Jane Austen y el Oliphant en la habitación

por Alice Chandler, autora de La tía Jane y la tarta de cereza desaparecida Me disculpo por el juego de palabras en mi título. La Olifant a la que me refiero es Margaret Olifant (1828-1894), una escritora prolífica y popular del siglo XIX y que se dice que es la novelista favorita de la reina Victoria. La razón por la que en sentido figurado coloco a Olifant en la misma habitación que Jane Austen es que ella era una crítica tan mordaz y perspicaz del trabajo de Austen. Austen no siempre fue afortunada con sus críticas femeninas durante el siglo posterior a su muerte. Si bien los autores masculinos famosos la elogiaron y a menudo compararon su trabajo con el de Shakespeare, algunas escritoras notables fueron muy críticas con su escritura. Su contemporánea Mary Mitford, cuya madre conocía a Jane Austen, era conocida en su época por su encantadora novela corta, Nuestro pueblo. A Mitford le disgustaba Elizabeth Bennett como personaje y criticaba "toda la falta de gusto que podía producir una heroína tan atrevida y mundana como la amada de un hombre como Darcy".  Charlotte Bronte fue particularmente negativa con Austen. Ella comparó su escritura con un "retrato en daguerrotipo de un rostro común" y se quejó de que su trabajo "carecía de poesía". Ella pensaba que las novelas de Austen delineaban "la superficie ... vidas de gente inglesa refinada". Pero ignoraron "lo que late rápido y lleno ... lo que la sangre corre ... el asiento invisible de la vida". O, para decirlo más simplemente, sus libros no tenían corazón. Elizabeth Barrett Browning fue de manera similar, aunque menos violenta, crítica de la falta de pasión de Austen. Encontró sus novelas perfectas pero superficiales. Whi¿Cuál fue la visión más precisa de Jane Austen? ¿Era mundana, de mal gusto y atrevida? ¿O superficial, sin sangre y vulgar? O, como dicen otros críticos, ¿era quizás demasiado refinada y gentil? De todas las mujeres críticas del siglo XIX, me parece que Margaret Oliphant acertó a la perfección: ver y admirar la delicadeza de Austen, pero también ver su puntería. Jane Austen de la Sra. Olifant está lejos de tener corazón. Pero su Jane Austen también tiene un mente-una mente que puede salvar la seeming distinción entre ser femenina y decir la verdad. Como Olifant lo expresa con tanta precisión, "nada más que una mente de este temperamento sutil, delicado y especulativo podría habernos presentado imágenes que son a la vez tan mordaces ... tan suavemente femeninas y educadas, y tan implacablemente verdaderas". La descripción de Oliphant del hipócrita Collins, el que quiere casarse con Elizabeth en Orgullo y prejuicio-es casi tan bueno como el de Austen. Como lo describe Oliphant (en letras mayúsculas), era una figura de "COMPLACENCIA SIN MOLESTAR ... ALTO ... TUMBA Y POMPONOSA, ENVUELTO EN UNA NUBE DE VANIDAD SOLEMNA, SERVILIDAD, ESTUPIDEZ Y ESPÍRITU". Sin embargo, las reflexiones de Olifant sobre Jane Austen van más allá de la crítica puramente literaria. Sus comentarios adicionales sobre las novelas reflejan la misma percepción sobre la vida de las mujeres que Anne Elliott expresa al final de Persuasión, cuando compara las oportunidades de los hombres para una acción audaz y abierta con la capacidad paciente (y pasiva) de las mujeres solo "para amar más ... cuando la esperanza se ha ido". Olifant comprende la paciencia de Anne Elliott; quizás la novela debería haberse titulado Paciencia en vez de Persuasión-pero lo relaciona mucho más claramente con la continua impotencia de las mujeres tanto en la era de Austen como en la suya. Su Jane Austen tiene:
vena fina del cinismo femenino... en conjunto diferente de la rude y brutal macho [versión]... Es la incredulidad suave y silenciosa de un espectador que tiene que mirar muchas cosas sin mostrar ninguna desconcierta externa, y que ha aprendido a renunciar a cualquier clasificación moral de los sistemas sociales... Ella no se sorprende ni se ofende.... cuando las personas hacen evidente lo egoístas y ensimismados que son o cuando infligen crueldades sociales sin darse cuenta. Ella es esencialmente femenina en un mundo donde las mujeres sólo pueden mirar y no hacer nada... [excepto decir] una palabra suavizante de vez en cuando, y para hacer lo mejor de las cosas, y preguntarse por qué las criaturas humanas deben ser tan tontas... Estos son los cimientos sobre los que se construye el cinismo de Jane Austen.
Cómo la propia Olifant afrontó las limitaciones de la esfera de acción de las mujeres es una historia triste e interesante en sí misma. Nacida en una familia escocesa de clase media en 1828, comenzó a escribir a los 16 años, publicó su primera novela a los 21 años, se casó con su prima a los 24 y enviudó a los 31. Tres de sus seis hijos murieron en la infancia, y ella tristemente sobrevivió a los otros tres hijos también. A diferencia de Jane Austen que firmó sus obras sólo como "por una dama", Olifant puso su nombre a sus obras y, de hecho, no podría haber sobrevivido económicamente sin ellas. Publicó más de dos docenas de novelas, casi 70 cuentos, y decenas de artículos, biografías y obras históricas y críticas. Sus puntos de vista sobre el papel de la mujer en la sociedad evolucionaron bruscamente a lo largo de su vida y presumiblemente fueron influenciados por que ella tuviera que ganarse la vida como escritora. Comenzó, como escribió en un artículo de la década de 1850, creyendo que "Dios ha ordenado... una esfera y un tipo de trabajo para un hombre, y otra para las mujeres. Pero en sus trabajos posteriores las mujeres solteras personajes, como Miss Marjoribanks en la novela de ese nombre, toman las responsabilidades de un hombre y se convierten en las figuras dominantes en la sociedad local. Sus puntos de vista sobre la indisolubilidad del matrimonio también pueden haber cambiado con el tiempo. Aunque Olifant se opone firmemente al divorcio en sus escritos de la década de 1850, su novela de 1883 The Lady Lindores termina con la heroína justificablemente regocijándose de que su marido malvado y abusivo está muerto. La forma en que las opiniones de Jane Austen podrían haber cambiado con el tiempo es, por supuesto, una pregunta incontestable. Persuasión la muestra más explícitamente abordando los temas de la clase social y la esfera de actividad de las mujeres que sus novelas anteriores. Pero esa es otra pregunta, que ni siquiera Margaret Olifant pudo responder.
Alice Chandler es el autor de Tía Jane y el Cherry Pie Desaparecido: Un Misterio de Jane Austen para NiñosDisponible Aquí