Uno sguardo più da vicino a Catherine Knight

Sono molto grato alla signora Knight per questa prova dell'interesse che ha per me, e potrebbe dipendere da ciò che sposerò il signor Papillon, qualunque sia la sua riluttanza o la mia. Le devo molto di più di un sacrificio così insignificante. Jane Austen a Cassandra il 9 dicembre 1808
  Catherine Knatchbull Knight, la moglie di Thomas Knight, è meglio conosciuta dai Janeites come la madre adottiva del fratello di Jane Austen Edward; L'eredità di Edward delle tenute dei Cavalieri gli portò, tra le altre proprietà, la proprietà di Chawton Cottage, che fu in grado di offrire a sua madre e alle sorelle come casa, e in cui Jane scrisse e revisionò i suoi romanzi per la pubblicazione. La maggior parte delle biografie non la vedono come una grande influenza sulla vita e sulla scrittura di Jane Austen, sebbene si sia chiaramente interessata alle signore Austen e anche agli scritti di Jane Austen. La relazione della signora Knight con le sorelle Austen appare in una lettera scritta da Lady Knatchbull, nata Fanny Knight, la figlia maggiore di Edward e la nipote preferita di Jane Austen, a sua sorella minore:
Sì amore mio, è molto vero che zia Jane da varie circostanze non era così raffinata come avrebbe dovuto essere dal suo talento, e se fosse vissuta cinquant'anni dopo sarebbe stata sotto molti aspetti più adatta ai nostri gusti più raffinati. Non erano ricchi e le persone intorno alle quali si mescolavano principalmente, non erano affatto di alta razza, o in breve qualcosa di più che mediocre e ovviamente erano superiori nei poteri mentali e nella coltivazione erano allo stesso livello per quanto riguarda la raffinatezza. -Ma penso che in età avanzata il loro rapporto con la signora Knight (che era molto affezionata e gentile con loro) li abbia migliorati entrambi e zia Jane era troppo intelligente per non mettere da parte tutti i possibili segni di 'comunanza' (se un'espressione del genere è ammissibile) e insegna a se stessa ad essere più raffinata almeno nei rapporti con le persone in generale. Entrambe le zie (Cassandra e Jane) sono state allevate nella più completa ignoranza del mondo e dei suoi modi (intendo per quanto riguarda la moda, ecc.) E se non fosse stato per il matrimonio di papà che le ha portate nel Kent, e la gentilezza di La signora Knight, che spesso aveva l'una o l'altra delle sorelle con lei, sarebbero state, anche se non meno intelligenti e simpatiche di per sé, molto al di sotto della media in quanto alla buona società e ai suoi modi. Se odi tutto questo ti chiedo scusa, ma l'ho sentito alla fine della mia penna e ha scelto di venire avanti e dire la verità.
Lasciando da parte le opinioni di Janeites sullo stato d'animo di Lady Knatchbull quando quella lettera è stata scritta, si possono tirare fuori i commenti sulla signora Knight - che era affezionata e gentile con Jane e Cassandra Austen. Le menzioni della signora Knight nelle lettere di Jane lo confermano, e indicano anche che l'affetto è stato ricambiato e la sua gentilezza molto apprezzata. Catherine Knatchbull sposò Thomas Knight II nel 1779, più o meno nel periodo in cui il suo ritratto fu dipinto da George Romney, mostrandola come una donna bella ed elegante. Due anni dopo, suo marito ereditò le proprietà del padre, comprese proprietà e case a Godmersham, Chawton e Steventon. Suo padre, il Rev. Wadham Knatchbull, era un figlio minore di Sir Edward Knatchbull, 4 ° Baronetto. (Fanny Knight, la nipote adottiva di Catherine, sposò Sir Edward Knatchbull, 9 ° baronetto, cugino e pronipote di Catherine del 4 ° Bt .; il loro figlio, elevato al titolo nobiliare come Lord Brabourne, ha curato la prima edizione delle lettere di Jane Austen, la maggior parte delle che furono ereditate dalla madre e scoperte dopo la sua morte.) Come parte del loro viaggio di nozze, i Cavalieri visitarono Steventon, dove fecero la prima conoscenza del giovane Edward Austen. Edward fu invitato a visitare i Cavalieri durante le sue vacanze e nel 1783, quando divenne chiaro che i Cavalieri sarebbero stati senza figli, adottarono formalmente il sedicenne Edward come loro erede, come mostrato nella sagoma a sinistra (fare clic per una versione più grande). Secondo Deirdre Le Faye, il signor Knight è appoggiato alla sedia di sua sorella Jane, e la signora Knight è la signora dall'altra parte del tavolo, girata per vedere il signor Austen che presenta Edward. Edward rimase a Steventon fino al 1786; i Cavalieri poi mandarono Edward nel Grand Tour, che andò a vivere con i Cavalieri nel 1790. Mr. Knight morì nel 1794; tre anni dopo, la signora Knight cedette il controllo della proprietà a Edward, lasciando solo un reddito di £ 2.000 per sé e per una piccola casa chiamata White Friars nella vicina Canterbury, dove avrebbe vissuto. Quando questo schema è stato proposto per la prima volta a Edward, ha protestato che lei non poteva rinunciare così tanto e ha rifiutato di permetterle di ridurre le sue circostanze "per arricchirci". La risposta della signora Knight è stata tutta generosità.
