L'Inghilterra rurale nell'era di Jane Austen

di Marc DeSantis

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Un'Inghilterra rurale

Sebbene la vita di Jane Austen di quarantun anni sia stata deplorevolmente breve, il suo tempo sulla terra, dal 1775 al 1817, fu comunque uno di grandi e epocali cambiamenti. L'Inghilterra era ancora in gran parte rurale tra la fine del diciottesimo e l'inizio del diciannovesimo secolo, e il ritmo della sua vita di campagna era legato alle esigenze stagionali dell'agricoltura. La popolazione della Gran Bretagna all'alba del diciannovesimo secolo era di nove milioni, con quattro quinti di questo totale che viveva nel paese. Un terzo della popolazione inglese era impiegata nell'agricoltura. Come i contadini di tutti i tempi e in tutti i luoghi, la gente rurale della campagna inglese di Jane era in balia del tempo, che era particolarmente volubile alla fine del XVIII secolo. Gli inverni erano spesso molto freddi e le primavere molto umide e arrivavano tardi. Le estati possono essere molto secche o fredde e umide. I raccolti e il bestiame potrebbero essere devastati da un freddo eccessivo o da una pioggia insufficiente. Il cattivo tempo ha anche incoraggiato la diffusione di piaghe e marciumi. Quando la mietitura del grano andava male, il prezzo del pane aumentava vertiginosamente, rendendo difficile per i poveri nutrirsi e talvolta scoppiavano disordini per il cibo tra gli affamati delle campagne. La vita in campagna ha avuto altre difficoltà. C'erano banditi sulle strade pronti a insidiare i viaggiatori, gruppi di zingari rapinavano anche i contadini e ladri rubavano cavalli e altri oggetti di valore. In alcune occasioni ci sono stati persino omicidi, in particolare quando si pensava che un marchio vulnerabile potesse avere dei soldi su di lui. L'illuminazione a gas ed elettrica era ancora nel futuro. L'illuminazione era fornita dalle candele, la più bella era fatta di cera d'api, che bruciava con il minimo fumo. Le candele ordinarie erano di sego, a base di grasso animale. Sebbene più economici, non erano così brillanti e il loro odore era tutt'altro che ideale. Per il riscaldamento delle case, il carbone era in aumento grazie alla rete di canali britannica in via di sviluppo, che ha reso molto più facile il trasporto del carburante. Il legno era ovviamente ancora ampiamente utilizzato, soprattutto dove si poteva avere a un prezzo più basso del carbone. Sebbene la raccolta della legna da ardere fosse un'attività che richiedeva tempo, soprattutto per i poveri, lavorare nelle miniere per estrarre il carbone era ancora meno allettante. Il rischio di esplosioni letali nel sottosuolo era costante. Molti altri minatori hanno perso la vita quando i tetti dei tunnel sono crollati o per altri incidenti.

Festività

Eppure la vita in campagna non era priva di fascino e piaceri. Il noioso lavoro agricolo è stato interrotto da feste stagionali come il Primo Maggio. Le città avevano mercati che fornivano un luogo in cui la gente di campagna poteva vendere il proprio cibo, compresi alimenti come pollame, uova e verdure. Se questi mercati superavano i loro dintorni originali, allora le fiere si tenevano fuori dalle città nei campi vicini. Le fiere divennero sempre più grandi quando arrivarono mercanti che vendevano attrezzi, formaggio, abbigliamento, terracotta e articoli in pelle. Con così tante persone presenti, altri venditori iniziarono a vendere cibo e bevande ai visitatori. Anche lo sport e altri giochi facevano parte dei festeggiamenti, con la fiera che diventava qualcosa di molto più grande del suo scopo originale di essere un luogo per vendere prodotti agricoli. Il ballo era anche incluso nel solito elenco di attività di una fiera ed era una forma di intrattenimento popolare ovunque. Per una giovane donna della classe media come Jane, residente in campagna, ballare era una delizia premier. Era sulla pista da ballo dove poteva incontrare persone e fare amicizia. La campagna non era scollegata dal resto del mondo. Quando gli abitanti si sparse la voce delle grandi vittorie vinte contro i nemici dell'Inghilterra, scoppiarono i festeggiamenti, che includevano sfilate, musica e fuochi d'artificio. I fratelli di Jane, Francis e James, servivano con la Royal Navy durante le lunghe guerre con la Francia, e ognuno sarebbe salito al grado di ammiraglio. Jane, insieme alla sua famiglia, trascorse gli anni 1806-1809 a Southampton per essere vicino alla grande base navale di Portsmouth dove servirono i suoi fratelli.

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Guerra all'estero, tasse a casa

La Gran Bretagna sarebbe stata in guerra per la maggior parte della vita di Jane, prima con le sue colonie ribelli in America, e poi con la Francia dal 1793 al 1815 durante le guerre rivoluzionarie e napoleoniche. Ciò ha prodotto un'enorme domanda di cibo che poteva essere soddisfatta solo nel paese, che era coltivato intensivamente. Non è stato permesso che un solo pezzo di terra coltivabile andasse sprecato. La pressante necessità di denaro per pagare l'esercito e la marina britannica vide anche l'imposizione di molte tasse impopolari, inclusa l'introduzione nel 1799 della tanto detestata "imposta sul reddito" fino a due scellini per libbra (c'erano venti scellini in una sterlina ). Questa imposizione fu abrogata solo nel 1815, quando si concluse l'era delle grandi guerre. Il denaro a volte era un problema in un altro modo. Il denaro "reale" ai tempi di Jane era ancora d'oro o d'argento, e le banconote di carta venivano spesso rifiutate come offerte quando la moneta metallica scarseggiava. Quando non c'era abbastanza moneta metallica per girare la vita ordinaria e gli affari non potevano essere condotti. Ciò causava grande ansia quando le persone si trovavano a corto di monete e si chiedevano come avrebbero pagato per qualsiasi cosa.

