Jane Austen e l'Oliphant nella stanza

di Alice Chandler, autrice di Zia Jane e la torta di ciliegie scomparsa Mi scuso per il gioco di parole nel mio titolo. L'Olifant a cui mi riferisco è Margaret Olifant (1828-1894), una prolifica e popolare scrittrice del diciannovesimo secolo e che si dice sia la scrittrice preferita della regina Vittoria. La ragione per cui in senso figurato colloco Olifant nella stessa stanza di Jane Austen è che era una critica così tagliente e perspicace del lavoro di Austen. Austen non è stata sempre fortunata nelle sue critiche femminili durante il secolo dopo la sua morte. Mentre famosi autori maschi la lodavano e spesso paragonavano il suo lavoro a quello di Shakespeare, alcune importanti scrittrici erano molto critiche nei confronti della sua scrittura. La sua contemporanea Mary Mitford, la cui madre in realtà conosceva Jane Austen, era ben nota ai suoi tempi per il suo affascinante romanzo breve, Il nostro villaggio. Mitford non amava Elizabeth Bennett come personaggio e criticava "l'intera mancanza di gusto che poteva produrre un'eroina così impertinente, così mondana come l'amata di un uomo come Darcy".  Charlotte Bronte era particolarmente negativa nei confronti di Austen. Ha paragonato la sua scrittura a un "ritratto dagherrotipato di un volto comune" e si è lamentata del fatto che il suo lavoro "mancava di poesia". Pensava che i romanzi di Austen delineassero "la superficie ... le vite dei gentili inglesi". Ma hanno ignorato "ciò che pulsa veloce e pieno ... ciò che il sangue scorre attraverso ... la sede invisibile della vita". O per dirla più semplicemente, i suoi libri non avevano cuore. Elizabeth Barrett Browning è stata analogamente, anche se meno violentemente, critica nei confronti della mancanza di passione di Austen. Trovava i suoi romanzi perfetti ma superficiali. Which era la visione più accurata di Jane Austen? Era mondana, insapore e impertinente? O superficiale, incruento e banale? O come hanno detto altri critici, era forse troppo raffinata e gentile? Di tutte le donne critiche del diciannovesimo secolo, Margaret Oliphant mi sembra che abbia colto nel segno: vedere e ammirare la delicatezza di Austen, ma anche la sua acutezza. Jane Austen della signora Olifant è tutt'altro che priva di cuore. Ma la sua Jane Austen ha anche un mente-una mente che può colmare le seeming distinzione tra essere femminile e dire la verità. Come dice Olifant in modo così accurato, "Nient'altro che una mente di questo temperamento sottile, delicato e speculativo avrebbe potuto mostrarci immagini che sono allo stesso tempo così taglienti ... così dolcemente femminili ed educate, e così spietatamente vere." La descrizione di Oliphant dell'ipocrita Mr Collins, colui che vuole sposare Elizabeth in Orgoglio e pregiudizio-è buono quasi quanto quello di Austen. Come lo descrive Oliphant (in lettere maiuscole), era una figura di "COMPLACENZA INCONTAMINATA ... ALTO ... GRAVE E POMPOUS, AVVOLTO IN UNA NUVOLA DI SOLENNE VANITÀ, SERVILITÀ, STUPIDITÀ E SPITEFULNESS". Le riflessioni di Olifant su Jane Austen vanno tuttavia più in profondità della critica puramente letteraria. I suoi ulteriori commenti sui romanzi riflettono la stessa intuizione sulla vita delle donne che Anne Elliott esprime alla fine Persuasione, quando confronta le opportunità degli uomini per un'azione audace ed esteriore con la capacità paziente (e passiva) delle donne solo "di amare più a lungo ... quando la speranza è svanita". Olifant comprende la pazienza di Anne Elliott: forse il romanzo avrebbe dovuto chiamarsi Pazienza invece di Persuasione-ma la mette in relazione molto più chiaramente con la continua impotenza delle donne sia nell'era di Austen che nella sua. La sua Jane Austen ha:
vena fine del cinismo femminile... del tutto diverso dal maschio scortese e brutale [versione]... È l'incredulità morbida e silenziosa di uno spettatore che deve guardare molte cose senza mostrare alcuna scompostura esteriore, e che ha imparato a rinunciare a qualsiasi classificazione morale dei sistemi sociali ... Non è sorpresa o offesa.... quando le persone rendono evidente quanto siano egoiste e auto-assorbite o quando infliggono crudeltà sociali senza rendersene conto. È essenzialmente femminile in un mondo in cui le donne possono solo guardare e non fare nulla ... [se non per dire] una parola ammorbidente di tanto in tanto, e per sfruttare al meglio le cose, e chiedersi perché le creature umane dovrebbero essere così sciocchi ... Queste sono le basi su cui è costruito il cinismo di Jane Austen.
Il modo in cui Olifant stessa ha affrontato i limiti della sfera d'azione femminile è di per sé una storia triste e interessante. Nata in una famiglia scozzese della classe media nel 1828, iniziò a scrivere a 16 anni, pubblicò il suo primo romanzo a 21 anni, sposò sua cugina a 24 anni e rimase vedova a 31 anni. Tre dei suoi sei figli morirono in età infarti, e purtroppo sopravvisse anche agli altri tre figli. A differenza di Jane Austen che ha firmato le sue opere solo come "da una signora", Olifant ha dato il suo nome alle sue opere e, in effetti, non avrebbe potuto sopravvivere finanziariamente senza di loro. Ha pubblicato più di due dozzine di romanzi, quasi 70 racconti e decine di articoli, biografie e opere storiche e critiche. Le sue opinioni sul ruolo delle donne nella società si evolsero bruscamente nel corso della sua vita e furono presumibilmente influenzate dal fatto che lei dovesse guadagnarsi da vivere come scrittrice. Iniziò, come scrisse in un articolo del 1850, credendo che "Dio ha ordinato ... una sfera e un tipo di lavoro per un uomo, e un altro per le donne. Ma nei suoi ultimi lavori personaggi femminili non sposati, come Miss Marjoribanks nel romanzo di quel nome, si asspieranno delle responsabilità di un uomo e diventano le figure dominanti nella società locale. Anche le sue opinioni sull'indissolubilità del matrimonio potrebbero essere cambiate nel tempo. Sebbene Olifant sia fermamente contraria al divorzio nei suoi scritti del 1850, il suo romanzo del 1883 The Lady Lindores termina con l'eroina giustamente rallegrandosi che il suo marito malvagio e violento è morto. Come le opinioni di Jane Austen potrebbero essere cambiate nel tempo è, ovviamente, una domanda senza risposta. Persuasione la mostra affrontare in modo più esplicito le questioni della classe sociale e della sfera di attività delle donne rispetto ai suoi romanzi precedenti. Ma questa è un'altra domanda, alla quale nemmeno Margaret Olifant ha potuto rispondere.
Alice Chandler è l'autore di Zia Jane e la torta di ciliegie mancanti: un mistero di Jane Austen per bambiniDisponibile Qui
         

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Guest Post: Jane Austen and the Oliphant in the Room by Alice Chandler, author of Aunt Jane and the Missing Cherry Pie luglio 26, 2020

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