Se volessi qualcosa, mio ​​carissimo Edward, per confermare la mia risoluzione riguardo al piano che propongo di eseguire, la tua lettera avrebbe quell'effetto; è impossibile per qualsiasi persona esprimere la propria gratitudine e affetto in termini più piacevoli e gratificanti di quelli che hai scelto, e dal profondo del mio cuore credo che tu sia perfettamente sincero quando mi assicuri che la tua felicità è assicurata al meglio vedendomi nel pieno godimento di ogni cosa che può contribuire al mio agio e al mio conforto, e quella felicità, mio ​​caro Edward, sarà tua aderendo ai miei desideri. Dal momento in cui la mia predilezione per te ha indotto il signor Knight a trattarti come il nostro figlio adottivo, ho sentito per te la tenerezza di una madre, e non sei mai apparso più meritevole di affetto come in questo momento; ricompensare i tuoi meriti, quindi, e metterti in una situazione in cui le tue molte eccellenti qualità saranno richiamate e rese utili al vicinato, è il più affettuoso augurio del mio cuore. Molte circostanze legate a grandi possedimenti terrieri, altamente gratificanti per un uomo, sono completamente perse per me al momento; ma quando ti vedrò nel godimento di loro, se possibile, sentirò raddoppiata la mia gratitudine per il mio amato marito, per aver messo nelle mie mani il potere di donare felicità a una persona a me così cara.
Mentre una tale misura di generosità non poteva essere duplicata per ogni membro della famiglia Austen, la signora Knight, come scrisse Fanny, si interessò gentilmente alle signore Austen, specialmente dopo la morte del signor Austen; ma già nel 1791, la signora Knight sembrava mostrare un interesse almeno per l'intelletto di Jane, se non anche per la sua scrittura giovanile. Nella sua parodica Storia d'Inghilterra, Jane difende Mary, Queen of Scots:
Oh! cosa deve fare questa affascinante principessa il cui unico amico era allora il duca di Norfolk, e i cui unici ora sono il signor Whitaker, la signora Lefroy, la signora Knight e io. . . .
Il signor Whitaker era l'autore di un libro che tenta di rivendicare Mary, regina di Scozia, e la signora Lefroy era una vicina che era anche una sorta di mentore di Jane. Il fatto che la signora Knight venga menzionata in questo contesto significa che aveva prestato sufficiente attenzione alla giovane Jane Austen per aver discusso con lei di storia; avviso davvero gentile per una signora anziana di prendere anche un giovane cugino precoce. Le lettere di Jane Austen mostrano la continua attenzione che lei e Cassandra hanno ricevuto dalla signora Knight negli anni successivi. Dalla lettera del 7 gennaio 1807:
Siamo estremamente lieti di sentire che Elizabeth sta molto meglio e speriamo che tu possa essere sensibile a ulteriori modifiche da parte sua quando tornerai da Canterbury. Della vostra visita lì devo ora parlare “incessantemente”; sorprende, ma mi piace di più, e lo considero una vostra distinzione molto giusta e onorevole, e non meno a merito della signora Knight. Non ho dubbi sul fatto che trascorrerai il tuo tempo con lei nel modo più piacevole in una conversazione tranquilla e razionale, e sono così lontana dal pensare che le sue aspettative su di te saranno ingannate, che la mia unica paura è che tu sia così gentile, così tanto per i suoi gusti, da farle desiderare di tenerti con lei per sempre. In tal caso, dovremmo trasferirci a Canterbury, cosa che non vorrei tanto bene quanto a Southampton.
Questa gentilezza, sembrava, si estendeva non solo agli avvisi e alle visite dei suoi cugini più giovani, ma anche all'assistenza finanziaria. Sembra, infatti, che "Mrs. K." è stato uno dei primi mecenati di Jane Austen. Dalla lettera del 20 giugno 1808:
... siamo andati dai Frati Bianchi, dove la signora K. era sola nel suo salotto, gentile, gentile e amichevole come al solito. - Ha chiesto informazioni su tutti i corpi, in particolare su mia madre e su te ... Knight, contenente il solito Fee e tutta la solita gentilezza. Mi chiede di trascorrere un giorno o due con lei questa settimana, per incontrare la signora C. Knatchbull, che con suo marito viene oggi dai Frati W. - e credo che andrò. - Ho consultato Edward - e penso sarà organizzato che la signora JA venga con me una mattina, io resto la notte e Edward mi accompagni a casa la sera successiva. - Il suo regalo molto piacevole renderà le mie circostanze abbastanza facili. Ne riserverò la metà per la mia Pelisse. . . . La signora Knight ha terminato la sua lettera dicendo: "Rendi il mio migliore affetto a Cassandra quando le scrivi". Mi piacerebbe molto trascorrere una giornata ai White Friars. . . . Ho inviato la mia risposta da parte loro alla signora Knight, la mia doppia accettazione della sua nota e del suo invito, che ho scritto senza molto sforzo; perché ero ricco ... e i ricchi sono sempre rispettabili, qualunque sia il loro stile di scrittura.