La reggenza

La Gran Bretagna ha subito importanti cambiamenti politici e culturali durante la vita di Jane. Avrebbe conosciuto un solo re, Giorgio III, che avrebbe regnato per quasi sessant'anni. Tuttavia, il re fu assalito da attacchi di gravi malattie mentali, con l'ultima e più grave arrivata nel 1810. Fu ritenuto incapace di svolgere le sue funzioni di monarca e il Parlamento approvò il Regency Bill nel 1811, che lo rese figlio, il principe del Galles birichino e di alto livello, reggente del regno fino alla morte del re nel 1820. Si diceva del principe frivolo che "era dedito alla menzogna, al bere e alla bassa compagnia". Il principe reggente aveva anche un'insaziabile fame di donne e una sorprendente propensione a indebitarsi profondamente. Tuttavia alla fine sarebbe salito al trono alla morte di suo padre e sarebbe diventato Giorgio IV. Questi anni divennero noti come Reggenza, un'epoca considerata di grandi risultati nell'arte, nell'architettura, nella musica e nella letteratura, ma anche di profondo lassismo morale. La vita dissoluta della Reggenza fu per molti versi una reazione alla rigida e noiosa correttezza del regno di Giorgio III. Non tutti condividevano gli entusiasmi del "Prince of Pleasure" inglese. In prima linea tra questi c'erano gli evangelici, che guardavano con sospetto molti dei divertimenti comuni della giornata come la danza, le lotte a premi e i giochi di carte, credendoli pericolosi per la propria anima. Nonostante la sua visione spesso cupa e puritana, il cristianesimo evangelico era una forza crescente per il miglioramento morale in Gran Bretagna, guadagnando forza dalla necessità di correggere l'immoralità percepita del periodo e porre rimedio alla durezza generale della vita per la gente comune. In contrasto con i cattivi esempi forniti da troppi aristocratici, gli evangelici predicavano disciplina e responsabilità personale. Questo spirito umanitario ha anche cercato di trasformare la religione cristiana in una forza per il bene sociale, con uno dei protagonisti del movimento è l'abolizionista William Wilberforce, che ha fondato la Society for the Suppression of Vice nel 1797. Il cristianesimo pratico di Wilberforce era uno dei principali dell'evangelicalismo guida a uno stile di vita più morale e nel complesso il movimento non è stato senza successo. L'abolizione legale della tratta degli schiavi nel 1807 è in gran parte attribuibile agli sforzi degli evangelici.

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Verso una nazione industriale della classe media

Lo snobismo verso la prospera classe media, che cresceva in dimensioni e influenza, era ancora molto forte nell'Inghilterra di Jane. "Non siamo assolutamente una nazione di negozianti", ha annusato una rivista per gentiluomini, ma "[abbiamo] molta paura che i nove decimi della media. . . tipo di persone tra di noi appartengono a questa classe riprovata di commercianti e commercianti, e hanno più o meno le stesse maniere con i loro fratelli in America ". Ma il futuro alla fine apparterrebbe alla classe media. Cambiamenti tettonici stavano arrivando all'economia inglese, lontano dalla campagna bucolica che Jane conosceva, con commercianti, proprietari di fabbriche e inventori di medio rango che aprivano la strada. Le città si stavano gonfiando mentre attiravano sempre più persone verso di loro per avere l'opportunità di trovare lavoro. Erano gli anni in cui la rivoluzione industriale britannica accelerò, con le sue fabbriche che si moltiplicavano consumando enormi quantità di carbone e producendo quantità sempre crescenti di ferro e tessuti finiti di cotone. La produzione industriale schizzò alle stelle, raddoppiando in soli vent'anni tra il 1780 e il 1800. La domanda di manodopera e materie prime per le fabbriche sarebbe solo aumentata e la Gran Bretagna era sulla buona strada per diventare la prima nazione industrializzata al mondo. La crescente meccanizzazione del lavoro nelle fabbriche ha prodotto un contraccolpo da parte dei lavoratori disamorati noti come luddisti. Distruggerebbero i nuovi telai meccanici non, come comunemente si pensa, perché volessero fermare il progresso tecnologico, ma perché le macchine che attaccavano stavano producendo calze di qualità inferiore che allagavano il marcatore e abbassavano i prezzi anche per articoli di qualità migliore. La disputa di base non era sulla tecnologia, ma sul disgusto per il fatto che alcuni datori di lavoro stessero prendendo una scorciatoia per profitti rapidi eliminando merci scadenti. Tuttavia, la giustizia inglese era estremamente dura e implacabile nei confronti dei luddisti. Dopo un processo del 1813 a York, una dozzina di demolitori di macchine furono impiccati. La sconfitta di Napoleone a Waterloo nel 1815 segnò la fine delle lunghe guerre con la Francia. La Royal Navy era la padrona incontrastata dei mari, una posizione preminente che avrebbe ricoperto per il resto del diciannovesimo secolo. La Gran Bretagna lasciata da Jane quando morì nel 1817 era ora la nazione più potente ed economicamente avanzata del mondo, seduta al centro di un grande impero d'oltremare in espansione.

Marc DeSantis è uno storico e autore in cerca di moglie. Vive a New York.