L'Angleterre rurale à l'ère de Jane Austen

par Marc DeSantis

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Une Angleterre rurale

Bien que la vie de Jane Austen de quarante et un ans ait été lamentablement courte, son séjour sur terre, de 1775 à 1817, n'en fut pas moins une de grands et importants changements. L'Angleterre était encore largement rurale à la fin du XVIIIe et au début du XIXe siècle, et le rythme de sa vie à la campagne était lié aux besoins saisonniers de l'agriculture. La population britannique à l'aube du XIXe siècle était de neuf millions d'habitants, les quatre cinquièmes de ce total vivant dans le pays. Un bon tiers de la population de l'Angleterre était employé dans l'agriculture. Comme les agriculteurs de tous les temps et de tous les lieux, les ruraux de la campagne anglaise de Jane étaient à la merci du temps, qui était particulièrement inconstant à la fin du XVIIIe siècle. Les hivers étaient souvent très froids et les sources très humides et tardives. Les étés peuvent être très secs ou froids et humides. Les cultures et le bétail pourraient être dévastés par trop de froid ou pas assez de pluie. Le mauvais temps a également encouragé la propagation des brûlures et des pourritures. Lorsque la récolte de blé était mauvaise, le prix du pain montait en flèche, ce qui rendait difficile pour les pauvres de se nourrir, et des émeutes pour la nourriture éclataient parfois parmi les ruraux affamés. La vie à la campagne avait d'autres difficultés. Il y avait des bandits de grand chemin sur les routes prêts à faire le chemin des voyageurs, des groupes de gitans volaient aussi des paysans et des voleurs volaient des chevaux et d'autres objets de valeur. À certaines occasions, il y a même eu des meurtres, en particulier lorsqu'on pensait qu'une marque vulnérable pouvait avoir de l'argent sur lui. L'éclairage au gaz et électrique était encore dans le futur. L'éclairage était assuré par des bougies, les plus fines étant fabriquées à partir de cire d'abeille, qui brûlait avec un minimum de fumée. Les bougies ordinaires étaient de suif, fabriqué à partir de graisse animale. Bien que moins chers, ils n'étaient pas aussi brillants et leur odeur était loin d'être idéale. Pour le chauffage des maisons, le charbon était de plus en plus utilisé grâce au développement du réseau de canaux britannique, qui facilitait considérablement le transport du combustible. Le bois était bien entendu encore largement utilisé, surtout là où il pouvait être acheté à un meilleur prix que le charbon. Bien que la collecte du bois de chauffage soit une activité chronophage, en particulier pour les pauvres, travailler dans les mines pour extraire du charbon était encore moins attrayant. Le risque d'explosions mortelles profondément sous terre était constant. De nombreux autres mineurs ont perdu la vie lorsque les toits de leurs tunnels se sont effondrés ou à d'autres incidents.

Festivités

Pourtant, la vie à la campagne n'était pas sans charmes et plaisirs. Le labeur ennuyeux du travail agricole a été interrompu par des festivals saisonniers tels que le 1er mai. Les villes avaient des marchés qui offraient un lieu où les paysans pouvaient vendre leur nourriture, y compris des produits comestibles tels que la volaille, les œufs et les légumes. Si ces marchés dépassaient leur environnement d'origine, des foires avaient lieu en dehors des villes dans les champs voisins. Les foires sont devenues de plus en plus grandes avec l'arrivée des marchands d'outils, de fromage, de vêtements, de faïence et de maroquinerie. Avec autant de personnes présentes, d'autres vendeurs ont commencé à vendre de la nourriture et des boissons aux visiteurs. Les sports et autres jeux faisaient également partie des festivités, la foire devenant quelque chose de bien plus grand que son objectif initial d'être un lieu de vente de produits agricoles. La danse faisait également partie de la liste habituelle des activités de la foire et était une forme de divertissement populaire partout. Pour une jeune femme de la classe moyenne telle que Jane, résidant à la campagne, la danse était un délice de premier ordre. C'était sur la piste de danse où elle pouvait rencontrer des gens et se faire des amis. La campagne n'était pas déconnectée du reste du monde. Lorsque les habitants ont appris les grandes victoires remportées contre les ennemis de l’Angleterre, des célébrations ont éclaté, notamment des défilés, de la musique et des feux d’artifice. Les propres frères de Jane, Francis et James, servaient dans la Royal Navy pendant les longues guerres avec la France, et chacun accéda au rang d’amiral. Jane, avec sa famille, passerait les années 1806-1809 à Southampton pour être près de la grande base navale de Portsmouth où ses frères servaient.