Dalla lettera del 26 giugno 1808:
E ora credo di aver fatto tutte le risposte e le comunicazioni necessarie; e posso dispiacermi come posso durante la mia visita a Canterbury. - È stata una visita molto piacevole. C'era tutto per renderlo così; Gentilezza, conversazione e varietà, senza cure o costi. . Abbiamo trovato la signora Knight in piedi e meglio; ma già che fosse, solo le 12, ci eravamo appena tolti i cappelli prima che arrivasse la compagnia, Ly. Knatchbull e sua madre; e dopo di loro succedettero la signora White, la signora Hughes ei suoi due figli, il signor Moore, Harriot e Louisa, e John Bridges, con intervalli così brevi tra di loro da farmi meravigliare che la signora K. e Avrei mai dovuto stare dieci minuti da solo o avere del tempo libero per parlare a mio agio, eppure abbiamo avuto il tempo di dire un po 'di tutto. . . .Sig.ra. K. ha promesso di fare scalo a Castle Square; sarà verso la fine di luglio. Tuttavia, sembra che abbia la prospettiva di essere di nuovo in quella contea in primavera per un periodo più lungo e, se lo sarà, passerà una giornata con noi. Tu ed io non abbiamo bisogno di dirci quanto saremo lieti di ricevere attenzione o di prestarla a chiunque sia connesso con la signora Knight. Non posso fare a meno di rimpiangere che ora, quando la sento abbastanza uguale da assaporare la sua società, vedo così poco di quest'ultima.
Quindi chiaramente Jane Austen sentiva che il tempo trascorso con la signora Knight era più di un semplice dovere verso un parente gentile e generoso, ma qualcosa di benefico in sé e qualcosa di cui godere. Dopo che le signore Austen si trasferirono a Chawton Cottage, l'interesse della signora Knight continuò. Nell'ottobre 1809 scrisse a Fanny Knight,
Ho sentito del Chawton Party che sembrava molto a suo agio a colazione, da un gentiluomo che stava viaggiando vicino alla loro porta su una carrozza postale circa dieci giorni fa. Il tuo racconto dell'intera famiglia mi dà il più sincero piacere, e ti prego di assicurare a tutti loro quanto mi interessi della loro felicità.
Apparentemente la signora Knight provava abbastanza interesse per la felicità di Jane da suggerire un po 'di incontro con il rettore di Chawton. Dalla lettera del 9 dicembre 1808:
Sono molto grato alla signora Knight per questa prova dell'interesse che ha per me, e potrebbe dipendere da ciò che sposerò il signor Papillon, qualunque sia la sua riluttanza o la mia. Le devo molto di più di un così insignificante sacrificio.
La signora Knight ha continuato a mostrare interesse per la carriera di scrittrice di Jane e, a differenza di alcuni dei membri più giovani della famiglia, è stata ammessa al segreto della sua paternità, poiché ha chiesto a Cassandra dei progressi della pubblicazione di Sense and Sensibility. Dalla lettera del 26 aprile 1811:
No, davvero, non sono mai troppo occupato per pensare a S&S. Non posso dimenticarlo più di quanto una madre possa dimenticare il suo bambino che allatta; E ti sono molto grato per le tue richieste. Ho dovuto correggere due fogli, ma l'ultimo ci porta solo alla prima apparizione di W. (illoughby). La signora K. si rammarica nel modo più lusinghiero di dover aspettare fino a maggio, ma non ho quasi nessuna speranza che esca a giugno. . . . Sono molto gratificato dall'interesse della signora K. per questo; E qualunque sia l'evento riguardo al merito che ho con lei, desidero sinceramente che la sua curiosità possa essere soddisfatta prima di quanto sia probabile ora. Penso che le piacerà la mia Elinor, ma non può costruire su nient'altro.
Sebbene il materiale di partenza sia scarso, si può costruire un ritratto di questa donna gentile ed elegante e del suo interesse per il benessere e la vita intellettuale di Jane Austen e sua sorella e madre.
Margaret C. Sullivan è l'Editrix di AustenBlog e l'autore di The Jane Austen Handbook: A Sensible Yet Elegant Guide to Her World. (Quirk Books, 2007). Desidera che anche lei possa avere il suo ritratto dipinto da George Romney. Fonti: Austen-Leigh, William e Austen-Leigh, Richard Arthur, Revised and Enlarged di Deirdre Le Faye. Jane Austen: A Family Record. Boston: G.K. Hall & Co., 1989. Fergus, gen. Jane Austen: A Literary Life. New York: St. Martin’s Press, 1991. Lane, Maggie. La famiglia di Jane Austen attraverso cinque generazioni. Londra: Robert Hale, 1984. Le Faye, Deirdre. Jane Austen (The British Library Writers ’Lives). New York: Oxford University Press, 1998. Le Faye, Deirdre, Ed. Lettere di Jane Austen (Terza edizione). Oxford: Oxford University Press, 1995. The Peerage.com