Jane Austen et l'Oliphant dans la chambre

par Alice Chandler, auteur de Tante Jane et la tarte aux cerises manquante Je m'excuse pour le jeu de mots dans mon titre. L’Olifant auquel je me réfère est Margaret Olifant (1828-1894), écrivain prolifique et populaire du XIXe siècle et qui serait la romancière préférée de la reine Victoria. La raison pour laquelle je place au sens figuré Olifant dans la même pièce que Jane Austen est qu’elle était une critique tellement tranchante et perspicace du travail d’Austen. Austen n'a pas toujours eu la chance dans ses critiques féminines pendant le siècle qui a suivi sa mort. Alors que des auteurs masculins célèbres l'ont louangée et ont souvent comparé son travail à celui de Shakespeare, certaines écrivaines notables ont été très critiques à l'égard de son écriture. Sa contemporaine Mary Mitford, dont la mère connaissait en fait Jane Austen, était bien connue à son époque pour son charmant court roman, Notre village. Mitford n'aimait pas Elizabeth Bennett en tant que personnage et critiquait «tout le manque de goût qui pouvait produire une héroïne si pert, si mondaine que la bien-aimée d'un homme comme Darcy.  Charlotte Bronte était particulièrement négative à propos d'Austen. Elle a comparé son écriture à un «portrait daguerrotypé d'un visage banal» et s'est plaint que son œuvre «manquait de poésie». Elle pensait que les romans d’Austen décrivaient «la surface… de la vie des Anglais distingués». Mais ils ont ignoré "ce qui palpite vite et plein ... ce que le sang traverse ... le siège invisible de la vie." Ou pour le dire plus simplement, ses livres n'avaient pas de cœur. Elizabeth Barrett Browning a également critiqué le manque de passion d’Austen, quoique moins violemment. Elle trouvait ses romans parfaits mais superficiels. Which était la vision la plus précise de Jane Austen? Était-elle mondaine, insipide et troublée? Ou peu profond, exsangue et banal? Ou comme le disent d'autres critiques, était-elle peut-être trop raffinée et distinguée? De toutes les critiques féminines du dix-neuvième siècle, Margaret Oliphant me semble la frapper parfaitement - voir et admirer la délicatesse d’Austen, mais aussi voir son acuité. Jane Austen de Mme Olifant est loin d’avoir pas de cœur. Mais sa Jane Austen a aussi un esprit-un esprit qui peut combler le seeming distinction entre être féminine et être une diseuse de vérité. Comme le dit si justement Olifant, «Rien qu'un esprit de ce tempérament subtil, délicat et spéculatif aurait pu nous présenter des images à la fois si tranchantes… si doucement féminines et polies, et si impitoyablement vraies. La description par Oliphant de l'hypocrite M. Collins - celui qui veut épouser Elizabeth en Orgueil et préjugés -est presque aussi bon que celui d’Austen. Comme le décrit Oliphant (en majuscules), il était une figure de «COMPLACENCE INÉGALÉE… GRANDE… GRAVE ET POMPOUS, ENVELOPPÉE DANS UN NUAGE DE VANITÉ SOLENNELLE, DE SERVILITÉ, DE STUPIDITÉ ET DE SPITEFULNESS.» Les réflexions d’Olifant sur Jane Austen vont cependant plus loin que la critique purement littéraire. Ses autres commentaires sur les romans reflètent la même vision de la vie des femmes qu’Anne Elliott exprime à la fin de Persuasion, quand elle compare les opportunités des hommes pour une action audacieuse et extérieure avec la capacité patiente (et passive) des femmes seulement «d'aimer le plus longtemps… quand l'espoir est parti». Olifant comprend la patience d'Anne Elliott - peut-être que le roman aurait dû être appelé La patience au lieu de Persuasion-mais le relie beaucoup plus clairement à l’impuissance persistante des femmes tant à l’époque d’Austen qu’à la sienne. Son Jane Austen a un:
fine veine de cynisme féminin… tout à fait différent de la [version] masculine grossière et brutale… C'est l'incrédulité douce et silencieuse d'un spectateur qui doit regarder beaucoup de choses sans montrer aucune décomposition extérieure, et qui a appris à abandonner sur toute classification morale des systèmes sociaux… Elle n'est ni surprise ni offensée…. quand les gens montrent à quel point ils sont égoïstes et égocentriques ou lorsqu'ils infligent des cruautés sociales sans s'en rendre compte. Elle est essentiellement féminine dans un monde où les femmes ne peuvent que regarder et ne rien faire… [sauf dire] un mot adoucissant de temps en temps, et tirer le meilleur parti des choses, et se demander pourquoi les créatures humaines devraient être si folles… Telles sont les fondations sur lesquelles le cynisme de Jane Austen est construit.
Comment Olifant elle-même a fait face aux limites de la sphère d’action des femmes est une histoire triste et intéressante en soi. Née dans une famille écossaise de la classe moyenne en 1828, elle a commencé à écrire à 16 ans, a publié son premier roman à 21 ans, a épousé son cousin à 24 ans et est devenue veuve à 31 ans. Trois de ses six enfants sont morts en bas âge et elle a malheureusement survécu à trois autres enfants également. Contrairement à Jane Austen qui a signé ses œuvres uniquement comme «par une dame», Olifant a mis son nom sur ses œuvres et, en effet, n'aurait pas pu survivre financièrement sans elles. Elle a publié plus de deux douzaines de romans, près de 70 nouvelles et des dizaines d'articles, de biographies et d'ouvrages historiques et critiques. Sa vision du rôle des femmes dans la société a fortement évolué au cours de sa vie et a vraisemblablement été influencée par le fait qu’elle devait gagner sa vie en tant qu’écrivaine. Elle a commencé, comme elle l'écrivait dans un article des années 1850, en croyant que «Dieu a ordonné… une sphère et une sorte de travail pour un homme et une autre pour les femmes». Mais dans ses œuvres ultérieures, des personnages féminins non mariés, comme Miss Marjoribanks dans le roman de ce nom, prennent les responsabilités d’un homme et deviennent les figures dominantes de la société locale. Son point de vue sur l'indissolubilité du mariage peut également avoir changé avec le temps. Bien qu'Olifant soit fermement opposée au divorce dans ses écrits des années 1850, son roman de 1883 Le Lady Lindores se termine par l'héroïne se réjouissant à juste titre de la mort de son mari mauvais et violent. La manière dont le point de vue de Jane Austen a pu évoluer au fil du temps est bien entendu une question sans réponse. Persuasion la montre abordant plus explicitement les questions de classe sociale et de sphère d’activité des femmes que ses romans précédents. Mais c'est une autre question, à laquelle même Margaret Olifant n'a pas pu répondre.
Alice Chandler est l'auteur de Tante Jane et la tarte aux cerises manquante: un mystère Jane Austen pour les enfants, disponible ici
         

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Guest Post: Jane Austen and the Oliphant in the Room by Alice Chandler, author of Aunt Jane and the Missing Cherry Pie 26 juillet 2020

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