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Guerre à l'étranger, impôts à la maison

La Grande-Bretagne devait être en guerre pendant la majeure partie de la vie de Jane, d’abord avec ses colonies rebelles en Amérique, puis avec la France de 1793 à 1815 pendant les guerres révolutionnaires et napoléoniennes. Cela a produit une énorme demande de nourriture qui ne pouvait être satisfaite que dans le pays, qui était intensivement cultivé. Pas une seule parcelle de terre arable n'a été abandonnée. Le besoin urgent d'argent pour payer l'armée et la marine britanniques a également vu la perception de nombreux impôts impopulaires, y compris l'introduction en 1799 de la très détestée «impôt sur le revenu» pouvant aller jusqu'à deux shillings par livre (il y avait vingt shillings dans une livre sterling ). Cette imposition n'a été abrogée qu'en 1815, à la fin de l'ère des grandes guerres. L'argent posait parfois un problème d'une autre manière. L'argent «réel» à l'époque de Jane était encore en or ou en argent, et les billets de banque en papier étaient souvent refusés comme monnaie d'échange lorsque la monnaie en métal était rare. Quand il n'y avait pas assez de monnaie métallique pour faire le tour de la vie ordinaire et que les affaires ne pouvaient pas être menées. Cela a causé une grande anxiété lorsque les gens se sont retrouvés à court de pièces de monnaie et se sont demandé comment ils allaient payer quoi que ce soit.

La régence

La Grande-Bretagne a subi d’importants changements politiques et culturels du vivant de Jane. Elle ne connaîtrait qu'un seul roi, George III, qui régnerait pendant près de soixante ans. Cependant, le roi a été assailli par des épisodes de maladie mentale grave, la dernière et la plus grave étant arrivée en 1810. Il a été jugé incapable de remplir ses fonctions de monarque, et le Parlement a adopté le projet de loi sur la régence en 1811, qui a fait son fils, le prince de Galles espiègle et vivant, régent du royaume jusqu'à la mort du roi en 1820. On a dit du prince frivole qu'il «était accro au mensonge, aux bavardages et à la faible compagnie». Le prince régent avait également une faim insatiable de femmes et une propension étonnante à s'endetter. Il finirait néanmoins par monter sur le trône à la mort de son père et devenir George IV. Ces années sont venues pour être connues sous le nom de Régence, une époque réputée de grande réussite dans les domaines de l'art, de l'architecture, de la musique et de la littérature, mais aussi d'un profond laxisme moral. La vie lâche de la régence était à bien des égards une réaction à la moralité étroite et terne du règne de George III. Tout le monde n'a pas partagé l'enthousiasme du «Prince of Pleasure» d'Angleterre. Au premier rang de ceux-ci se trouvaient les évangéliques, qui regardaient de travers à bon nombre des divertissements courants de la journée tels que la danse, les combats de prix et les jeux de cartes, les croyant dangereux pour l’âme. Malgré ses perspectives souvent austères et puritaines, le christianisme évangélique était une force croissante pour l'amélioration morale en Grande-Bretagne, tirant sa force de la nécessité de corriger l'immoralité perçue de l'époque et de remédier à la dureté générale de la vie des gens ordinaires. Contrairement aux mauvais exemples donnés par trop d'aristocrates, les évangéliques prêchaient la discipline et la responsabilité personnelle. Cet esprit humanitaire a également cherché à faire de la religion chrétienne une force pour le bien social, l'un des chefs de file du mouvement étant l'abolitionniste William Wilberforce, qui a fondé la Society for the Suppression of Vice en 1797. Le christianisme pratique de Wilberforce était l'un des principaux éléments de l'évangélisme. guide vers un mode de vie plus moral, et dans l'ensemble le mouvement n'a pas été sans succès. L'abolition légale de la traite des esclaves en 1807 est en grande partie attribuable aux efforts des évangéliques.

