Hijos menores en la Inglaterra de Jane Austen

Este artículo de invitado está escrito por Rory Muir - un investigador visitante en la Universidad de Adelaida y un reconocido experto en historia británica. Puedes comprar una copia firmada de su libro, Gentleman of Uncertain Fortune, en la tienda de regalos en línea Jane Austen.  

Hijos menores en la Inglaterra de Jane Austen

Como muchas personas, leí por primera vez las novelas de Jane Austen en mi adolescencia cuando todavía estaba en la escuela, y me enamoré de su agudeza, su ingenio y su atracción emocional. Me intrigó su descripción de la sociedad británica de principios del siglo XIX, con sus diminutas distinciones de clase y estatus que indican grados de buena educación o vulgaridad, y aprecié la forma en que Austen demostró que incluso sus héroes y heroínas tenían defectos, o al menos se comportaban. mal en ocasiones, sin sacrificar nuestra simpatía por ellos. También me interesó el comienzo del siglo XIX de otra manera. Cuando todavía estaba en la escuela primaria, me había fascinado la batalla de Waterloo y esto se había ampliado para cubrir todas las campañas de Napoleón y la naturaleza de la guerra napoleónica. Este interés por la historia militar continuó en la universidad y condujo a su vez a un doctorado y luego a una serie de libros que analizaban el papel de Gran Bretaña en la guerra contra Napoleón y las campañas de Wellington en particular. Edité una colección de cartas confidenciales de Alexander Gordon, uno de los ADC de Wellington, que brindó una nueva perspectiva sobre la forma en que operaba Wellington, y escribí una vida completa de Wellington en dos volúmenes que se publicó en 2013 y 2015. Ese libro me llevó quince años y cuando lo hube terminado, necesitaba un cambio, pero todavía me encantaba el período y quería seguir escribiendo. Tanto Alexander Gordon como Wellington eran hijos menores cuyos padres murieron cuando eran muy pequeños. Ninguno de los dos heredaba lo suficiente para vivir, y dependían de sus hermanos mayores, que heredaron grandes propiedades, para que los ayudaran en sus carreras. Me llamó la atención la obvia injusticia de esto: que un hermano heredaría una propiedad que le proporcionaría un ingreso de £ 16,000 o £ 17,000 mientras que el otro obtendría solo £ 2,000 de capital (lo que podría producir £ 100 de ingresos), y que todos aceptó que esto era perfectamente normal y razonable. La consecuencia de esto fue que los hijos menores y los hermanos menores tuvieron que salir y abrirse camino en el mundo incluso cuando su padre era un señor rico. Pero, ¿cómo podría el hijo menor de un lord, o un caballero independiente, ganar dinero en la Inglaterra de la Regencia? Supongamos que el señor y la señora Bennet, en Orgullo y prejuicio, hubieran tenido cinco hijos, no cinco hijas, ¿cómo se habrían hecho un lugar los más pequeños? Y además, ¿cómo les fue a los hermanos de Jane Austen? Ya conocía la respuesta aproximada a la pregunta. Que relativamente pocas carreras estaban abiertas a hombres jóvenes de buena familia sin perder algún estatus social: podían llegar a ser oficiales del ejército o de la marina; o clérigos; o abogados. La medicina era bastante más dudosa, pero a los médicos se les consideraba a menudo como caballeros, y los cirujanos-boticarios ya no eran los toscos barberos-cirujanos del pasado. Algunos jóvenes podían seguir una conexión familiar en el comercio (y algunas empresas comerciales, como la banca, eran socialmente aceptables), mientras que otros eran enviados a la India u otras colonias con la esperanza, bastante desesperada, de hacer una fortuna. y regresa un rico nabab. Pero eso no era más que un bosquejo, y nadie parecía haber ido más lejos. ¿Qué significaba convertirse en oficial del ejército, en abogado o en clérigo? ¿Qué perspectivas de éxito en el mundo o de felicidad ofrecían estas carreras? ¿Qué tipo de vida traerían? Cuando indagué un poco más, encontré una buena beca sobre carreras individuales: el clero y la marina estaban particularmente bien cubiertos, mientras que otras carreras habían recibido mucha menos atención. Pero incluso el mejor de estos estudios carecía de un elemento comparativo. ¿Cómo se comparan las perspectivas de un clérigo con las de un oficial naval? ¿Era un abogado, un cura o un oficial de la milicia más adecuado como pretendiente o como una mujer joven de buena familia? Me puse manos a la obra para intentar responder a estas preguntas y el resultado me pareció fascinante. El resultado, señores de Uncertain Fortune: How Younger Sons hizo su camino en la Inglaterra de Jane Austen, fue muy divertido de escribir y espero que sea divertido de leer, aunque algunas de las vidas que relata fueron tristes y, a menudo, bastante cortas. Jane Austen, sus personajes y su familia ocupan un lugar destacado, ya que proporcionan un excelente punto de entrada a la gran mayoría de los jóvenes que nunca alcanzaron un éxito especial. Pero Wellington también está allí, y también Alexander Gordon; Sydney Smith, el clérigo ingenioso, y un joven abogado, John Scott, cuya carrera casi termina en la oscuridad pero se salvó por una oportunidad casual. Luego están Henry Thornton, un banquero; John Green Cross, cirujano; Benjamin Smith, abogado; Henry Roberdeau, funcionario de la Compañía de las Indias Orientales, y muchos más. Es un tema maravilloso, y me encantó encontrar tantos relatos vívidos de primera mano que describen la vida de estos jóvenes, que fácilmente podrían haber proporcionado el modelo para un personaje de cualquiera de las novelas de Austen.

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