvé de belles bourses sur les carrières individuelles: le clergé et la marine étaient particulièrement bien couverts, tandis que d'autres carrières avaient reçu beaucoup moins d'attention. Mais même la meilleure de ces études manquait d'élément comparatif. Comment les perspectives d’un membre du clergé se comparent-elles à celles d’un officier de marine? Un avocat, un curé ou un officier de milice convenait-il mieux comme prétendant ou jeune femme de bonne famille? Je me suis mis au travail pour essayer de répondre à ces questions et j'ai trouvé le résultat fascinant. Le résultat, Messieurs de Uncertain Fortune: How Younger Sons s'est frayé un chemin dans l'Angleterre de Jane Austen, était très amusant à écrire et j'espère que ce sera amusant à lire, même si certaines des vies qu'il raconte étaient tristes et souvent assez courtes. Jane Austen, ses personnages et sa famille figurent en bonne place, car ils constituent un excellent point d'entrée pour la grande majorité des jeunes hommes qui n'ont jamais connu un succès particulier. Mais Wellington est là aussi, tout comme Alexander Gordon; Sydney Smith, le pasteur spirituel, et un jeune avocat, John Scott, dont la carrière s'est presque terminée dans l'obscurité mais a été sauvé par une opportunité fortuite. Ensuite, il y a Henry Thornton, un banquier; John Green Cross, un chirurgien; Benjamin Smith, un avocat; Henry Roberdeau, un fonctionnaire de la Compagnie des Indes orientales, et bien d'autres. C’est un sujet merveilleux et j’ai été ravi de trouver autant de récits de première main vifs décrivant la vie de ces jeunes hommes, qui auraient pu facilement servir de modèle à un personnage dans l’un des romans d’Austen.

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