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Vers une nation industrielle de classe moyenne

Le snobisme envers la classe moyenne prospère, grandissant en taille et en influence, était encore très fort dans Jane’s England. «[Nous ne sommes pas absolument une nation de commerçants», a reniflé un magazine masculin, mais «[nous] avons très peur que les neuf dixièmes de l’intermédiaire. . . sorte de gens parmi nous appartiennent à cette classe réprouvée de commerçants et de marchands, et ont à peu près les mêmes manières que leurs frères d'Amérique. Mais l'avenir appartiendrait finalement à la classe moyenne. Des changements tectoniques arrivaient à l’économie anglaise loin de la campagne bucolique que Jane connaissait, avec des marchands, des propriétaires d’usines et des inventeurs de rang intermédiaire en tête. Les villes se gonflaient à mesure qu'elles attiraient de plus en plus de gens vers elles pour trouver du travail. C'étaient les années où la révolution industrielle britannique s’est accélérée, ses usines se multipliant consommant de grandes quantités de charbon et produisant de plus en plus de fer et de textiles finis à base de coton. La production industrielle a explosé, doublant en seulement vingt ans entre 1780 et 1800. La demande de main-d'œuvre et de matières premières pour les usines ne ferait qu'augmenter, et la Grande-Bretagne était en passe de devenir la première nation industrialisée au monde. La mécanisation croissante du travail dans les usines a produit un contrecoup des travailleurs mécontents connus sous le nom de Luddites. Ils briseraient les nouveaux métiers mécaniques non pas, comme on le pense généralement, parce qu'ils voulaient arrêter le progrès technologique, mais parce que les machines qu'ils attaquaient produisaient des bas de qualité inférieure qui inondaient le marqueur et faisaient baisser les prix même pour des articles de meilleure qualité. Le différend fondamental ne concernait pas la technologie, mais le dégoût que certains employeurs prenaient un raccourci vers des profits rapides en éliminant des produits de qualité inférieure. Néanmoins, la justice anglaise était extrêmement dure et impitoyable envers les Luddites. Après un procès en 1813 à York, une douzaine de briseurs de machines ont été pendus. La défaite de Napoléon à Waterloo en 1815 marque la fin des longues guerres avec la France. La Royal Navy était la maîtresse incontestée des mers, une position prééminente qu'elle occuperait pendant le reste du XIXe siècle. La Grande-Bretagne que Jane laissa derrière elle à son décès en 1817 était maintenant la nation la plus puissante et la plus avancée du monde sur le plan économique, assise au cœur d'un grand empire d'outre-mer en expansion.

Marc DeSantis est un historien et auteur à la recherche d'une épouse. Il vit à New York.

4 commentaires

Loved the article, Marc! I’m not sure if you saw the post above mine, but there might be a Mrs. DeSantis in the offing. Anyone filling that role would never lack for interesting and stimulating company.

Alene Scoblete 06 décembre 2020

James Austen was a clergyman. Francis and Charles were in the Navy.

QNPoohBear 26 juillet 2020

Wonderful article! Thanks.
May McGoldrick

May McGoldrick 26 juillet 2020

It’s a very interesting article!
I would like to read any others like this one. And if he is looking for a wife….I’m here!

EmmaWoodhouse76 26 juillet 2020

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