Inglaterra rural en la era de Jane Austen

por Marc DeSantis

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Una Inglaterra rural

Aunque la vida de Jane Austen de cuarenta y un años fue lamentablemente breve, su tiempo en la tierra, de 1775 a 1817, fue sin embargo uno de grandes y trascendentales cambios. Inglaterra era todavía en gran parte rural a finales del siglo XVIII y principios del XIX, y el ritmo de su vida en el campo estaba ligado a las necesidades estacionales de la agricultura. La población de Gran Bretaña en los albores del siglo XIX era de nueve millones, y cuatro quintas partes de este total vivían en el país. Un tercio de la población de Inglaterra estaba empleada en la agricultura. Como los granjeros de todos los tiempos y lugares, la gente rural de la campiña inglesa de Jane estaba a merced del clima, que era especialmente voluble a fines del siglo XVIII. Los inviernos eran a menudo muy fríos y las primaveras muy húmedas y tardías. Los veranos pueden ser muy secos o fríos y húmedos. Los cultivos y el ganado podrían verse devastados por el exceso de frío o la falta de lluvia. El mal tiempo también fomentó la propagación de plagas y pudriciones. Cuando la cosecha de trigo era mala, el precio del pan se disparaba, lo que dificultaba la alimentación de los pobres y, a veces, estallaban disturbios por la comida entre los hambrientos de las zonas rurales. La vida en el campo tuvo otras dificultades. Había bandoleros en las carreteras dispuestos a asaltar a los viajeros, grupos de gitanos también robaban a los campesinos y los ladrones robaban caballos y otros objetos de valor. En algunas ocasiones se produjeron incluso asesinatos, sobre todo cuando se pensó que una marca vulnerable podría tener algo de dinero sobre él. La iluminación de gas y eléctrica todavía está en el futuro. La iluminación fue proporcionada por velas, con las mejores hechas de cera de abejas, que ardía con un mínimo de humo. Las velas ordinarias eran de sebo, hechas de grasa animal. Aunque más baratos, no eran tan brillantes y su olor no era el ideal. Para la calefacción de hogares, el uso del carbón aumentaba gracias al desarrollo de la red de canales de Gran Bretaña, lo que facilitaba mucho el transporte del combustible. La madera, por supuesto, todavía se usaba ampliamente, especialmente donde se podía obtener más barato que el carbón. Aunque recolectar leña era una actividad que requería mucho tiempo, particularmente para los pobres, trabajar en las minas extrayendo carbón era un trabajo aún menos atractivo. El peligro de explosiones letales en las profundidades de la tierra era constante. Muchos otros mineros perdieron la vida cuando los techos de sus túneles se derrumbaron o por otros contratiempos.

Fiestas

Sin embargo, la vida en el campo no dejaba de tener sus encantos y placeres. La aburrida labor del trabajo agrícola fue interrumpida por festividades estacionales como el Primero de Mayo. Las ciudades tenían mercados que proporcionaban un lugar en el que la gente del campo podía vender su comida, incluidos comestibles como aves, huevos y verduras. Si estos mercados superaron su entorno original, las ferias se llevaron a cabo fuera de las ciudades en los campos cercanos. Las ferias se hicieron cada vez más grandes cuando llegaron los comerciantes que vendían herramientas, queso, ropa, loza y artículos de cuero. Con tanta gente presente, otros vendedores comenzaron a vender comida y bebida a los visitantes. Los deportes y otros juegos también fueron parte de las festividades, y la feria se convirtió en algo mucho más grande que su propósito original de ser un lugar para vender productos agrícolas. El baile también se incluía en la lista habitual de actividades de una feria y era una forma popular de entretenimiento en todas partes. Para una joven de clase media como Jane, residente en el campo, bailar era una delicia principal. Fue en la pista de baile donde pudo conocer gente y hacer amigos. El campo no estaba desconectado del resto del mundo. Cuando llegara la noticia de los habitantes de las grandes victorias obtenidas contra los enemigos de Inglaterra, estallarían las celebraciones, que incluían desfiles, música y fuegos artificiales. Los propios hermanos de Jane, Francis y James, estaban sirviendo en la Royal Navy durante las largas guerras con Francia, y cada uno ascendería al rango de almirante. Jane, junto con su familia, pasaría los años 1806-1809 en Southampton para estar cerca de la gran base naval de Portsmouth donde servían sus hermanos.

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Guerra en el extranjero, impuestos en casa

Gran Bretaña estaría en guerra durante la mayor parte de la vida de Jane, primero con sus colonias rebeldes en Estados Unidos y luego con Francia de 1793 a 1815 durante las guerras revolucionarias y napoleónicas. Esto generó una enorme demanda de alimentos que solo podía satisfacerse en el país, que era de cultivo intensivo. No se permitió que se desperdiciara ni un solo pedazo de tierra cultivable. La apremiante necesidad de dinero para pagar el ejército y la marina de Gran Bretaña también vio la imposición de muchos impuestos impopulares, incluida la introducción en 1799 del tan detestado "Impuesto sobre la renta" de hasta dos chelines por libra (había veinte chelines en una libra esterlina ). Esta imposición sólo fue derogada en 1815, cuando llegó a su fin la era de las grandes guerras. El dinero a veces era un problema de otra manera. El dinero "real" en la época de Jane todavía era de oro o plata, y los billetes de banco de papel a menudo se rechazaban como moneda corriente cuando escaseaba el dinero metálico. Cuando no había suficiente moneda metálica para la vida cotidiana y no se podían realizar negocios. Esto causó una gran ansiedad cuando las personas se encontraron escasas de monedas y se preguntaron cómo iban a pagar por algo.

La regencia

Gran Bretaña experimentó importantes cambios políticos y culturales durante la vida de Jane. Solo conocería a un rey, Jorge III, que reinaría durante casi sesenta años. Sin embargo, el rey se vio acosado por episodios de enfermedad mental grave, y el último y más grave llegó en 1810. Se descubrió que era incapaz de llevar a cabo sus deberes como monarca, y el Parlamento aprobó el Proyecto de Ley de Regencia en 1811, que lo convirtió en su hijo, el pícaro y próspero príncipe de Gales, regente del reino hasta la muerte del rey en 1820. Se decía del frívolo príncipe que "era adicto a la mentira, las propinas y las malas compañías". El príncipe regente también tenía un hambre insaciable de mujeres y una propensión asombrosa a endeudarse profundamente. Sin embargo, eventualmente ascendería al trono tras la muerte de su padre y se convertiría en Jorge IV. Estos años llegaron a ser conocidos como la Regencia, una época considerada de grandes logros en arte, arquitectura, música y literatura, pero también de profunda laxitud moral. La vida relajada de la Regencia fue, en muchos sentidos, una reacción a la moderada y aburrida corrección del reinado de Jorge III. No todo el mundo compartía el entusiasmo del "Príncipe del placer" de Inglaterra. A la vanguardia de estos estaban los evangélicos, que miraban con recelo muchas de las diversiones comunes del día, como el baile, la lucha por premios y los juegos de cartas, creyéndolos peligrosos para el alma. A pesar de su perspectiva a menudo severa y puritana, el cristianismo evangélico fue una fuerza creciente para la mejora moral en Gran Bretaña, ganando fuerza de la necesidad de corregir la inmoralidad percibida de la época y remediar la dureza general de la vida de la gente común. En contraste con los malos ejemplos dados por demasiados aristócratas, los evangélicos predicaron la disciplina y la responsabilidad personal. Este espíritu humanitario también buscó convertir la religión cristiana en una fuerza para el bien social, siendo uno de los líderes del movimiento el abolicionista William Wilberforce, quien fundó la Sociedad para la Supresión del Vicio en 1797. El cristianismo práctico de Wilberforce fue uno de los principales principios del evangelicalismo. guías para una forma de vida más moral, y en general el movimiento no fue sin éxito. La abolición legal del comercio de esclavos en 1807 se debe en gran parte a los esfuerzos de los evangélicos.

pintura de la escena de la granja del campo

Hacia una nación industrial de clase media

El esnobismo hacia la clase media próspera, cada vez mayor en tamaño e influencia, era todavía muy fuerte en la Inglaterra de Jane. “No somos absolutamente una nación de comerciantes”, dijo una revista de caballeros, pero “tenemos mucho miedo de que las nueve décimas partes de los medios. . . tipo de gente entre nosotros pertenece a esta clase reprobada de comerciantes y comerciantes, y tiene los mismos modales con sus hermanos en Estados Unidos ". Pero el futuro finalmente pertenecería a la clase media. Los cambios tectónicos estaban llegando a la economía de Inglaterra lejos del campo bucólico que Jane conocía, con comerciantes, dueños de fábricas e inventores de rango medio a la cabeza. Las ciudades estaban creciendo a medida que atraían a más personas en busca de la oportunidad de encontrar trabajo. Estos fueron los años en los que se aceleró la Revolución Industrial de Gran Bretaña, con sus fábricas en aumento que consumían grandes cantidades de carbón y producían cantidades cada vez mayores de hierro y textiles acabados hechos de algodón. La producción industrial se disparó hacia el cielo, duplicándose en solo los veinte años entre 1780 y 1800. La demanda de mano de obra y materias primas para las fábricas solo aumentaría, y Gran Bretaña estaba en camino de convertirse en la primera nación industrializada del mundo. La creciente mecanización del trabajo en las fábricas produjo una reacción violenta de los trabajadores descontentos conocidos como luditas. Romperían los nuevos telares mecánicos no, como comúnmente se piensa, porque quisieran detener el progreso tecnológico, sino porque las máquinas que atacaron estaban produciendo medias inferiores que inundaron el marcador y bajaron los precios incluso para artículos de mejor calidad. La disputa básica no era por la tecnología, sino por el disgusto de que algunos empleadores tomaran un atajo para obtener ganancias rápidas al eliminar productos de calidad inferior. No obstante, la justicia inglesa fue extremadamente dura e implacable con los luditas. Después de un juicio de 1813 en York, una docena de destructores de máquinas fueron ahorcados. La derrota de Napoleón en Waterloo en 1815 marcó el final de las largas guerras con Francia. La Royal Navy era la indiscutible dueña de los mares, una posición preeminente que mantendría durante el resto del siglo XIX. La Gran Bretaña que Jane dejó atrás cuando falleció en 1817 era ahora la nación más poderosa y económicamente avanzada del mundo, ubicada en el centro de un imperio extranjero grande y en expansión.

Marc DeSantis es un historiador y autor que busca esposa. Él vive en Nueva York.